• Năm 25 tuổi

    hoang-hai-thuy-25-tuoi.jpg

    Hoàng Hải Thủy, năm 25 tuổi, trong căn nhà 78/5 đường Mayer, mới đổi tên là đường Hiền Vương, Tân Định, Sàigòn, Năm 1957.
  • Thể Loại

  • Được yêu thích …

  • Bài Cũ

Như Chuyện Thần Tiên (Chương 10)

Xoa hặm hực ngồi xuống, và chừng 5 phút sau, cơn bão tố dịu đi. Khôi nói:

— Mày xuống ngủ đi, Xoa. Để Vũ Dương phu nhân nằm ở trong mày nằm trên cái giường bên ngoài. Tao chia thời khắc thức ngủ như thế này ban ngày thì không có gì đáng nói, xong ban đêm chú Hoàng Chương sẽ thức một nửa đêm canh tàu, tao sẽ thức một nửa đêm. Như vậy là khi chú Hoàng Chương canh tầu, mày phải thức canh với chú ấy. Khi chú ấy ngủ, mày cũng ngủ, tao canh tầu một mình.

Xoa vẫn hục hoặc:

— Canh cho tầu chạy có gì là khó ? Tôi cũng canh được chứ gì ?

— Thôi đi. Xuống ngủ cho được việc — Khôi cắt ngang — Xong vụ này, tao hứa tao sẽ mua mày nguyên một con tầu, để mày tha hồ lái, mày muốn đi sang Tàu, sang Nhật tùy ý. Nhưng bây giờ mày phải chịu khó nghe lời tao. Xách cái túi bạc này xuống…

Khi Xoa đi khuất, Khôi quay lại tôi:

— Chú nên nghe lời anh khuyên… Đừng gây sự với thằng ấy. Nó là một thằng nguy hiểm.

Tôi cười nhạt:

— Anh cũng lo sợ có chuyện dữ dội xảy ra trên du thuyền này ? Nếu nó nổi điên lên và giết chết tôi trước khi tôi giúp anh tìm ra được số kim cương, anh sẽ khốn đốn. Không có tôi không những là anh không mong tìm ra số kim cương ấy mà cả chuyện làm sao cho thuyền trở về, anh cũng chịu chết.

— Tại sao tôi lại để cho nó hại chú ? Vô lý. Tôi là thằng không bao giờ làm những việc vô lý, nhất là những việc có hại. Tôi đã nói tôi không thích giết người mà ?

— Tất nhiên anh sẽ không giết tôi với Diễm Lan trước khi anh tìm ra được số kim cương. Nhưng sau khi tìm ra rồi, có cái gì bảo đảm là anh sẽ không thủ tiêu hai chúng tôi ? Vì chúng tôi là những chứng nhân duy nhất chứng kiến anh giết Vũ Dương.

— Đúng như chú nói, nhưng sự kiện ấy cũng không bắt buộc tôi phải giết chú và Diễm Lan. Bởi vì chú cũng can tội giết người như tôi. Tội chú nặng ngang với tội của tôi. Nếu chú và nàng có trở về nước, chắc chắn chú sẽ không dám tới thẳng cảnh sát tố cáo tôi giết Vũ Dương. Việc mà chú có thể làm hại tôi là gởi thư tố cáo tôi. Xong thư không phải là một bằng chứng trước toà án. Khi tìm được số kim cương, tôi dại gì trở lại Việt Nam để bị rắc rối với cảnh sát ? Tôi sẽ thừa điều kiện sống như một ông hoàng lưu vong ở Cannes, Geneve, Riviera. Tôi sẽ tạo cho tôi một lý lịch khác, 10 năm hay 15 năm sau tôi có trở về Việt Nam vì thèm ăn cà, tương, rau muống, thịt chó cũng chưa phải là muộn. Khi đó hồ sơ vụ Vũ Dương đã trở thành giấy mục, có hỏi cảnh sát chưa chắc đã tìm ra.

Gã ngồi trên chiếc ghế dài đối diện với dàn bánh lái du thuyền, tôi đi quanh quẩn trong phòng lái và thản nhiên tôi ngồi xuống đầu ghế. Tôi muốn bất ngờ chẹn cổ gã và đoạt khẩu súng trong mạng sườn gã. Dù gã có hứa hẹn hay thề thốt nặng lời đến thế nào đi chăng nữa, tôi vẫn biết chắc rằng dù có tìm thấy xác phi cơ và số kim cương hay không, tôi và Diễm Lan cũng không thể sống.

Tôi ngồi xích lại gã hơn chút nữa. Gã đã ở trong vòng tay tôi…

Làn môi mỏng của gã bỗng nở một nụ cười mỉa mai:

— Tôi biết chú sửa soạn làm gì…

Giọng nói của gã lộ âm thanh thú vị, gã đùa với tôi như người lớn đùa với một anh con nít :

— Chú định đoạt khẩu súng của tôi phải không ? Súng đây, tôi sẵn sàng đưa cho chú. Không việc gì chúng ta phải vật nhau như hai anh đô vật. Tôi đã nói tôi không ưa dùng võ lực mà…

Và gã rút súng ra thật.

Gã đưa cán súng cho tôi. Sự ngạc nhiên làm tôi ngồi ngây ra như tượng.

Thấy tôi không chịu đưa tay ra cầm khẩu súng, gã đặt nhẹ khẩu súng xuống ghế và quay đi thản nhiên như không có gì đáng để ý.

— Súng không có đạn.

Tôi kêu lên. Gã lại cười nhạt :

— Súng không có đạn thì tôi đeo nó làm gì ? Bộ tôi điên hay sao mà mang súng không có đạn ?

Tôi vồ lấy khẩu súng lên coi. Trong cối có đủ 5 viên đạn đồng sáng chói.

Tôi lùi lại và chĩa súng vào ngực gã, trầm giọng:

— Mẹ kiếp… Anh tưởng tôi không dám bắn sao ?

Thản nhiên như giáo sư lành nghề giảng một bài đã thuộc lòng gã nói rành rẽ:

— Không phải là chú không dám bắn, nhưng riêng trường hợp này, tôi biết chú sẽ không bắn. Vì nhiều lẽ. Thứ nhất: chú không muốn trở lại Đà Nẵng ngay lúc này vì ở đó cảnh sát đang chờ chú. Thứ hai: tôi biết chú không phải là người có thể lạnh lùng bắn chết một kẻ không tấn công chú. Bắn người trên mặt trận khác mà bắn người khơi khơi trong nhà như thế này là một chuyện khác hẳn. Nếu tôi cũng cầm súng bắn chú thì chú có thể bắn tôi dễ dàng, nhưng nếu tôi không gây hấn lại không cả kháng cự nữa thì chú vô phương. Muốn giết người, ta phải có máu sát nhân. Tôi biết chú không có máu sát nhân. Chỉ vì thằng Qúi Xe Tăng ngu ngốc đến gây sựđánh chú nên chú mới đánh trả và không may nó chết. Tôi biết hơn ai hết là chú không định tâm đánh chết nó.

Không còn biết nói gì, tôi vẫn lăm lăm khẩu súng trong tay và gã vẫn ung dung nói:

— Nhưng lý do chính để chú không bắn tôi đêm nay là thằng Xoa đang ở dưới kia với Diễm Lan. Nó cũng có súng và nó đang chờ đợi có dịp là bộc lộ cơn hờn giận của nó. Khi cơn điên thú vật của nó nổ ra, nó sẽ tàn nhẫn, ác ôn kinh khủng. Chỉ cần chú làm một cử chỉ gây bạo động là tôi khổ, chú khổ, Diễm Lan cũng khổ…

Những tiếng gã nói như những mũi dao nhọn xỉa vào tim tôi. Tôi gằn giọng:

— Tôi cóc cần biết có những gì xảy đến với người đàn bà ấy. Anh không thể dùng nàng để đàn áp tôi.

Gã mỉm cười:

— Chú tưởng vậy đó. Nhưng chỉ cần nàng rú nhẹ lên một tiếng là chú thay đổi lập trường ngay. Chú có muốn thí nghiệm không ?

Tôi bắt đầu run giọng:

— Như vậy có nghĩa là anh coi tôi là một thằng đàn ông không có chút bản lĩnh gì ?

— Không phải thế. Chú có nhiều bản lãnh lắm chứ, tôi biết chú từng chiến đấu trong đội Người Nhái, chú từng tham dự cuộc xâm nhập Bắc Việt 10 phần chết đến chín, tôi biết chú từng được thiên hạ luyện cho thuật giết người hiểm độc và tối tân. Chỉ cần dùng hai bàn tay không, chú có thể giết người không một tiếng động. Xong, trong vụ này, chú là người bị động ngay từ đầu. Tôi đã nghiên cứu kỹ về chú ngay từ sau buổi trưa tôi gập chú với Diễm Lan trong căn nhà mát bên hồ…

— Anh biết Diễm Lan định làm gì ngay từ hôm đó hay sao ?

Tôi cố nghĩ là gã bịp, nhưng những gì xảy ra từ hôm đó tới giờ này cho tôi biết rằng gã nói đúng sự thật :

— Tất nhiên là tôi biết. Tôi biết chú không phải là tình nhân của Diễm Lan nhưng tôi giả tưởng lầm để cho hai người yên trí. Tôi cũng biết Vũ Dương bị rớt phi cơ và y không mang được số kim cương ấy về Việt Nam. Tôi chỉ chưa biết phi cơ rớt ở đâu mà thôi. Tôi biết Diễm Lan chỉ tìm chú vì chú là thợ lặn và có nghề tài công và việc đó có nghĩa là nàng và Vũ Dương định nhờ chú mua tàu và đưa họ ra biển. Khi theo dõi chú và Diễm Lan tới ven biển đêm hôm đó, tôi vẫn giả vờ như tưởng chú là tình nhân của nàng, tôi chỉ cho hai thằng Phách và thằng Xoa đánh chú sơ sơ để thúc đẩy việc mua du thuyền và ra đi cấp tốc. Tôi đoán biết khi du thuyền mua xong, Vũ Dương thế nào cũng phải xuất hiện để lên thuyền ra đi. Mọi chuyện xảy ra đều đúng như tôi đoán sẽ xảy ra, chỉ có một bất ngờ là Vũ Dương nhất định kháng cự để bị bắt chết. Nhưng đó là chuyện cũ rồi.

Gã đưa tay ra:

— Bây giờ chú đã chịu trả lại tôi khẩu súng chưa ?

Mồ hôi toát ra đầy trên mặt tôi, tôi chỉa súng vào giữa hai mắt Khôi và dùng ngón tay cái đẩy con chó lên. Tôi muốn chứng tỏ cho gà biết rằng tôi nhất định bắn vỡ óc gã dù cho bất cứ chuyện gì xảy ra. Gã coi tôi đúng như thằng con nít và gã đã nắm được cổ tôi ngay từ đầu tôi như con chuột đi quanh quẩn trong cái bẫy gã dương sẵn ra cho tôi. Chỉ cần ngón tay tôi ấn xuống là gã chết nhưng tôi run như tàu lá trước gió.

Như người không biết sợ là gì, Khôi thản nhiên cất tiếng:

— Xoa…

Tiếng gọi ấy làm cả người tôi đang căng thẳng như sợi dây đàn sắt đứt, mềm nhũn ra…

Tôi vội vàng đưa khẩu súng cho gà cùng một lúc có tiếng thằng Tây lai hối hả đáp:

— Chi đó ?

Đút khẩu súng vào túi da đeo dưới nách. Khôi nói xuống:

— Mày cẩn thận chuyện thuốc lá. Mày cứ quen tay vứt tàn thuốc bừa bãi quanh chỗ mày ngủ dụi tắt, lỡ cháy trên thuyền này rắc rối lắm đó. Mày có nhớ mày đã để thuốc là cháy trong chỗ mày ngủ bao nhiêu lần rồi không ?

o O o

Lâu lắm sau đó khi tôi quẹt lửa châm điếu thuốc, hai tay tôi vẫn còn run.

Cơn giận qua đi thật nhanh, bây giờ tôi chỉ còn cảm giác tuyệt vọng. Tên côn đồ nguy hiểm này đã chứng minh cho tôi thấy tôi hoàn toàn bất lực trong cuộc tranh chấp này. Đúng ra, không còn cả sự tranh chấp giữa tôi và gã. Chưa có lúc nào tôi được kể là đối thủ của gã. Tất cả những gì tôi làm gã đều biết trước hết, biết trước và hoá giải. Chính gã còn làm cho tôi có những phản ứng theo ý gã. Gã biết về tôi nhiều hơn cả tôi biết về tôi.

Thần kinh tôi bị khủng hoảng nặng nề qua cuộc chứng minh vừa rồi trong lúc gã vẫn ung dung, nhàn nhã và vui vẻ:

— Tôi không coi chuyện vừa xảy ra là quan trọng — gã nói — Tôi cũng chẳng lấy gì làm hứng thú hay thích chí khi thấy chú không bắn tôi. Việc phát hiện ra những nhược điểm của đối phương và khai thác những nhược điểm đó đã lấy lợi cho mình là chuyện thường, chẳng có gì đáng tự hào, Tôn võ Tử nói biết mình, biết người, trăm đánh trăm thắng là thế, ông tướng cầm quân cần biết nhược điểm của địch, người võ sĩ khi lên đài cũng vậy, đánh ping-pong, tennis cũng rứa. Tôi cũng có những nhược điểm mà chú không biết đó thôi. Nhược điểm nặng nhất của chú là Diễm Lan.

Tôi gắt lên :

— Kệ xác Diễm Lan…

Khôi cười nhẹ:

— Đừng nói thế. Kệ xác Diễm Lan thế nào được. Nếu chú kệ xác được nàng, giờ này chú đã không rách như cái mền ở đây. Cái gì bắt buộc chú phải giữ đúng lời hứa với nàng ? Cái gì đã ngăn không cho chú nghĩ đến chuyện cầm nhẹ số bạc 1 triệu đồng của nàng và ở lại Saigon ăn chơi ? Chú có đoạt số bạc ấy của nàng, nàng cũng chẳng làm gì được chú. Nhưng chú đã không làm như thế, chú đi mua du thuyền và cấp tốc trở ra để đón nàng đi. Những cái đó ngăn không cho chú mặc xác Diễm Lan.

Một lần nữa tôi lại phải nín thinh, vì gã có lý. Gã nói với tôi ôn tồn, hoà nhã, kiên nhẫn như người anh từng trải giải thích chuyện đời cho một thằng em cãi bướng:

— Tôi cũng xin lỗi chú về khoản tôi nói hơi nhiều. Các mưu sĩ thường sa vào cái tật chung là nói nhiều. Mưu sĩ thường phải kiêm cả biện sĩ. Lập mưu mà không thuyết phục được cho người ta tin là mưu của mình sẽ thành công thì còn làm mưu sĩ sao được ? Như Gia Cát Khổng Minh, sư phụ tôi, khi sang Đông Ngô dụ cho Đông Ngô đánh Tào Tháo, là một biện sĩ chứ không còn là mưu sĩ nữa. Nếu không chịu nổi những lời chất cây gẫy cành, làm sao sư phụ tôi thuyết phục được Tôn Quyền, đánh đổ được lập luận chủ bại của bọn Lử Bố ?

Có lẽ vì cảm thấy mình vừa nói quá nhiều. Khôi lặng yên. Một lúc lâu sau, tôi phải hỏi:

— Anh nên nói thật cho tôi biết… sau khi Lan chỉ cho anh biết đúng chỗ phi cơ rớt, anh sẽ xử sự ra sao với nàng ?

Gã nhún vai:

— Nói thực với chú là sự sống chết của người đàn bà ấy không liên can gì đến tôi cả. Quăng nàng xuống biển cũng được mà để cho nàng sống cũng chẳng sao. Tôi hoàn toàn không bận tâm đến chuyện đó. Vậy thì suy nghĩ đến nó làm chi ? Đêm nay biển lặng, trời không trăng nhưng sao đêm lấp lánh. Chúng ta thưởng thức cảnh đêm khuya ở biển không thú hơn là nghĩ về sự sống chết của người đàn bà ư ?

Gã nhìn qua khung kiếng lên trời:

— Có một anh văn sởi nào đó tả rằng những ngôi sao đêm lấp lánh kia như những hạt kim cương gắn trên tấm áo nhung. Mẹ kiếp. Anh văn sởi ấy chắc cả đời không được sờ tay vào một viên kim cương nào, Hoàng Chương… Chú có thích thơ không ? Chú thích thơ Huy Cận hay Xuân Diệu ?

Tôi gượng cười đùa :

— Cả hai thằng cha ấy cùng cù lần, thơ với thẩn như của nợ. Tôi chỉ khoái thơ quảng cáo thuốc lậu của Thi sĩ Xuân Tóc Đỏ thôi.

— Đó là quyền của chú — Gã vẫn nghiêm trọng tiếp tục cuộc bàn luận về văn chương — Nhiều nhà văn hóa của ta vẫn tự phụ ta có cái gọi là… bốn ngàn năm văn hoá, nhưng sự thực, chúng ta có những gì đáng kể là văn hoá ? Tự ái dân tộc là một chuyện, sự thực là một chuyện khác. Không thể cứ tự đề cao mình mà mình trở thành có giá trị thật. Chuyện cũ bỏ đi vì nước Tầu rộng lớn quá, nước mình lại quá nhỏ, văn thơ bằng chữ Hán của ta không thể đem so sánh với Ba Tầu, kể từ ngày ta có chữ quốc ngữ và văn thơ mới đến nay, tôi tìm hoài chưa thấy một bài thơ nào tả cảnh biển rộng. Dường như tất cả những thi sĩ của ta chỉ sống quanh quẩn trên đất liền.

Một lúc sau gã mới tiếp:

— Có mấy câu này của Đinh Hùng, nhưng cũng chỉ mới nói đến có cửa biển…

Ngàn trinh nữ khóc sầu trên vọng các
Gọi tên ta ngoài cửa biển u buồn.
Ôi tiếng gọi thiêng, ta chết vì buồn.
Yêu em lòng ta muôn thuở cô đơn…

Lời ngâm thơ kiểu Tao Đàn của gã trong khung cảnh nàng làm tôi muốn hét. Trong lòng tôi là cả một lò lửa đang đỏ rực và gã ngâm thơ, nói chuyện văn chương.

Tôi cố dằn lòng để khỏi hét lên, vì tôi biết có hét lớn, có chửi rủa gã cũng vô ích. Khi đã bình tĩnh lại được, tôi nói:

— Tôi xuống ca-bin

Khôi lắc đầu:

— Không được. Thằng Xoa nó đang ngủ.

— Tôi xuống là tôi xuống… Anh muốn làm gì cũng được. Cứ việc…

— Chú xuống đó làm gì ?

Tôi nói thẳng :

— Tôi cần nói chuyện với Diễm Lan

Phòng máy vẫn không bật đèn nhưng bây giờ mắt tôi đã quá quen với bóng đêm, dưới ánh sao mờ, tôi nhìn thấy rõ những nét phản ứng hiện trên khuôn mặt mỏng của Khôi.

Gã quả là một tên sành tâm lý người đời. Gã biết tiến lui đúng lúc và gã thật sáng suốt. Gã biết chiều ý thiên hạ những việc nhỏ để bắt thiên hạ phải làm theo ý gã những việc lớn. Gã có thể bắt tôi ở lại đây nhưng không, gã đi tới cầu thang, gọi xuống :

— Xoa… Phăng Xoa..

Thằng Tây lai bên dưới văng tục rồi càu nhàu:

— Ngủ đíu gì ngủ… Năm phút lại gọi…

— Cậu Năm xuống tâm sự với người đẹp. Mày đi chỗ khác chơi để cậu mợ được tự do.

Tôi bước xuống thang. Ca-bin sáng đèn, Phăng Xoa nửa nằm nửa ngồi trên chiếc giường ngoài. Gã để nguyên quần áo, cả giầy vớ khi ngủ, gã chỉ cởi dây lưng da to bản và phanh ngực áo để lộ màng ngực đầy lông đen, rặm và soăn như lông chó ghẻ. Khi tôi xuống tới đây, gã đang vớ tay lấy điếu thuốc lá gắn lên vành môi ướt. Mái tóc dài của gã rối bời xõa xuống trán và che kín hai tai gã. Trông gã thô bỉ như một con vật mang hình người.

Khẩu súng vẫn nằm trong bao da đeo ở mạng sườn gã, con dao găm vẫn gài ở mép quần cao bồi. Đôi mắt gã nhìn tôi lúc đó là mắt của một loài rắn độc:

— Mẹ kiếp… Làm tàng vừa chứ mày… — Gã nói, mép vẫn không nhếch lên… — Bố mày sùng lắm rồi đó…

Tiếng Khôi bên trên vọng xuống :

— Xoa lên đây với tao mày, ở trên nầy một mình tao sợ ma…

Tôi hất ngón tay cái :

— Tô tô… Chủ mày gọi… vẫy đuôi chạy lên cho đúng kiểu chó Tây chứ…

Nước miếng ứa ra bên mép gã:

— … Đ m Có ngày mày sẽ hối hận mày không được là chó…

Gã đi lên thang.

Tôi đi tới vạch tấm màn che nhìn xuống chỗ Diễm Lan nằm. Tất nhiên là nàng không thể ngủ được, nhưng nàng nằm nghiêng, xoay mặt vào vách và hai mắt nàng nhắm nghiền.

Như Chuyện Thần Tiên (Chương 11)

DIỄM LAN, TÔI GỌI.

Nàng nghẹn ngào gọi lại tên tôi:

— Chương…

Nàng từ từ quay lại và mở mắt nhìn tôi. Mắt nàng bây giờ khô, nhưng tôi thấy trong đó ánh sáng đã tắt, mắt nàng vô hồn. Nàng như người mất hết tinh thần và khí lực.

— Em biết Vũ Dương có số đô-la ấy từ bao giờ?

— Từ lúc 5 giờ chiều nay, trước khi rời nhà để ra đi Vũ Dương mới cho em biết là còn số tiền đó.

Tôi thở ra một hơi nhẹ và sức mạnh dồn nén trong tôi như tiêu tan cùng với lời giải thích đó của nàng. Như vậy là tôi nghĩ đúng: số đô-la đó là của Vũ Dương, và Diễm Lancũng không biết là chồng nàng có số bạc lớn ấy. Nàng không nói dối tôi và tôi đã không lầm khi tin nàng. Cái ung nhọt cay đắng của kẻ thấy mình bị lừa tan đi như chưa từng kết lại trong trái tim tôi. Tôi muốn quì xuống bên giường và ôm ghì nàng trong vòng tay. Nhưng tôi cố nén vì tôi nghĩ rằng nếu tôi ôm nàng lúc này, nàng sẽ không kháng cự, nhưng hành động đó chỉ là một sự tống tình. Nên tôi chỉ đốt một điếu thuốc lá hút vài hơi và gắn lên môi nàng.

— Tôi có nhiều chuyện phải xin lỗi em.

Nàng quay mặt đi như tránh nhìn thẳng vào mắt tôi và bàn tay nàng phát một cử chỉ tuyệt vọng:

— Anh trách em là phải, anh có lý khi thù ghét hay khinh em. Bởi vì em đã hèn nhát.

— Tôi không nghĩ là em hèn nhát. Em không thể chống cự lại bọn chúng. Tôi chỉ buồn khi nghĩ rằng em đã nói dối tôi về vấn đề tiền, nhưng bây giờ tôi hiểu, không phải em nói dối tôi mà là vì em không biết.

— Khi bọn chúng nó ập vào và bắn chết Vũ Dương, em có thể bằng nhiều cách, báo tin cho anh là có biến để anh đừng đến, để anh khỏi bị bọn chúng bắt. Nhưng em đã hèn nhát không làm…

— Nếu em báo tin cho tôi bằng cách làm náo động, bọn chúng ngần ngại gì mà không giết em?

— Chúng không dám giết em vì em là người cuối cùng biết chỗ phi cơ rơi. Chúng chỉ có thể làm em khổ. Nhưng nếu em có phải chết đi nữa, đó cũng là chuyện tự nhiên. Vụ này là việc riêng của em và Vũ Dương. Nhưng em đã để mặc cho anh bị liên lụy. Em muốn nói nhiều lắm với anh, nhưng không biết phải nói sao.

— Em không cần nói. Tôi chỉ cần em thành thật với tôi. Mọi chuyện khác đều là thừa.

— Tại sao?

Một câu hỏi rất thường, nhưng tôi cũng không trả lời được.

— Tôi cũng không biết tại sao? Tôi chỉ thấy rất đau nếu Lan nói dối tôi.

Nàng kết luận trong mấy tiếng:

— Em không lừa dối anh. Em nói với anh tất cả những gì em biết. Có thể vài hiểu biết của em sai, nhưng không phải là em bịa đặt.

Lẽ ra, tôi phải trả lời là vì tôi yêu nàng.

Tôi thở dài và dịu giọng:

— Tôi thành thật chia buồn với Diễm Lan về cái chết của Vũ Dương.

Nàng cũng thở dài:

— Cả anh và em cùng không có trách nhiệm gì trong cái chết đó. Chúng ta đã làm hết sức nhưng chúng ta thất bại từ trước mà chúng ta vẫn không biết. Khôi hắn biết từ lâu rằng Vũ Dương ẩn núp trong vi-la. Hắn biết chúng mình tổ chức ra đi và hắn để mặc cho chúng mình tổ chức, đến phút cuối cùng hắn mới can thiệp.

Đầu tro trên điếu thuốc lá của nàng dài dần. Nàng ngồi dậy tìm dĩa gạt tàn. Và nàng mỉm cười nhìn tôi. Tôi yêu nàng, thương nàng như chưa bao giờ cảm thấy với một người đàn bà nào khác. Trước đây tôi đã có lần tưởng rằng tôi đã yêu, đã gặp tình yêu, bây giờ tôi biết chắc những lần trước đây tôi chưa hẳn là yêu. Tình yêu là hy sinh, tôi chưa từng nghĩ đến chuyện hy sinh cho một người đàn bà nào hết. Tôi có thể hy sinh hết cho Diễm Lan, hết cả đời sống. Tên Khôi mưu sĩ ở trên kia biết là tôi yêu Diễm Lan, nhưng chắc chắn gã không biết tôi yêu nàng đến thế. Yêu đến sẵn sàng chết vì nàng.

— Vũ Dương nói cho em biết vị trí phi cơ rớt từ bao giờ ?

— Ba giờ chiều nay.

— Em có yêu cầu Vũ Dương nói không ?

Nàng lắc đầu:

— Không. Em cũng chẳng bao giờ hỏi về chuyện đó. Và Vũ Dương cũng ngượng nên không tiết lộ gì với em.

— Tại sao lại ngượng ?

— Ngượng vì… đó là chuyện bất hợp pháp. Em nghĩ đàn ông phải làm những chuyện bất hợp pháp, có thể bị tù tội, để có tiền, thường có mặc cảm với vợ con. Sợ vợ con khinh bỉ. Vũ Dương cũng thế. Khi em kết hôn với Vũ Dương, anh ấy là một sĩ quan không quân trong sạch. Kể cũng tội. Vũ Dương muốn có tiền, thật nhiều tiền, nhưng Trời không cho. Em tin có Trời, có số mạng. Mọi sự đều đã định trước… Người ta nói câu gì hay lắm đó Chương… Cái gì… một miếng ăn, một ly nước, đều định trước…

— Đó là do câu chữ Hán: “Nhất ẩm, nhất trác… giai do tiền định.” Một miếng ăn, một miếng uống… đều đã được định từ trước…

Tôi lặng yên. Nói đến định mệnh lúc này lại càng thêm bi quan. Nếu định mệnh xếp sẵn rằng tôi và nàng cùng phải chết trong chuyến đi này, chúng tôi còn chờ đợi gì mà không tìm cách chết ngay trong lúc này đi cho đỡ khổ ? Chờ đợi gì nữa ?

Nhưng hy vọng sống sót dường như chưa chết hẳn trong Diễm Lan. Đàn bà thường lạc quan hơn đàn ông, có điều ít người biết chuyện ấy. Nàng hạ thấp giọng như tiếng thì thào:

— Chúng mình có thể thoát chết được không Chương ?

Tôi cố gắng tìm câu trả lời nàng, nhưng không tìm được. Chúng tôi sẽ bị thủ tiêu, chắc chắn như thế, dù có tìm ra được xác phi cơ hay không. Chúng tôi chỉ có một lối thoát là bỏ du thuyền trốn đi. Nhưng trốn đi đâu ? Làm sao bỏ du thuyền được ? Lênh đênh giữa đại dương trên một con thuyền nhỏ, lúc nào cũng có hai tên sát nhân canh giữ, làm sao chúng tôi trốn đi được ? Du thuyền có hai chiếc xuồng nhỏ, mỗi xuồng ngồi được hai ngưòi, treo ở ngay ca-bin, nhưng dù cho chúng tôi có lẻn hạ được xuồng xuống biển và dắt nhau xuống đó, rời du thuyền, chúng tôi cũng không chèo được vào bờ. Chúng tôi sẽ chết khổ giữa biển. Đằng nào cũng chết. Nếu ngay đêm nay chúng tôi xuống được xuồng, chúng tôi có thể rơi vào bờ. Nhưng trở về Đà Nẵng, cảnh sát chờ đón chúng tôi. Đằng nào cũng chỉ có chết và chết.

Nhưng cũng chắc chắn là Khôi Mưu Sĩ sẽ không giết chúng tôi trước khi du thuyền tới nơi Diễm Lan nói là chỗ phi cơ rớt. Từ đây tới đó du thuyền đi trong khoảng bảy, tám ngày đêm, chúng tôi còn chừng đó ngày đêm đê sống. Sống và tìm cách thoát thân. Biết đâu lại chẳng có cách nếu số chúng tôi chưa chết ?

Tôi cần biết chắc Diễm Lan có được Vũ Dương nói thật địa điểm rớt phi cơ hay không.

— Khi cho em biết chỗ phi cơ rơi, Vũ Dương có dở bản đồ ra chỉ cho Lan không ?

— Không. Vì lúc đó trong nhà không có bản đồ. Vũ Dương chỉ có một bản đồ vẽ tay thôi, để ghi nhớ, không có gì đích xác cả. Phi cơ rớt ở một vùng biển phía Nam một hòn đảo hoang gọi là đảo Scorpion.

Tôi giựt mình. Vừa hồi nãy, tôi nghe Khôi nói rằng ở phía Tây của đảo.

— Phi cơ rớt gần một vùng san hô – Diễm Lan tiếp – Chỗ đó có san hô nên nước nóng, sóng biển chạm vào san hô nổi bọt trắng xóa. Tìm rất dễ. Vũ Dương nói như thế với em.

— Để tôi coi…

Tôi đứng dậy mở ngăn tủ lấy ra tập bản đồ.

Trên phòng máy cũng có một tập bản đồ y hệt tập này. Tôi cẩn thận mua tới hai bản để khỏi mất công mang lên, mang xuống. Tôi cẩn thận vì kinh nghiệm cho biết trên đại dương khi biển động, mưa gió thường thôi cũng dữ dội như bão tố trong đất liền, du thuyền bằng gỗ không kín bằng tầu biển bằng sắt, nếu để gió lộng thổi bay mất một tấm bản đồ thì rắc rối to.

Tôi trải bản đồ ra giường, Diễm Lan tò mò ngồi dậy nhìn tôi dùng thước đo và kẻ vạch. Tôi không cho nàng biết rằng hồi nẫy Khôi nói cho tôi biết rằng phi cơ rớt ở phía Tây đảo Scorpion, còn nàng nói là ở phía Nam.

Tôi cố trấn tĩnh để cho Diễm Lan không thể biết tôi tìm thấy gì, tôi đang nghĩ gì. Thực ra, tôi không ngạc nhiên khi tìm không thấy một vùng san hô nào hết ở cả phía Nam đảo Scorpion. Những tờ bản đồ này của tôi thuộc loại dùng cho người nhái, thợ lặn, có ghi đủ chiều sâu nông của đáy biển trong những ô 400 thước vuông một. Nếu là chỗ biển nông hoặc có đá ngầm bên dưới, sóng biển tới đó sẽ va chạm và nổi bọt trắng. Phi công như Vũ Dương ngồi trên phi cơ nhìn xuống thấy mặt biển nổi bọt trắng một vùng nên có thể tưởng đó là vùng san hô, nhưng quanh đảo Scorpion xa tới cả 10 dậm, không có một vùng san hô hay đá ngầm nào cả, đáy biển ở quanh đảo cũng rất sâu.

Việc lặn tìm xác một chiếc phi cơ quanh hòn đảo này trong những điều kiện mơ hồ như tôi có chỉ là một việc mò kim đáy biển. Nói ý định đi tìm xác phi cơ với những điều kiện này với những thợ lặn chuyên nghiệp, họ sẽ cười phá lên và gạt đi như nghe một chuyện con nít.

Tôi chỉ thấy có hai trường hợp: một là Vũ Dương biết, nhưng không chịu nói đúng. Vì sao Y đã tự ý nói cho vợ nghe mà lại không chịu nói đúng chỗ ? Chỉ có Y mới biết. Và Y đã chết. Trường hợp thứ hai : chính Vũ Dương cũng không biết đúng chỗ. Y tưởng là Y biết mà thôi.

Trong trường hợp nào đi nữa, tôi cũng không bao giờ có thể tìm thấy xác phi cơ cùng rương sắt đựng kim cương trong đó. Tôi tin rằng Diễm Lan không biết đúng chỗ nhưng tên Khôi sẽ không tin như thế. Tìm không được, gã sẽ hành hạ, tra tấn Diễm Lan, làm cho nàng sống dở chết dở để bắt nàng phải chỉ đúng.

Làm sao bây giờ ?

Tôi ngồi ngây nhìn xuống tấm bản đồ chi chít những con số, những mầu sắc chen lẫn nhau, bỗng một tia sáng lóe lên trong óc tôi.

Tôi lật tấm bản đồ duyên hải Việt Nam ra xem. Ngay cả lúc này du thuyền mới chỉ đi xa hải cảng Đà Nẵng có 10 dặm. Hy vọng thoát chết như một cánh chim thấp thoáng trong tôi. Ánh đèn sáng trên thành phố sẽ hướng chúng tôi bơi về đấy, nếu không chúng tôi chỉ cần bơi theo làn sóng. Ở gần địa lục vài chục dặm, sóng biển bao giờ cũng đánh vào bờ. Cứ bơi theo sóng là chúng tôi vào được đất.

Nước biển không lạnh lắm, chúng tôi có thể ở trong nước tới 24 tiếng đồng hồ mà nhiệt độ thân thể vẫn ở mức bình thường, nghĩa là không sợ chết cóng. Bơi được vào bờ bây giờ, người không quần áo, không tiền bạc, không giấy căn cước, chắc chắn tôi và Diễm Lan sẽ bị cảnh sát bắt ngay tức khắc. Nhưng bây giờ tôi thấy rõ dù có bị cảnh sát bắt, chúng tôi cũng còn sung sướng gấp ngàn lần, gấp vạn lần sống trên du thuyền này. Nhất là Diễm Lan.

Nàng có tội gì ? Với pháp luật, nàng chẳng có tội gì hết. Nàng mất tích, cảnh sát sẽ nghi nàng giết Vũ Dương, nhưng nếu nàng trở lại, với lời khai của nàng, cảnh sát sẽ vồ được du thuyền và hai tên sát nhân. Khi thấy tôi và nàng trốn thoát, Khôi Mưu Sĩ sẽ bằng cách này hay cách khác cho du thuyền trở về địa lục. Gã có điên thì mới tiếp tục đi sang Phi Luật Tân, mà điên hay ngu thì tôi chắc chắn là không phải bệnh của gã.

Bắt được Khôi và tên đàn em gã là Phăng-Xoa, Diễm Lan sẽ vô tội. Tôi sẽ bị bắt giữ, đưa ra tòa, tống giam vì tội giết Quí xe tăng. Tội ấy tôi sẽ nhận lãnh hậu quả tù tội, nhưng không sao, miễn là Diễm Lan còn sống và sống sung sướng, tự do. Tôi hoan hỉ chấp nhận tù hai năm cho nàng khỏi khổ, khỏi chết thê thảm.

Nên lắm, tôi nhất định thực hiện cuộc vượt thoát để trở về.

Diễm Lan muốn hỏi có chuyện gì làm tôi suy nghĩ lắm, nhưng vẻ mặt nghiêm trọng của tôi làm nàng lặng im. Tôi đốt thuốc lá và suy nghĩ dữ dội. Tôi có thể bơi cả ngày trên biển, nếu một mình, tôi có thể bơi nương theo sóng từ đây vào tới đất liền, cũng có thể tôi đuối sức, bị vọp bẻ chết trên biển – nhưng Diễm Lan thì vô phương. Nhẩy xuống biển, nàng sẽ chìm lỉm sau năm phút.

Tôi không thể hạ xuồng xuống biển và đón Diễm Lan xuống đó bơi về sau khi nói vài lời từ biệt Khôi và Phăng-Xoa hung hãn, tôi cũng không thể chế ngự được cả hai tên. Ngay cả chuyện lấy phao cấp cứu cho Diễm Lan đeo cũng không làm được. Phải làm sao bây giờ ?

Tôi ghé sát miệng vào tai Diễm Lan :

— Em đừng để chúng nó biết… Quanh đảo Scorpion không có vùng san hô nào cả. Có thể Vũ Dương không nói với em sự thật, cũng có thể chính hắn cũng ghi nhận sai. Điều chắn chắn là không bao giờ mình tìm lại được phi cơ. Tôi quyết định chúng mình nhẩy xuống biển bơi trở vào bờ. Em chịu theo tôi không ?

Nàng gật đầu.

— Chúng mình có thể về được Đà Nẵng mà cũng có thể chết giữa biển. Nhưng phải liều. May ra thì sống. Nếu không nó sẽ róc thịt em vì nó nghi là em biết mà không chịu nói. Đằng nào cũng chết…

— Em biết. Em theo anh… Chết ngay em cũng theo anh…

— Em bơi khá không ?

— Trong piscine em bơi nhiều nhất là được một trăm thước.

— Thế là đủ rồi. Tôi sẽ vừa bơi vừa kéo theo em vào được tới bờ, chỉ cần em nổi trên mặt nước. Chúng mình chỉ cần một cái phao.

Nhưng phao buộc hết ở trên kia. Nếu tôi đến gần chỗ buộc phao, chúng nó sẽ biết liền. Nhất định phải có phao mới được…

Tôi nhìn quanh ca-bin và tìm thấy vật tôi cần dùng. Vật đó tuy không thể tốt bằng một cái phao, nhưng có thể tạm dùng làm phao. Đằng sau cái tủ ở góc ca-bin có một vòng cao su rộng lớn như cái ruột bánh xe hơi. Vòng cao su này được gắn ở đó ngăn không cho đầu tủ đập mạnh vào vách du thuyền khi có sóng lớn. Tôi đi giựt cho vòng cao su rời khỏi lưng tủ và đem nó tới bên chỗ Diễm Lan nằm :

— Cái này sẽ là cái phao của em. Tôi để nó ở chân thang, chỗ này. Dù thằng Phăng-Xoa có xuống đây, trong lúc vô tình, nó cũng không để ý thấy đâu. Tôi sẽ đi lên phòng lái và thằng Phăng-Xoa sẽ trở xuống tiếp tục ngủ. Em đợi ở dưới này chừng năm phút. Xong em thản nhiên đi lên boong. Nếu thằng đó hỏi em đi đâu, em nói say sóng cần lên hóng gió. Khi em tới chân thang, em vớ lấy vòng này và vội chạy lên. Đừng để ý gì đến tôi, em cũng đừng chờ tôi… Lên tới trên kia, em nhẩy xuống biển luôn. Chỉ cần em cầm chặt cái vòng này. Xuống tới biển, em choàng vòng vào người và cứ nổi ở đó chờ tôi. Đừng sợ gì cả. Tôi sẽ nhẩy xuống biển sau em và bơi đến chỗ em. Em có thể làm được việc đó chứ ?

Nàng gật đầu:

— Dạ được.

— Trước khi nhẩy, em nhớ tụt dép ra nghe. Cứ để cả quần áo như thế này mà nhẩy xuống. Chúng mình cởi bỏ quần áo sau cũng không muộn.

Thấy tôi định đi lên, nàng níu tay tôi lại và dịu dàng :

— Chương. Một lần nữa em cám ơn anh…

Giọng nói dịu dàng của nàng làm cho tôi cảm thấy là nàng tin chắc chúng tôi sẽ chết xa nhau dưới biển và nàng cần nói lời cuối cùng trước khi quá muộn.

Tôi vuốt nhẹ má nàng :

— Đừng sợ. Anh sẽ đưa em về tới bờ.

Cái chạm tay ấy gợi trong tôi một thèm muốn rực lửa và ôm ghì lấy nàng, hôn nàng trên tất cả da thịt thơm mát của nàng. Da thịt ấy được trời sinh ra để yêu đương, để được hôn, được ve vuốt, không phải là để trương sình dưới đáy biển. Tôi phải hết sức cố gắng để chống lại sự thèm muốn ấy.

o O o

Sau ánh đèn sáng trong phòng ngủ, phòng lái bên trên tối mờ làm cho mắt tôi trong vài giây đầu không nhìn rõ cảnh vật. Tôi nghe tiếng Xoa chửi thề và càu nhàu. Nó như không chịu được sự có mặt của tôi, hễ trông thấy tôi là nó tức điên lên.

Khôi vẫn ngồi ở chỗ cũ. Tôi đi tới ngồi trước mặt gã:

— Hội Nghị Thượng Đỉnh tay đôi diễn ra trong không khí thông cảm và có kết quả tốt ?

Khôi hỏi tôi bằng giọng đùa giỡn nhưng không có ác ý.

Xoa thêm vào :

— Mẹ kiếp… Thông cảm và cởi mở nữa chứ. Đối phương bầy tỏ thiện chí bằng cách cởi mở hết, không còn che đậy gì…

Khôi dục :

— Xuống ngủ đi Xoa. Mày cứ thiếu ăn, thiếu ngủ là mày khó chịu làm mất vui mọi người.

Xoa đứng lên. Nhưng gã chưa chịu đi xuống ngay. Gã đi tới thành du thuyền đứng nhìn xuống biển và khạc nhổ xuống nước. Gã càng bực tức khi gió biển thổi tạt đờm rãi của gã trở về mặt gã. Cả nước biển dường như cũng không chịu nhận một vật gì của gã.

Đợi cho Xoa xuống rồi. Khôi tiếp tục hỏi tôi :

— Nàng nói cho chú biết rằng nàng không hề hay biết gì về số tiền đô-la của Vũ Dương.

Tâm trí đang bị xáo trộn vì cuộc liều mạng nhẩy xuống biển đào thoát sắp xảy ra, tôi lơ đãng trả lời :

— Tất nhiên.

— Tôi vừa hỏi chú một câu ngớ ngẩn – gã cười nhẹ – Tất nhiên là nàng không biết, lúc nào nàng cũng thành thật. Nàng có thể không thành thật với Vũ Dương, nhưng nàng thành thật với chú.

Tôi nhìn về phía Đà Nẵng. Vầng sáng mờ trên thành phố đó vẫn còn trông thấy ở góc biển. Bất giác tôi rùng mình, nhưng may nhờ tối Khôi không để ý thấy. Khoảng cách giữa cho du thuyền này với bờ biển thật xa nhưng tôi vẫn tin rằng chúng tôi có thể trở vào bờ được. Vòng cao su sẽ giữ cho Diễm Lan nổi trên mặt biển, tôi sẽ nắm nàng vào vòng vừa bơi vừa kéo nàng theo. Khi nào mệt, chúng tôi cùng bám vào vòng để nghỉ, chúng tôi sẽ bơi về hưóng vùng sáng mờ kia. Khi trời sáng và ánh điện đó mất, chúng tôi cứ bơi theo sóng. Thể nào cũng vào được tới bờ.

Chỉ cần Khôi không nghi ngờ gì về dự định của chúng tôi. Nếu gã biết, chỉ cần gã giữ chặt Diễm Lan dưới đó cho tới sáng là dù có cho tự do, chúng tôi cũng không còn có thể bơi về được nữa. Tôi nghĩ tới những giờ dằng dặc sắp phải trải qua dưới biển và muốn hút điếu thuốc lá cuối cùng. Xong, nhớ lại kinh nghiệm của người nhái là trước khi nhẩy xuống biển, nhất là ban đêm, không nên hút thuốc lá, vì khói thuốc có thể làm cho mắt mờ, nhìn không rõ nữa, tôi cố nhịn thèm. Diễm Lan sẽ còn khổ sở và chịu đựng nặng nề hơn tôi. Tôi đã quen với biển cả, với sóng nước, còn nàng… Phải là người đàn bà can đảm lắm mới dám nhắm mắt nhẩy từ trên du thuyền này xuống biển đen dưới kia.

Diễm Lan chỉ cần nhẩy xuống biển, tôi còn phải bơi tìm nàng. Trong đêm tối với sóng biển khá lớn này, việc tìm nàng có thể khó khăn và mất thì giờ, nhưng chỉ cần nàng nổi được trên mặt nước. Nhất là nàng đừng sợ hãi, kêu la…

Nàng sắp lên rồi. Tôi cảm thấy toàn thân như tê liệt vì cảm xúc. Nếu thằng Tây Lai chặn Diễm Lan lại, không cho nàng bước lên boong ?

Tôi cố gắng trả lời những câu hỏi của Khôi.

— Nàng chỉ cho chú thấy vị trí phi cơ nằm rồi chứ ?

— Đã.

— Chú đã kiểm soát trên bản đồ chưa ?

— Rồi.

— Có thấy vị trí như lời nàng nói không ?

— Hơi mơ hồ. Phải tới nơi mới biết chắc. Có thể Vũ Dương còn nói nhiều nữa nhưng nàng không nhớ. Nàng vừa bị cảm xúc quá mạnh khi các anh hạ sát chồng nàng ngay trước mặt nàng. Tôi tin nàng sẽ nhớ lại hết.

— Sáng mai, sau bữa ăn sáng đầu tiên trên du thuyền – gã nói, giọng nghiêm trọng để cho tôi biết rằng đây là một lời ra lệnh – Tôi, chú và nàng sẽ cùng họp trên bản đồ, để nghe nàng nói lại rõ ràng những gì Vũ Dương cho nàng biết. Tôi chỉ có một lời khuyên chú : tuy tôi không biết gì nhiều về biển cả, lặn vớt kho tàng dưới biển, song tôi cũng biết đủ để chú không thể lừa bịp được tôi. Một lần nữa tôi nhắc lại : chú nên thành thực cộng tác, sẽ có lợi cho hai người nhiều hơn là âm mưu qua mặt tôi…

Tôi vừa định nói khi bên dưới tiếng Phăng-Xoa bực dọc vang lên :

— Ê, đi đâu ?

Và tiếng Diễm Lan :

— Tôi say sóng, buồn nôn… Cho tôi lên trên đó. Dễ thở một chút…

Rồi tiếng Xoa gọi lớn :

— Đại ca… Có cho người đẹp lên đó hứng gió không ?

Khôi đáp ngay :

— Không. Bảo nàng nằm yên dưới đó. Đừng lộn xộn…

Nếu thằng Xoa đứng chặn giữa Diễm Lan và cầu thang thì nguy, nàng sẽ không thể xô ngã nó để chạy lên được. Nhưng rất có thể nàng đã tới được chân thang trong lúc thằng Xoa vẫn nằm dài trên giường. Đây là phút phải liều…

Tôi nhẩy tới đấm mạnh vào mặt Khôi. Cùng lúc, tôi la lớn :

— Nhẩy đi…

Khôi ngã ngửa ra trong lúc tay gã đưa vào trong áo lấy khẩu súng. Diễm Lan vọt lên thang cùng với tiếng la của thằng Xoa đuổi theo nàng. Trong một chớp mắt, tôi nhìn thấy hai tay nàng ghì vòng cao su trước ngực và nàng bay qua thành du thuyền và biến mất…

Tôi nhẩy tới chỗ Diễm Lan vừa bay qua thành du thuyền vừa vặn gặp thằng Xoa thò đầu lên thang. Tay nó cầm súng nhưng nó không ngờ tôi đứng ở đấy. Tôi đá mạnh vào ngực nó và nó ngã nhào trở xuống. Một tay vịn thành du thuyền, tôi tung mình rớt xuống biển theo Diễm Lan.

Vùng nước bao la chụp lấy tôi.

Vừa chìm xuống nước, tôi cố giữ để khỏi mất phương hướng của Diễm Lan, nàng ở ngay trước mặt tôi. Nổi lên, tôi phải bơi tìm nàng ngay. Quần áo, giầy làm cho tôi vướng víu, nhưng tôi không thể có thì giờ cởi bỏ chúng trước khi tìm được Diễm Lan.

Nổi lên, tôi lắc mạnh đầu cho nước biển ra khỏi mắt. Du thuyền ở cách tôi chừng 50 thước. Ánh đèn làm nó sáng lên long lanh trên biển tối như một viên hồng ngọc. Cố nhìn về phía trước, nơi tôi tin rằng có Diễm Lan. Tôi không nhìn thấy gì hết ngoài những ngọn sóng cao. Đêm nay sóng biển lớn hơn sự ước lượng của tôi.

Tôi bơi về phía trước chừng 10 sải. Diễm Lan chắc chắn phải quanh quẩn ở chỗ này. Không cao giọng, tôi khẽ gọi:

— Diễm Lan… Diễm Lan…

Không có tiếng trả lời. Tôi bơi về phía tay phải và nỗi lo sợ dâng lên trong tôi. Dừng lại, tôi lại gọi tên nàng.

Lần này có tiếng nàng đáp :

— Em… đây…

Nàng có vẻ như sặc nước.

Tôi bơi về phía phát ra tiếng nàng.

Hai lượn sóng cao áp tới, ép tôi vào giữa. Khi tôi nổi trở lên, mái tóc Diễm Lan ở ngay tầm tay tôi.

— Cám ơn trời đất !

Tôi thầm nói và vươn tay ra nắm lấy lưng áo nàng. Hai tay nàng ôm chặt lấy tôi. Hành động này làm cả hai chúng tôi cùng chìm xuống. Tôi cảm thấy lạnh. Cố đạp chân cho trồi lên, tôi vẫn bị nàng ôm chặt :

— Vòng cao su đâu rồi ?

Miệng nàng đầy nước và nàng cố gắng nói :

— Mất rồi… Nhẩy xuống mạnh quá… Văng ra…

Một làn sóng lớn đổ ụp xuống đầu chúng tôi. Diễm Lan nắm chặt áo tôi, nhưng sức mạnh của làn sóng cũng làm cho nàng rời ra. Tôi là người nắm giữ nàng lại. Nàng không biết cách để cho người lạng theo làn sóng. Tôi thấy rõ nàng vừa uống nước.

Khi trồi trở lên, nàng nói tiếp câu bỏ dở vừa xong :

— Lúc nhẩy xuống… mạnh quá… phao văng khỏi hai tay em. Em có trông thấy nó một lần, ở quanh đâu đây…

Tôi cố nén sợ hãi để hy vọng. Diễm Lan vừa nhẩy xuống, vòng cao su chắc cũng chỉ quanh quẩn đâu đây, xa lắm là trong vòng trăm thước. May ra chúng tôi có thể tìm thấy. Nếu là ban ngày, việc tìm lại vật tối cần thiết đó thật dễ, nhưng bây giờ đang là ban đêm, trăng đã lặn và mặt biển chỉ là một vùng đen sì.

— Đừng sợ – tôi bảo nàng – Nắm lấy dây lưng tôi, em cứ để cho sóng đánh đi. Đừng cưỡng lại sóng…

Nhưng cùng lúc ấy tôi biết là chuyến vượt thoát đã hỏng. Dù Diễm Lan có giữ được phao đi nữa, chúng tôi cũng không thể trốn thoát. Du thuyền đã lượn một vòng và quay trở lại. Khôi biết lái tàu thạo hơn là tôi tưởng. Gã có nhiều tài, nhưng gã dấu.

Cùng với tiếng động cơ của du thuyền nổ đều trên mặt nước mỗi lúc một lớn, tôi nghe tiếng Khôi gọi lớn:

— Hoàng Chương… Ở đâu la lên… Bọn tôi vớt chú. Chết uổng. Không thể về bờ được đâu.

Bây giờ Diễm Lan và tôi ôm nhau, bơi đứng một chỗ. Tôi cảm thấy nàng run lên :

— Không có phao. Về được đất không anh ? Nàng run run hỏi.

Tôi không còn có thể nói dối nàng :

— Chắc không được.

— Để em trở về du thuyền. Anh bơi về một mình đi.

— Cũng không được…

Nàng nói như van xin :

— Anh bơi về một mình được mà. Đi đi… Bỏ em ra.

— Không được mà. Nếu chúng bắt lại được em, chúng sẽ có cách bắt tôi trở lại với chúng.

Nàng hiểu. Nhưng giây phút này không phải là lúc chúng tôi có thể tỏ tình yêu thương nhau. Nàng chỉ sốt sắng :

— Nếu vậy… chúng mình liều bơi về. Được tới đâu hay tới đó.

Sau cơn hoảng hốt, Diễm Lan đã bình thản trở lại. Nàng biết rằng chúng tôi sẽ chết trên biển chậm nhất là vào lúc mặt trời mọc, nhưng nàng bất cần :

— Giúp em bỏ quần áo… Xong, chúng mình bơi về…

Giúp một người đàn bà bơi kém cởi bỏ y phục giữa những làn sóng biển lớn ào ào đổ tới không phải là một việc dễ. Tôi ôm ngang lưng nàng để nàng rảnh tay lột áo ra khỏi đầu. Tôi cảm thấy làn da mịn của nàng và tôi quên đi nỗi nguy sắp chết đuối. Tiếng la lối của thầy trò Khôi Mưu Sĩ đi xa dần. Trong đêm tối, chúng không trông thấy chúng tôi, du du thuyền chỉ cách chúng tôi chừng 50 thước.

— Em xong rồi.

Đến lượt tôi cởi bỏ quần áo. Tôi còn mang đôi giày dưới chân, nhưng tôi đã quen với việc này. Tôi quấn áo sơ-mi của tôi ngang lưng tôi và bảo Diễm Lan nắm lấy áo.

— Cứ bơi từ từ. Đừng hoảng hốt… Cũng đừng gắng bơi… Em cứ giữ cho em nổi là được…

Chúng tôi bắt đầu bơi, nhưng tôi biết đó chỉ là hành động tuyệt vọng của hai kẻ không lẽ bó tay chịu chết. Tôi chỉ trông cậy vào vầng ánh sáng mờ mờ trên thành phố Đà Nẵng để làm hướng bơi về đó, nhưng sóng quá lớn. Sóng che khuất vầng sáng ấy. Tôi chỉ có thể trông thoáng thấy vầng sáng mỗi lần có ngọn sóng lớn đánh tới đưa chúng tôi lên cao, nhưng lúc thì tôi thấy vầng sáng ở bên phải, lúc sau nó đã chuyển sang bên trái. Nhiều lúc Đà Nẵng dường như ở sau lưng chúng tôi. Bơi như vầy thì có đến trăm năm cũng không thể về được Đà Nẵng. Chúng tôi sẽ bơi như thế này cho đến lúc tay chân nặng chĩu, cứng đơ và cái chết sẽ đến rất nhanh. Niềm an ủi cuối cùng của tôi là được chết ôm Diễm Lan trong vòng tay.

Không biết bao nhiêu phút đã trôi qua, tôi lại trông thấy du thuyền đi ngang qua. Lần này hai thầy trò Khôi đã biết xài đèn pha để rọi trên biển, nhưng chúng cũng chưa nhìn thấy chúng tôi. Tôi nghĩ chúng tưỏng rằng Diễm Lan mang được phao xuống biển và chúng cũng nhất định bắt lại chúng tôi cho bằng được.

Thời gian qua. Tôi cảm thấy hai cánh tay tôi cứng ra trước khi tôi chịu nhận là tôi đã kiệt sức. Tôi ngừng bơi và há miệng lớn để thở. Sóng ào tới và tôi sặc nước. Tôi choáng váng mất vài giây và khi tỉnh lại, tôi thấy Diễm Lan đã buông tôi ra.

Còn chút sức tàn, tôi bơi lại gần nàng. Mặt nàng sát vào mặt tôi :

— Em xin lỗi vì cái phao…

Nàng thều thào nói.

Tôi biết phí sức để nói lúc này là ngu dại, nhưng có nói hay không cũng chết. Tôi bắt buợc phải nói :

— Diễm Lan… Diễm Lan…

Nàng bừng mở mắt :

— Anh gọi em ?

Hai bàn tay tôi nâng mặt nàng :

— Anh muốn nói với em… Trước đây anh không nói được vì có… Vũ Dương… Anh yêu em… Anh yêu em nhất… Ngay lúc em đến tìm anh, anh đã yêu em.

Không nói gì hết, nàng từ từ đưa hai cánh tay lên choàng lấy cổ tôi.

Chúng tôi hôn nhau và cùng chìm xuống biển.

Tôi có cảm giác đang rơi xuống một vực thẳm không cùng và nếu chúng tôi không buông nhau ra để trồi lên, chúng tôi chết ngạt ngay lúc này. Nhưng óc nghĩ như vậy, song hai tay tôi vẫn không chịu rời nàng.

Như Chuyện Thần Tiên (Chương 12)

Nhưng rồi đáy biển cũng đẩy chúng tôi trở lên. Tôi trồi lên mặt biển lúc nào chính tôi cũng không biết. Chỉ biết khi mở mắt tôi thấy nền trời đã rực mầu hồng và một tay tôi vẫn còn nắm tay Diễm Lan.

Du thuyền Đồng Nai dập dềnh trên sóng. Du thuyền đang trôi thẳng đến chỗ chúng tôi. Tôi biết hai tên sát nhân đã trông thấy chúng tôi và chúng đã tắt máy để cho du thuyền còn đà trôi đến.

Tôi không có được một phản ứng nhỏ. Cuộc đào thoát của chúng tôi đã thất bại nhưng chúng tôi còn sống. Thằng Tây Lai đứng trên liệng xuống cho tôi một dây chão. Tôi nắm lấy đầu dây và nó kéo chúng tôi về du thuyền. Hai tên cúi xuống xốc nách Diễm Lan kéo nàng lên. Tôi nghe tiếng thằng Xoa huýt gió rồi cười bộc lên. Nó khoái chí, thích thú, khi thấy Diễm Lan gần như trần truồng. Tôi muốn chửi nó, nhưng không được. Hai mắt tôi đã mờ và lưỡi tôi như đã cứng.

Đến lượt tôi được chúng kéo lên du thuyền. Tôi trông thấy Diễm Lan quì gối. Người nàng gần như gập đôi lại. Hai mảnh vải mỏng còn dính trên người nàng trông như hai làn da đặc biệt, như hai miếng giấy màu xám được dán vào đấy. Chưa bao giờ tôi thấy một người đàn bà đẹp đến thế và bị hành hạ tơi tả đến thế.

Nắng vừa lên và cảnh sắc lúc đó trái ngược hẳn với cảnh thê thảm của chúng tôi. Nắng tô vàng da thịt Diễm Lan. Hơn lúc nào hết, nàng như một pho tượng mỹ nhân bằng vàng.

Tôi nhổm dậy định tới đỡ nàng, nhưng sự kiệt lực làm tôi té sấp xuống đó.

— Được quá hả đàn anh ? – Giọng nói của thằng Xoa nặng những nhục dục – Hơi ướt một chút, nhưng xài ngon lắm. Bôm-nhe ca-lí-ti…

Tôi lại nhổm dậy. Thằng Xoa dí chân vào lưng tôi, ấn nhẹ một cái và tôi lại ngã dúi xuống.

— Đưa nó xuống dưới đó…

Giọng nói của Khôi Bác sĩ vang lên. Đây là lần thứ nhất tôi thấy gã có vẻ cáu giận.

— Cầu thang nhỏ quá… Làm sao dìu người đẹp sếch-xy này xuống được ?

Khôi gắt :

— Cõng nó.

Thằng Tây lai không còn mong ước gì hơn là được ôm, được cõng, được sờ mó vào thân thể Diễm Lan. Nó cười hộc lên khi đại ca của nó xốc Diễm Lan lên và đặt nàng ngả vào lưng nó. Nó quàng hai tay ra sau ôm đôi mông tròn của nàng. Tiếng cười thô bỉ của nó như xoáy vào tim tôi…

Chúng bỏ mặc tôi nằm đó. Khôi cũng đi xuống ca-bin. Tôi gượng đứng lên và lần này tôi đứng vững được. Nắm thành cầu thang, tôi lần từng bực một đi xuống.

Diễm Lan được đặt nằm trên giường. Đôi mắt nàng nhắm nghiền và làn da nàng nhợt nhạt. Có thể nàng vừa ngất đi. Đúng lúc tôi xuống tới nơi, Khôi giựt mạnh cái khăn trải giường bên cạnh phủ lên người Diễm Lan. Thằng Xoa có lẽ tiếc vì không được nhìn ngắm lâu hơn, hự lên một tiếng phản đối, nghe như nó vừa bị ai đá một cái vào bụng dưới.

Khôi trừng mắt nhìn Xoa. Gã có vẻ như muốn trút cơn giận lên đầu thằng đàn em. Thằng Xoa hậm hực bỏ đi lên.

Tôi gượng nói :

— Cám ơn anh.

Khôi lịch sự hơn là tôi tưởng. Thực tình tôi phải cám ơn gã về việc gã đã có nhã ý lấy tấm khăn trải giường đắp lên cho Diễm Lan.

Khôi cười nhạt :

— Có chi mà ơn với huệ ? Đây là núi của của tôi, tôi có bổn phận phải săn sóc đến sức khỏe của nàng.

Giọng nói mỉa mai của gã cho tôi biết là gã giận lắm.

— Cả chú nữa – gã tiếp – chú cũng là núi của của tôi. Làm ơn nằm trên giường này cho tôi nhờ.

Tôi đi tới ngồi lên chiếc giường cạnh giường Diễm Lan.

— Sao anh lại làm vậy ?

Gã trừng mắt nhìn tôi :

— Làm cái gì ?

Tôi chỉ tay xuống tấm khăn phủ trên người Diễm Lan. Gã nhún vai :

— Tôi đã nói tôi không thích thấy người khác khổ sở một cách không ích lợi gì. Tôi không muốn hành hạ người khác. Dường như chú vẫn không chịu tin tôi. Hành động tàn nhẫn chỉ là việc làm của bọn ngu xuẩn.

Gã đi lên.

Tôi ngã lưng xuống giường. Chưa bao giờ tôi thấy cái nệm giường lại có thể êm ái đến thế. Cuộc sống thật êm đềm và dịu dàng. Trong giây phút, viễn ảnh đen tối của cái chết sắp đến với tôi với Diễm Lan mờ đi. Tôi chỉ còn biết sáng nay, nàng và tôi vẫn còn sống. Sống để rồi sẽ chết… Song, chưa chết ngay vẫn còn là sống.

Tiếng động cơ lại nổ. Bên trên Khôi đã cho du thuyền tiếp tục đi. Tôi ngán sợ gã thực tình. Khôi là một tay chuyên môn chế ngự người khác và bắt người khác phải làm theo ý gã. Gã chỉ tàn ác khi nào tàn ác có lợi. Và gã nói đúng : sự sống của hai đứa tôi có lợi cho gã. Gã tận tâm bảo vệ hai đứa tôi. Khi nào biết chắc chúng tôi không còn làm lợi cho gã nữa, lúc đó gã sẽ lạnh lùng để cho chúng tôi chết.

Tôi bò sang giường Diễm Lan, đặt lại cái gối dưới đầu nàng. Cái băng-đô choàng mái tóc nàng vẫn còn đó. Tôi gỡ nó ra, để cho tóc nàng xõa với hy vọng nó sẽ chóng khô.

Nàng mở mắt ra và làn môi nàng rung động :

— Không có em… anh đã đi thoát…

— Anh sẽ không thể sống được nếu không có em…

— Em cũng vậy…

Tôi cúi xuống hôn nàng.

Bỗng dưng tôi cảm thấy trời đất tối sầm lại. Tôi chỉ còn kịp ngã trở về giường tôi. Cũng may hai cái giường kê gần nhau, nếu không tôi đã ngã xuống sàn. Lưng vừa chạm xuống giường, tôi đã ngủ thiếp

0 O 0

Tôi choàng dậy. Thằng Xoa lay vai tôi :

— Dậy. Đại ca muốn nói chuyện.

Nó nói trống không và cùng lúc mắt tôi mở, tôi rớt trở vào hố địa ngục khủng khiếp mà tôi và Diễm Lan không sao có thể thoát ra được. Tôi cảm thấy toàn thân nhức nhối, đau đớn. Quần tôi vẫn còn ẩm nước biển.

— Mấy giờ rồi ?

Tôi cũng hỏi trống không.

— Bốn giờ.

Bốn giờ chiều. Như vậy là tôi vừa ngủ liền 10 tiếng đồng hồ. Nhìn sang, tôi thấy Diễm Lan vẫn còn ngủ.

Tôi đứng dậy, vươn vai và đi tới mở tủ lấy gói Lucky mới và bao quẹt. Thuốc lá làm tôi cảm thấy tỉnh táo trở lại. Cùng lúc, tôi để ý thấy Xoa đứng lùi vào vách như đề phòng tôi bất ngờ tấn công cướp súng. Nó cởi trần và lênh đênh trên biển ngày hôm nay, chắc nó đã nằm phơi nắng, da thịt nó đỏ như tôm luộc. Cây dao găm vẫn được cắm trong túi dao ở mép quần cao-bồi. Khẩu súng lục bây giờ được nằm trong bao đàng hoàng đeo bằng dây lưng da. Có lẽ trong ngày, đại ca của nó đã giải thích cho nó hiểu nó không nên gây sự với tôi nên giờ đây, tuy nó không thân mật với tôi, song cũng không để lộ vẻ khiêu khích hay muốn nhục mạ tôi nữa.

Nó để mặc tôi đi đánh răng, rửa mặt, và thay quần áo mới. Khi tôi đi lên, nó cũng ngồi ở đầu cầu thang chứ không ở lại một mình với Diễm Lan quá khêu gợi nằm đó.

Trời trong, biển lặng, gió nhẹ, buồm no gió và du thuyền lướt êm, tiếng máy nổ ngọt. Mọi điều kiện đều tốt. Biển mênh mông và ở đàng xa, mặt nước như liền với nền trời.

— Sao ? Ngủ một giấc khỏe rồi chứ ?

Khôi hỏi tôi trước. Gã ngồi trong phòng lái như một tài công nhà nghề. Sau một đêm không ngủ và một ngày vất vả, gã có vẻ nhầu nát hơn nhưng gã vẫn mặc áo veste. Tôi thấy cặp mắt gã hơi đỏ và râu gã mọc lởm chởm.

— Khỏe rồi. Anh để tôi giữ tay lái cho, đi nghỉ đi…

Khôi lắc đầu :

— Chưa đến lượt chú. Tới 6 giờ tối, chú sẽ thay tôi giữ phòng lái tới một giờ đêm. Chương trình đã định như thế, tôi không thích lộn xộn. Tôi mời chú lên đây để nói về chuyện ăn uống.

— Dưới tủ lạnh có thức ăn, mạnh thằng nào thằng nấy ăn… Còn phải bàn tán gì nữa ?

— Đâu có được. Chúng ta là những người văn minh, sống cho có tổ chức một chút. Một là chú làm món ăn cho cả bốn người, hai là chú đánh thức Diễm Lan dậy để nàng trổ tài nấu nướng, nếu ngoài cái tài làm tình và mê hoặc đàn ông ra, nàng còn có chút tài nấu nướng. Tôi đề nghị chú thương lượng với nàng về chuyện ấy. Như vậy là tế nhị nhất rồi còn gì…

Tôi gật đầu ưng thuận, vì gã nói đúng. Gã dư sức bắt Diễm Lan làm việc đó nhưng gã dành cho tôi bảo nàng. Hành động này của gã gián tiếp cho tôi biết rằng gã công nhận thẩm quyền của tôi đối với Diễm Lan, tôi có thể coi Diễm Lan là của tôi nếu tôi chịu hợp tác với gã.

— Chừng một tiếng đồng hồ nữa, chúng ta sẽ ăn – Khôi tiếp – Xong, vào lúc 6 giờ, tôi với chú và Diễm Lan sẽ có một phiên họp. Tôi muốn hai người biết rõ hơn về những quyết định của tôi. Trước hết, tôi không muốn xẩy ra những chầu tắm biển làm mất thì giờ vô lý như hai người vừa làm. Bây giờ chúng ta đã cách đất liền 50 dặm. Nếu hai người muốn tự tử, hay nhẩy xuống biển lần nữa. Song, dù cho hai người có nhất quyết cùng chết bên nhau đi chăng nữa, cái chết ấy cũng đi ngược lại quyền lợi của tôi. Tôi phản đối chuyện ấy. Nếu hai người để lộ cho tôi nghi ngờ rằng hai người định phá rối tôi lần nữa, tôi sẽ bắt buộc phải làm những việc đề phòng mà tôi thật không thích làm như là trói Diễm Lan lại, không cho chú và nàng gặp nhau.

Tôi cảm thấy tôi cũng nói cho Khôi biết trước vài sự thật để dò xét phản ứng của gã :

— Anh không biết rằng hồi đêm qua khi nhẩy xuống biển, Diễm Lan đã bị văng mất cái phao. Nhưng nàng nhất định chịu chết đuối hơn là lên tiếng để cho anh cứu ?

Gã chỉ nhún vai không phê bình gì. Gã cho như đó là việc riêng của chúng tôi, không liên hệ gì đến gã.

— Điều quan trọng mà anh cần biết nữa là – tôi tiếp – sẽ không bao giờ anh tìm thấy chỗ phi cơ rớt. Tôi đã kiểm soát trên bản đồ những lời chỉ của Diễm Lan. Việc tìm phi cơ rớt theo những lời nàng nói chỉ là chuyện mơ hồ, mò kim đáy bể có lẽ còn dễ hơn.

Tôi tưởng rằng lời nói của tôi sẽ làm Khôi xúc động, nhưng gã vẫn thản nhiên :

— Tất nhiên là đời nào nàng chịu nói sự thật ngay. Còn lâu nàng mới chịu khai ngay những gì Vũ Dương dặn nàng giữ kín. Tôi đánh cá với chú rằng nàng biết và sau vài lần chỉ bậy, cuối cùng nàng cũng chỉ đúng chỗ.

— Tôi tin rằng nàng không nói dối tôi.

— Chú tin, nhưng tôi không tin.

Xong, gã yên lặng và tôi cũng yên lặng. Tôi thấy không có cách nào để làm cho Khôi tin rằng Diễm Lan quả thật không thể biết. Tuy Khôi thông minh, nhiêù thủ đoạn và cũng có hiểu biết khá nhiều về biển rộng, song vì gã không phải là người chuyên môn nên gã vẫn không thể quan niệm được rằng đại dương rộng lớn, mông mênh đến là chừng nào và nếu không có những sự kiện thật chính xác, chí lý, người ta không sao có thể tìm được một vật nằm dưới lòng đại dương, dù cho vật ấy có lớn đến đâu.

— Nếu trên đường từ Đà Nẵng tới đây anh đánh rớt một cái đồng hồ tay – tôi hỏi Khôi một cách tuyệt vọng – anh có hy vọng tìm nổi nó không ?

— Tất nhiên là không – gã thản nhiên đáp – nhưng một cái phi cơ lớn hơn cái đồng hồ tay nhiều. Vũ Dương lại biết rõ chỗ phi cơ rớt, đừng quên hắn cũng là phi công. Nếu không biết rõ chỗ rớt và không nắm chắc việc tìm lại được phi cơ, không đời nào Vũ Dương vất vả đi tìm thợ lặn và bỏ ra cả triệu bạc để mua du thuyền. Nhưng thôi… Nói nhiều về chuyện ấy vô ích. Những ngày tới sẽ cho chúng ta biết tôi đúng hay chú đúng. Đồng ý ?

Tôi đi trở xuống phòng ngủ. Đúng như Khôi nói, tôi với gã tranh luận không đi đến đâu. Gã tin chắc rằng Diễm Lan biết. Cả khi nếu có vì bị gã tra tấn mà Diễm Lan chết, gã vẫn nghĩ rằng nàng biết mà không chịu nói.

Diễm Lan vẫn ngủ êm. Bây giờ tôi thấy làn da mặt nàng đã hồng hào hơn nhiều. Tôi gọi khẽ :

— Diễm Lan…

Không thấy nàng cử động, tôi chạm nhẹ lên vai nàng.

Mắt nàng mở trong vòng vài giây đồng hồ, nàng nhìn tôi như không nhận ra tôi là ai. Rồi trí nhớ của nàng trở lại. Cũng trong vài giây, sự nhớ lại trường hợp bi thảm mà chúng tôi đang sống ào ạt trở về làm nàng ứa lệ. Cơn xúc động làm nàng rùng mình. Nàng như muốn ôm chầm lấy tôi nhưng trấn tỉnh được. Nàng nhận chịu sự xúc động thật nhanh, môi nàng gượng nở nụ cười :

— Ngày đẹp không Chương ? Nếu ngày nào em ngủ dậy cũng có Chương đánh thức em, em chẳng còn mong gì hơn. Hạnh phúc.

Nàng ngừng vì nghẹn lời.

— Em thấy trong người sao ?

— Như người đau nặng mới tỉnh vậy…

— Chưa bao giờ anh thấy em đẹp thế…

Chúng tôi cùng im lặng, cùng như ngượng ngùng. Trong khoảng thời gian ngắn vừa qua đã có nhiều việc trọng đại xẩy đến trong đời chúng tôi. Trong một tuần lễ, chúng tôi đã sống một đời dài, và có thể chúng tôi sẽ không được sống nhiều bên nhau nữa. Vũ Dương đã chết – giờ này có thể người ta, những người hoàn toàn xa lạ với Vũ Dương, đã mang xác hắn đi chôn – Mới có 24 tiếng đồng hồ trôi qua kể từ lúc Vũ Dương bị giết chết, nhưng sự có mặt hay không của hắn không đáng kể gì hết. Vũ Dương đã bị loại ra khỏi cuộc đời Diễm Lan từ lâu rồi. Hắn đã hèn nhát và gian dối để cho nàng chịu khổ. Nàng không còn nợ nần hay có bổn phận gì với hắn.

Tôi cho Diễm Lan biết bây giờ đã là 5 giờ 30 chiều ngày đầu tiên chúng tôi lênh đênh trên biển. Tôi nhắc lại cho nàng biết trên du thuyền này còn có hai gã đàn ông nữa và chúng tôi đang đói. Nàng hiểu ngay nàng phải làm gì :

— Chỉ cho em biết thực phẩm để đâu, có những gì, em trổ tài nội trợ cho coi… Tôi vào chỗ đặt bếp ga và nàng trở dậy vào phòng tắm. Lát sau nàng trở ra và một lần nữa tôi ngạc nhiên, bàng hoàng nhìn nàng. Nàng như đổi khác hẳn trong những bộ y phục mượn của tôi. Nàng bận một trong những chiếc quần jeans cũ xanh bạc màu của tôi, và chiếc áo thung cổ tròn ngắn tay.

Nàng mỉm cười khi thấy tôi trố mắt nhìn :

— Trông em khôi hài lắm sao ?

Tôi bỗng đau nhói như bị lưỡi dao nhọn đâm vào khi tôi nghĩ đến chuyện tấm thân kiều diễm kia rồi sẽ làm mồi cho cá biển, sẽ mục nát trong lớp rong rêu đáy biển. Từ ngày có loài người chuyên giết hại lẫn nhau đến nay, ai biết đã có bao nhiêu xác người nằm dưới đáy biển ?

Nhưng Diễm Lan đã chịu nhiều bi thảm rồi, tôi không có quyền làm cho nàng ghê rợn hơn nữa. Dù lát nữa chúng có giết nàng ngay, bây giờ tôi cũng không thể làm cho nụ cười kia tắt trên môi nàng.

— Khôi hài thì có, chỉ vì quần áo chỗ rộng chỗ chật không đúng với người em – tôi cũng gượng cười đáp lại nụ cười của nàng – Nhưng đẹp thì em vẫn đẹp. Các cụ nói đúng… người đẹp thì bận quần áo gì cũng đẹp, người xấu thì có dát vàng vào người cũng vẫn xấu…

Nàng đến kiểm soát nững món tôi vừa lấy trong tủ lạnh ra với một vẻ thành thạo hiếm thấy ở những người đàn bà đẹp và đa tình.

— Nếu Lan không biết nấu nướng, tôi cũng không lấy thế làm lạ đâu.

— Đừng vội ca tụng Lan. Chờ ăn vài bữa cái đã…

Nàng nhìn tôi, đôi mắt chan chứa tình ái :

— Chương nghĩ Lan làm việc gì giỏi ?

— Đừng giận mới nói.

Nàng đã biết tôi định nói gì, nhưng bản chất làm đỏm của con cháu bà E-và vẫn làm nàng hứng thích nghe tôi nói ra lời đó.

— Chương định nói gì mà sợ em giận ?

— Em chỉ làm tình yêu là giỏi.

Tôi vội vả nói thêm :

— Trời sinh ra em để làm tình yêu, không phài để nấu bếp. Em cứ nghĩ mà xem… những người đàn bà đẹp nổi tiếng trong lịch sử có ai giỏi làm nghề gì đâu ? Bây giờ thì những chị đàn bà đỗ đạt cao có chị nào đẹp đâu ? Toàn là con cháu Chung Vô Diệm, xấu như ma đàn ông không thằng nào nhìn đến, kể cả những anh mù… nên các chị ấy mới lao vào việc học. Anh muốn đặt cho Lan một cái tên mới, hợp với Lan hơn.

— Tên gì ?

— Tình Nữ.

— Tình Nữ ? Cái tên hay đấy, nhưng chỉ một loại đàn bà nào đó, một giống đàn bà, đâu phải để chỉ một người ?

— Em là thủy tổ của loài Tình Nữ. Được không ?

Tôi không ưa triết lý hay suy nghĩ viễn vông, song trong mấy phút cười nói này cho tôi thấy một sự thật : còn sống, người ta còn yêu. Khi nào còn yêu, người ta còn sống. Tình yêu làm cho chúng tôi quên trong giây lát cái chết thê thảm gần kề, quên hai tên sát nhân đang áp đảo và nắm đời sống của chúng tôi.

Tôi ngồi xuống chiếc ghế nhỏ nhìn Diễm Lan bận rộn giữa một khoảng rộng chừng hai thước vuông, giữa tủ lạnh và chỗ kê bếp ga. Tôi tưởng như chúng tôi là đôi vợ chồng mới cưới đưa nhau đi dự tuần trăng mật trên du thuyền ngoài biển. Trăng mật này mới đúng là trăng mật. Xa cách hết mọi người không dính dáng gì đến tình yêu của mình, giữa trời cao biển rộng chỉ có hai đứa. Cuộc đời tình ái đẹp đến chừng nào ?

Như Chuyện Thần Tiên (Chương 13)

VÀ CÒN SỐNG, CON NGƯỜI CÒN TRANH ĐẤU ĐỂ TIẾP TỤC SỐNG. NHỮNG Ý nghĩ thoát chết, đẻ được sống với nhau, để được yêu nhau, mơ hồ kéo về tụ tập trong óc tôi. Không như những làn mây về một bầu trời mà như những ngôi sao theo nhau hiện lên trên màn đêm đen. Cho đến một phút nào đó, những ý nghĩ ấy chợt kết thành hình.

Bằng mọi cách, tôi phải đưa Diễm Lan ra khỏi cái chết đang chờ đợi nàng. Và tôi nữa. Tôi phải bằng mọi cách, mọi giá, tự cứu chúng tôi. Trong trường hợp này, chúng tôi chỉ còn một lối sống : giết hai tên sát nhân sẽ giết chúng tôi. Trong bốn người đang sống trên du thuyền này, chỉ có hai người được sống. Không thể nhiều hơn. Bốn người chia thành hai phe rõ rệt, phe này sống thì phe kia chết. Phải chết. Và ngược lại.

Bây giờ, khoảng cách giữa du thuyền và đất liền đã quá xa rồi, tính chuyện cướp xuồng để hai đứa bơi về đất liền là rồ dại. Và việc gì phải bỏ trốn ? Tại sao tôi không tính một chuyện mạo hiểm khác ?

Du thuyền đang đưa chúng tôi đi yên lành trên sóng biển đây là một du thuyền lý tưởng của tất cả những người yêu biển. Riêng tôi, tôi đã mơ có được một du thuyền như thế này từ nhiều năm rồi. Và người đàn bà kia cũng là người tình lý tưởng của tôi. Thêm vào đó, chúng tôi còn sắc đô-la. Gần 100.000 đô-la và du thuyền này có thể đưa chúng tôi đi tới những hải đảo đẹp như bồng-lai ở trên Thái-Bình-Dương. Ở những hải đảo đó, đời sống bình yên. Từ lâu rồi, họ không có chiến tranh. Dân chúng hầu như không biết chiến tranh là gì nữa. Tới đó, chúng tôi chỉ cần có đô-la là có thể sống. Ở đó, chính quyền không những là không hề làm phiền mà còn hết sức hoan nghênh du khách tới sống ở xứ của họ. Với 100.000 đô-la, chúng tôi có thể sống được nếu không cả đời cũng ít nhất là 20 năm. 20 năm hoan lạc, tình ái vàng son…

Tôi như kẻ đang đứng ở cửa vào Thiên Đàng, những áng mây ngũ sắc và hào quang chói lọi làm tôi choáng váng. Tôi không đi vào đó một mình. Còn người đàn bà tôi yêu cùng vào vùng thần tiên đó với tôi. Tại sao tôi không nghĩ đến chuyện đó sớm hơn ? Tại sao tôi lại tính chuyện dại dột nhẩy xuống biển bơi trở về đất liền và chấp nhận ôm nhau cùng chết dưới đáy biển lạnh, trong khi cuộc sống thần tiên đang chờ đợi chúng tôi ở chân trời thật gần… ?

Nhưng…

Tôi phải làm sao tiêu diệt được hai chướng ngại khổng lồ là Khôi và thằng lai Phăng-Xoa. Tôi nhìn con dao cắt bánh trên bếp. Trong tủ lạnh còn vài con dao ăn và dao cắt thịt nữa. Nếu biết xử dụng và nhiều may mắn, đó cũng là những võ khí lợi hại. Nhất là trong khi tên sát nhân đã tin chắc rằng tôi không dám làm liều. Tôi nhớ lại hành động gã thản nhiên đưa cho tôi khẩu súng có nạp đạn hôm qua. Khi đó gã biết chắc rằng tôi không dám dùng đến súng vì tôi sợ thằng Xoa sẽ làm hại Diễm Lan. Nhưng bây giờ nàng đang đứng với tôi ở đây và hai thầy trò chúng đang ở trên phòng lái.

Song… dù chúng có để tôi gần Diễm Lan không có sự giám sát, tôi cũng chẳng thể làm gì được hết. Nếu chỉ có mình tôi, may ra còn có thể thắng, nhưng tôi còn có Diễm Lan. Vô hy vọng, chúng tôi quá yếu. Không thể tính chuyện ra mặt tấn công chúng được. Dù chúng có sơ hở, nhưng sơ hở đó cũng không sao đủ giúp tôi chế ngự được cả hai tên liền trong một lúc.

Vậy là tuyệt vọng sao ? Chúng tôi đành chịu chết, tôi không sao có thể đưa người tôi yêu đến vùng trời thần tiên kia ? Hào quang rực rỡ của vùng trời thần tiên vẫn còn đó, somg tôi cô nén thất vọng để nghĩ từ phút này đến nơi chúng tôi phải chết còn tới bốn ngày, bốn đêm nữa. Biết đâu trong khoảng ngày đêm ấy, hai tên sát nhân không phạm một sơ hở lớn đủ cho tôi có thể thành công ?

Diễm Lan đặt những đĩa thức ăn lên hai cái khay. Thoạt đầu tôi đã định bảo nàng ở lại, để tôi bưng khay lên cho hai anh em Khôi, nhưng nghĩ rằng để cho nàng quen gần chúng và để cho chúng quen với sự có mặt của nàng bên cạnh chúng, bên cạnh tôi, trong phòng lái, có thể có lợi hơn, nên tôi bảo nàng cùng đi lên với tôi.

Hoàng hôn đang xuống. Mặt trời lớn như một cái nong vàng ối như trái cam khổng lồ đang chìm dần xuống mặt biển nơi phía tây. Khôi Bác sĩ đứng bên vành lái, Phăng-Xoa nằm phơi bụng trước gió gần cửa.

Thấy chúng tôi lên, Xoa cười khẹc khẹc như tiếng cười của loài khỉ đột, nó mỉa mai :

— Người đẹp có biểu diễn bơi ngửa một chầu nữa, nhớ gọi tôi xuống bơi mí cho dzui nhen …

Diễm Lan chỉ nhìn Xoa, nhưng không để lộ cảm nghĩ gì trên mặt. Nàng đã biết giấu những thù ghét và kinh sợ trong lòng. Nàng đặt khay thức ăn lên mặt bàn trong phòng lái và cầm đĩa riêng của nàng, ra ngồi riêng ở một góc.

Khôi buông vành tay lái để bước tới đứng cạnh khay thức ăn.

— Diễm Lan có vẻ khỏe hẳn rồi…

Gã thân mật nói và Diễm Lan trả lời gã :

— Cám ơn ông.

Gã nhìn xuống khay thức ăn :

— Săng-uýt gà, nướng ròn đàng hoàng, có cả sa-lát với tô-mát. Kém gì sang-uýt của Brodard. Xoa, ăn đi mày …

Xoa vừa nằm, vừa ăn uống ngồm ngoàm. Khôi ngồi trong ánh nắng xế cuối cùng, ăn thanh lịch như một thiếu nữ. Trông gã ngồi đó với mái tóc bồng, tôi càng thấy gã giống một thi sĩ, hay một giáo sư đại học nhiều hơn là giống một tên trùm bọn giết người.

Tất cả yên lặng ăn uống một lúc trong tiếng máy nổ đều và êm. Đến cái săng-uýt thứ hai, Khôi mới cất tiếng :

— Nếu nhị vị chịu khó nghe lời tôi nói, tất nhiên là vừa nghe vừa ăn, tôi xin báo cáo sơ qua về hiện tình của chúng ta. Hiện du thuyền này đã ở xa đất liền hơn 50 dậm, tức là khoảng ngót 100 cây số. Như vậy có nghĩa nhị vị không sao còn có thể dìu nhau đi bộ vào bộ dưới nước được nữa. Trên thuyền này còn có xuồng cấp cứu, nhưng tôi đã thẳng tay liệng các bơi chèo xuống biển rồi. Nói cho nhị vị biết để nhị vị đừng mơ mộng bỏ đi bằng xuồng. Vì lợi ích chung, tôi long trọng cảnh cáo nhị vị lần cuối… nếu nhị vị còn gây chuyện rắc rối, làm chuyến đi mất thì giờ vô ích, nhị vị sẽ bị trừng phạt nặng theo đúng luật pháp quốc tế áp dụng cho những kẻ nổi loạn trên tầu biển.

Xoa thò tay ra nhón một trái ô-liu trên đĩa thức ăn trên đùi Diễm Lan. Gã lợi dụng dịp này để vỗ nhẹ lên bắp chân nàng :

— Người đẹp chịu khó nghe lời đại ca tôi nói chứ ? Mơ mộng chi đó …

Diễm Lan nhìn Xoa bằng tia nhìn lạnh như băng dương. Xoa lại nhe răng cười khẹc khẹc:

— Nó nói đúng đó – Khôi nghiêm khắc nhìn nàng – Diễm Lan… cô nên ghi nhớ lời cảnh cáo của tôi. Cô có bổn phận phải ngăn không cho anh Hoàng Chương làm bậy, bởi vì nếu anh Hoàng Chương làm bậy, cô sẽ là người lãnh hết hậu quả. Nói rõ hơn, chúng tôi sẽ hành hạ cô…

Đôi mắt Diễm Lan khi nàng nhìn Khôi không lộ vẻ gì sợ hãi hay xúc động :

— Tôi nghe rõ – nàng nói – ông khỏi cần đe dọa, tôi đã biết các ông có thể làm những gì rồi…

Khôi nhún vai :

–Vậy thì tốt. Tôi thành thực hy vọng từ nay cho đến lúc chúng ta thành công, tôi sẽ không phải dùng đến sức mạnh với cô. Bây giờ chúng ta đã tạm giải quyết xong vấn đề bao tử, tôi muốn chúng ta thảo luận kỹ hơn về công tác chung. Tôi biết trước khi chết, ông Vũ Dương đã nói lại với cô hết những gì cần nói về vụ phi cơ chở kim cương bị rớt. Trong vi-la ở Đà Nẵng, cô đã nhận với tôi là cô biết những chi tiết cần thiết để tìm lại được số kim cương ấy mà không cần phải có ông Vũ Dương. Nhưng lúc đó tôi chưa đòi hỏi cô kể rõ. Tôi vẫn biết là cô đã biết hết, song anh Hoàng Chương đây vì một lý do riêng nào đó của anh, vẫn nghĩ lầm rằng cô không biết và việc tìm lại xác phi cơ rớt là không thể thực hiện được.

Diễm Lan không nhìn tôi, nàng thản nhiên đáp :

— Anh Hoàng Chương nghĩ đúng. Tôi cũng tin rằng không ai có thể tìm lại được xác phi cơ…

Khôi ngắt ngang lời nàng :

— Tôi không cần biết cô nghĩ gì, cô tin gì, tôi chỉ yêu cầu cô kể lại tất cả những gì ông Vũ Dương đã nói cho cô biết. Nên nhớ, tôi nói tất cả là tất cả. Cô đừng dấu diếm gì, bởi vì nếu cô dấu, tôi sẽ biết. Và cam đoan với cô là cô sẽ không thể dấu được tôi. Cô có thể lừa được anh Hoàng Chương, song cô không thể lừa được tôi…

Đôi mắt đang lạnh như băng của Diễm Lan sáng rực lên :

— Tôi không lừa dối anh Hoàng Chương…

Khôi cười nhạt :

— Tôi xin lỗi. Là vì tôi nói tỉ dụ như vậy… Song tôi vẫn phải mạn phép cô nói ra điều này… Tôi sẽ hơi bất lịch sự một chút… Thời gian sẽ cho chúng ta biết cô có lừa dối ai hay không. Riêng tôi, tôi không tin ở sự thành thật của đàn bà. Đàn bà càng đẹp chừng nào càng nhiều thủ đoạn lừa dối đàn ông bấy nhiêu. Sử sách từng ghi chép rõ ràng như thế. Cô nên kể hết đi…

— Những gì tôi biết cũng không có gì nhiều – Diễm lan nói sau vài giây tự trấn tĩnh, giọng nàng đã lạnh lùng trở lại – …Hôm ấy vào khoảng hai giờ trưa,Vũ Dương ngồi trên phi cơ Cessna hai chỗ ngồi bay từ Manila qua biển để về Sài gòn. Một chỗ ngồi trên phi cơ đặt bình xăng phụ. Phi cơ có hai động cơ. Vào khoảng 4 giờ chiều thì phi cơ bay qua đảo Scorpion. Đảo này hoang, không có người ở, chỉ thỉnh thoảng có thuyền đánh cá ghé vào tránh bão. Vũ Dương có chỉ cho tôi thấy đảo này trên bản đồ. Tới đó thì động cơ bên phải của phi cơ bỗng dưng bốc lửa, phát cháy. Vũ Dương không sao có thể dập được lửa. Nên định cho phi cơ quay lại tìm cách đáp xuống đảo Scorpion vừa thấy. Nhưng phi cơ bay chưa trở lại được tới đảo này thì sa xuống biển. Chạm mặt biển là phi cơ chìm ngay. Vũ Dương mở được cửa và chỉ kịp thả phao cấp cứu ra và nhờ phao đó mới sống sót. Vì Vũ Dương không biết bơi.

Khôi lắng nghe. Gã có vẻ suy nghĩ mạnh. Khi Diễm Lan ngừng, gã hỏi :

— Tại sao Vũ Dương có đủ thì giờ thả phao cấp cứu mà không xách theo hộp kim cương?

— Vì kim cương không để trong cái hộp mà trong một két sắt gắn liền trong đáy thùng ét-xăng phụ. Phải mất ít nhất là nửa tiếng mới lấy được két sắt đó ra khỏi phi cơ. Chắc ông đã biết rằng khi phi cơ đó về tới Sài gòn, Vũ Dương sẽ ra khỏi phi trường không mang theo gì hết. Sẽ có người khác tới nhà đậu phi cơ tháo lấy két kim cương đó sau. Việc mang kim cương ra khỏi phi trường không phải là việc của Vũ Dương.

Khôi gật đầu :

— Cho tới đó những gì cô nói đều có thể tin được là sự thật. Bây giờ nhờ cô cho biết tại sao Vũ Dương khi bị rớt phi cơ chỉ kịp chui ra khỏi phi cơ lại ghi được chỗ bị rớt ? Lúc đó chắn chắn y không xem được địa bàn, cũng không ghi được dấu trên bản đồ ?

— Vì lúc đó là bốn giờ chiều – Diễm Lan trả lời ngay, không chút bối rối vì câu hỏi hơi ác – Khi ngồi được vào trong xuồng, Vũ Dương có thừa thì giờ ghi nhận vị trí của hòn đảo qua hướng Tây của mặt trời lặn. Và nhất là chỗ đó có một vùng san hô, nước biển tới đó nổi bọt trắng xóa, rất dễ nhận.

Tôi giữ im lặng không xen vào cuộc thẩm vấn. Tôi nghĩ về những chi tiết Diễm Lan đang nói và một lần nữa tôi tin rằng Vũ Dương không nói sự thật cho nàng biết. Có thể y chỉ tiết lộ nửa vời. Rất có thể phi cơ rơi gần đảo Scorpion, nhưng không gần một vùng san hô nào hết. Tại sao Vũ Dương lại chỉ tiết lộ nửa vời, câu hỏi ấy chỉ có Vũ Dương mới trả lời được.

Khôi nghiêm trọng nhìn Diễm Lan như để cảnh cáo nàng đừng tính chuyện nói dối :

— Được rồi. Bây giờ cho tôi biết những con số…

Khay thức ăn được dẹp sang một bên. Tôi cố nuốt miếng cuối cùng, nhưng cổ họng tôi như nghẹn lại. Giờ phút nguy hiểm đã tới, phải nói là lại tới mới đúng. Diễm Lan sắp nói ra những con số nàng biết và Khôi sẽ không thể tìm thấy vị trí ấy trên bản đồ.

Gã ngửng nhìn nàng, đôi mắt gã sắc và lạnh như dao :

— Nói lại đi…

Diễm Lan là người đàn bà không chịu được sự đe dọa. Tôi biết thêm điều ấy khi thấy đôi mắt nàng sáng hơn, quắc lên nhìn trả :

— Tôi chỉ biết có thế.

— Tôi không tin.

Cơn giận của nàng bừng lên khi nàng bị chửi rủa :

— Tin hay không là quyền của anh. Tôi không cần làm cho anh tin…

Khôi đập mạnh tay xuống tấm bản đồ :

— Theo như lời cô vừa nói thì phi cơ rớt ở giữa biển chứ không thể rớt cạnh đảo Scorpion. Và phi cơ phải đang trên đường bay sang Ấn Độ chứ không phải là bay về Việt Nam. Không lẽ bản đồ này in sai ?

Diễm Lan thản nhiên. Nàng cố tình làm ra vẻ lơ đãng đưa mắt nhìn ra biển. Và Khôi Bác sĩ, kẻ có thể giữ được bình tĩnh trong nhiều trường hợp cũng không thể giữ được bình tĩnh trong tất cả mọi trường hợp. Gã có thể thản nhiên được trước sự khiêu khích của đàn ông, nhưng cũng như đa số đàn ông, gã cũng không giữ được bình tĩnh khi thấy mình bị đàn bà coi thường. Gã trừng mắt hét lên :

— Cô nói láo…

Như người bị điện giật, Diễm Lan quay phắt lại. Đĩa thức ăn trên tay nàng bay thẳng vào mặt Khôi.

Bốn người trên du thuyền cử động cùng một lúc. Diễm Lan ném đĩa thức ăn vào mặt Khôi, thằng Xoa chụp lấy tay nàng bẻ quặt về đằng sau, tôi lao tới và Khôi rút súng :

— Đứng lại…

Tôi dừng lại cách chỗ Diễm Lan và Xoa hơn một thước.

Diễm Lan có vẻ đau vì bị bẻ tay. Tôi thấy mặt nàng nhăn lại, nhưng nàng không kêu.

Trong số bốn người, có lẽ tôi lại là người còn nhiều bình tĩnh nhất. Vì tôi đã biết trước chuyện này sẽ xảy ra. Vấn đề của tôi chỉ là giữ làm sao cho Diễm Lan khỏi bị đau đớn và kéo dài ngày giờ.

Nhưng tôi cũng phải giả vờ như phẫn nộ để che dấu kế hoãn binh của tôi :

— Bảo thằng kia buông nàng ra – tôi hét lên – Không được chạm tay vào người Diễm Lan.

Ba kẻ kia vẫn bất động như tượng đá. Tôi quay lại nói với Khôi :

— Anh bảo nó buông nàng ra, néu không tôi sẽ nhẩy tới đánh nó và anh chỉ có thể ngăn được tôi bằng cách nổ súng. Nếu anh tin anh có thể tìm thấy phi cơ không có tôi thì cứ việc…

Khôi nhìn tôi và nhìn Xoa và Diễm Lan. Rõ ràng là gã sôi máu muốn hành hạ Diễm Lan ngay lúc này cho hả giận. Tôi phải nói thêm :

— Nàng không nói dối. Tôi bảo đảm với anh là nàng không nói dối. Nếu muốn nói dối, nàng có thể nói những con số dễ tin hơn, đời nào nàng lại nói những con số ngớ ngẩn như thế ? Có thể là Vũ Dương còn dấu nàng ít nhiều chi tiết. Song, tôi hứa với anh là khi đến nơi, tôi sẽ tìm ra. Nếu quả thật phi cơ rớt ở đâu đó quanh hòn đảo đó, tôi sẽ tìm ra. Đợi du thuyền tới đó hãy hay.

Lần đầu tiên tôi thấy Khôi sốt sắng với việc tìm xác phi cơ. Cho rằng vì tôi sợ phải thấy Diễm Lan bị hành hạ trước mắt nên tôi trở thành sốt sắng, làn môi mỏng của gã nở nụ cười đắc ý. Gã đã nghĩ đúng : gã có thể chế ngự được tôi, bắt tôi làm đủ thứ chuyện theo ý gã bằng cách hành hạ Diễm Lan. Gã thấy rõ rằng chỉ cần gã dọa lôi Diễm Lan ra hành hình là đã đủ làm tôi sợ cuống. Và gã cũng cần chiều tôi để tôi sốt sắng nữa.

— Xoa, bỏ người đẹp ra…

Khôi mỉm cười và gã thâu khẩu súng lại trước :

— Người đẹp với du thuyền là của Hoàng công tử đây. Tao với mày trần sì trên răng dưới dế, nghĩa là chẳng có cái mẹ gì hết. Từ nay trở đi, mày chịu khó tự trói tay mày lại, đừng chạm vào người đẹp, trừ khi có lịnh tao. Đợi đến lúc Hoàng công tử đây tìm không nổi phi cơ cho anh em mình và người đẹp vẫn ngoan cố nhất định không chịu nói thiệt, lúc đó mày sẽ tha hồ trổ tài vùi hoa, dập liễu.

Y hệt một con chó dữ đã ngoạm đưọc vào bắp chân con nít nhưng bị chủ bắt nhả ra, Xoa hậm hực buông Diễm Lan ra. Nó còn dúi mạnh nàng một cái trước khi lùi về chỗ ngồi ở mạn tầu, tiếp tục nhồm nhoàm ăn và nhìn ra cảnh hoàng hôn trên biển.

Khôi rút khăn tay lau những vết dơ trên mặt và áo trong lúc Diễm Lan lặng lẽ đi xuống phòng ngủ. Khôi đã trở lại bình thản và tươi tỉnh như không có gì đáng tiếc xảy ra. Tôi quay lại tay lái, cố nén một hơi thở dài. Tôi vừa thắng môt lần nữa, song tôi biết đây là lần cuối cùng.

Lần sau, khi cần hành hạ Diễm Lan, hai tên sát nhân này sẽ hoá giải sự can thiệp của tôi trước, bằng cách đánh tôi ngất đi rồi trói chặt hai tay tôi lại, để tôi có thể nhìn và la, và đau đớn hơn chính tôi bị chúng đánh.

o O o

Mười giờ tối – thời gian trôi qua thật chậm, nhưng rồi ngày cũng đi, đêm cũng tới – trời trong với sao lấp lánh đầy trời và mặt biển tương đối lặng sóng. Bây giờ đến lượt tôi cầm lái cho tới một giờ đêm. Khôi đã xuống nằm nghỉ bên dưới. Xoa vẫn nằm dài, hút thuốc lá và nhìn lên trời, lúc thì ngủ mơ mơ, lúc thì ư ử hát Tầu hát Mỹ. Nó nằm ở chỗ cầu thang lên xuống ca-bin.

Bên dưới có tiếng nhạc radio vẳng lên. Người mở radio chắc chắn là Khôi chứ không thể là Diễm Lan. Tiếng nhạc FM điệu vũ Nam Mỹ dồn dập.

Đang nằm, Xoa la lớn :

— Đại ca mở lớn cho em nghe mí. Em muốn nghe tiếng ca không dzĩ dzãng Thái Thanh hát bản… “Không phải tại anh, không phải tại em, tại ông hàng xóm…”

Đại ca của nó ở bên dưới có vẻ như không chú ý tới lời yêu cầu ấy vì tiếng nhạc bên dưới vẫn không thấy lớn hơn.

Vừa lúc tôi thèm một ly cà-phê thì Diễm Lan từ bên dưới đi lên. Nàng bưng ly cà-phê trên tay và thằng Xoa nham nhở trêu nàng :

— Cám ơn nghen… Chời ơi, cưng chiều anh quá… Thấy anh nằm buồn cưng pha cà-phê cho anh. Cưng chiều anh thì tí nữa anh chiều lại cưng. Cưng muốn anh làm kí gì anh cũng mần…

Trong bóng tối, tôi không nhìn rõ ánh mắt Diễm Lan. Song, tôi cảm biết nàng nhìn nó như nhìn một con chó ghẻ. Song nó vẫn nham nhở cười khẹc khẹc một mình :

— Cà-phê em pha thì chắc phải ngon rồi… Anh có cái tật uống cà-phê độc đáo lắm… Cà-phê phải uống theo lối đặc biệt của anh mới thật là ngon… Em uống một ngụm nhưng ngậm trong miệng, đừng có nuốt… rồi cho anh uống sớm. Hì hì… đó là cà-phê uống theo kiểu …cà-phê la mua…

Diễm Lan đến bên tôi. Nàng đặt ly cà-phê lên mặt bàn và ngồi xuống bên tôi trên chiếc ghế dài sau vành lái. Chúng tôi ngồi sát cạnh nhau, nhưng không ai chạm vào ai. Tôi không vòng tay ra ôm nàng không phải vì sự dòm ngó của thằng khốn nạn thô bỉ Phăng-Xoa. Tôi biết những đêm thanh lênh đênh trên biển là giờ tan nát nhất cho trái tim những kẻ có tâm sự buồn. Tôi biết Diễm Lan đang buồn, nhưng nàng chưa muốn tôi giúp nàng đỡ buồn. Nỗi đau nhiều khi cũng cần thiết cho cuộc sống của con người, phải để cho nỗi đau thấm thía khắp người, nếu để nó tích tụ mãi nơi trái tim, người ta có thể uất lên mà chết.

Như thằng điên, tự nhiên thằng Xoa hộc lên :

— Ôi, buồn quá, chẳng có việc gì để làm cả. Một cái mụt ghẻ để gãi cho đỡ buồn cũng không có. Em ơi… biết như vầy ngày xưa anh hổng thèm bôi thuốc ghẻ…

Diễm Lan như không nghe thấy tiếng la hóa dại đó. Dưới ánh sao mờ, tôi nhìn thấy mặt nàng và thấy nước mắt nàng chảy trên má. Nàng khóc. Nàng không cần lau nước mắt cũng không cố ngưng khóc. Đầu ngửa trên thành ghế, nàng để cho nước mắt chảy ra. Tôi để yên cho nàng khóc vì tôi biết khóc được là có thể vơi sầu. Khi đau đớn, buồn rầu, không có gì giải tỏa hiệu nghiệm bằng khóc. Được khóc.

Một lúc sau, những giòng nước mắt êm lặng tự động ngừng chảy, nàng khẽ nói :

— Em xin lỗi vì em đã khóc. Em đã để cho anh thấy em thương Vũ Dương. Nhưng đây là lần cuối cùng, em sẽ không còn bao giờ nhớ đến hắn nữa đâu…

Tôi sốt sắng phản đối :

— Em có quyền thương Vũ Dương. Đó là chuyện tự nhiên.

— Em vừa nghĩ đến chuyện Dương phải nằm một mình trong tòa nhà vắng và tối đó suốt một đêm qua. Dương sợ bóng tối. Một mình nằm trong tòa nhà vắng, anh ấy không ngủ được. Chưa bao em bỏ Dương khi Dương cần có em…

Những tiếng nức nở, nghẹn ngào thưa dần, nàng bắt đầu lấy lại tự chủ :

— Trong thời gian sống với Dương, ngay cả khi biết Dương làm những việc phạm pháp và thế nào em với Dương cũng phải xa nhau, chẳng khi nào em nghĩ đến tình yêu, đến chuyện em có yêu Dương hay không và em chung sống với Dương như vậy có phải không, có nên không ? Nhưng bây giờ khi Dương chết, em bỗng thấy thương hại anh ấy. Bây giờ em mới biết, mới hiểu tại sao có những cặp vợ chồng không yêu nhau mà vẫn sống được với nhau suốt đời. Vì nghĩa với nhau. Nghĩa đi sau tình và nhiều khi còn bền chặt hơn tình nữa. Em có thể trách rằng Dương đã làm hỏng đời em, không xứng đáng là chồng em, nhưng trách thế là bậy. Sự thực không phải như thế.

Dương làm bậy một phần cũng là vì em, vì muốn cho em sung sướng. Nhà lầu, xe hơi, kim cương, tiền để băng, nhà có người hầu, mợ chưa ngủ dậy đã có người bưng ly cam tươi nguyên chất vào đến tận giường cho mợ uống. Như vậy làm gì da dẻ mợ chẳng đẹp như ngọc ? Người vợ nào cũng chịu một phần trách nhiệm khi chồng làm bậy. Em dám nói rằng người vợ nào cũng biết rằng chồng mình làm phải hay quấy, nhưng không ngăn cản mà thôi. Cho rằng mình không thúc đẩy chồng mình làm bậy là đã đàng hoàng quá rồi, ít nhất cũng nghĩ rằng mình không có lỗi. Em xét trường hợp của em là đủ biết… Em biết Vũ Dương làm những việc phạm pháp chứ, nhưng em im lặng không ngăn cản ảnh.

Vũ Dương sinh trưởng trong một gia đình quan lại ngày xưa ở ngoài Bắc, nhưng đến đời ảnh thì bị khánh kiệt. Năm Vũ Dương hai mươi tuổi, ông thân của ảnh mất và của cải chia ra chẳng còn gì. Di cư vào Nam, bè bạn Dương xa lánh, bà mẹ Dương, em gái Dương thì đi làm mướn nuôi thân. Dương muốn làm cho gia đình trở lại cuộc sống giầu sang như xưa. Tội nghiệp… Ở xã hội này, người muốn làm giầu nhanh chóng chỉ có một con đường là làm những gì phi pháp…

— Đập vỡ cây đàn… Đập vỡ cây đàn…

Diễm Lan giựt mình khi thằng Xoa bắt lên câu hát vô duyên đó. Gã rống lên thật lớn, nhưng cả hai chúng tôi cũng không ai nhếch mép cười nổi.

— Anh lên Sè-Gòong học được ngón đàn Ét-Ba-Nhôn… trở về em đã đi lấy Mẽo… Em đâu… Nàng đâu ? Nàng đâu ? Đập vỡ cây đàn…

Đôi mắt Diễm Lan mơ màng. Nàng lặng đi một lúc sau mới nói tiếp :

— Em không yêu Vũ Dương. Không phải bây giờ Dương chết rồi và vì yêu anh em mới nói như thế. Thực sự, em chưa biết tình yêu là gì. Khi em gặp Dương, em mới hai mươi mốt tuổi. Và em đang nửa là ca sĩ tập sự, nửa là ca-ve, nửa thứ ba là… poule de luxe, một thứ đồ chơi có thể đắt tiền dành riêng cho bọn có tiền, có quyền.

Tôi vội vàng ngăn nàng :

— Đừng nói đến chuyện ấy. Anh không muốn nghe.

Nói xong, tôi nhận thấy là trong tình yêu, tôi vẫn còn yếu đuối, còn dễ bị xúc phạm nhiều hơn là tôi tưởng. Nói cách khác, trái tim tôi nhiều mềm hơn là chai đá. Tôi vẫn còn sợ phẳi nghe nói đến những tên đàn ông được hưởng nhục dục trên thể xác người đàn bà tôi yêu, dù khi đó đời nàng chưa có tôi.

— Em không có giọng hát, em không có khiếu đóng phim – Diễm Lan thản nhiên nói tiếp như nàng không nghe thấy tiếng ngăn của tôi – không biết rằng nếu không gặp Dương, đời em rồi sẽ ra sao. Có điều bây giờ nghĩ lại, em thấy có nhiều hy vọng trở thành gái chơi bời hạng sang hơn là những nữ nghệ sĩ. Khi gặp em, Dương vừa giải ngũ xong và bắt đầu làm được tiền. Dương hỏi cưới em làm vợ đàng hoàng chứ không chỉ gạ đi chơi Vũng Tàu, Đà Lạt như những kẻ khác. Em nhận lời ngay vì lúc đó em đã thấy đời sống khó khăn, kiếm tiền quá vất vả. Dương hơn em tới mười tuổi và đối xử rất tốt với em. Chính Dương dậy em ăn bận, trang điểm. Có thể nói Dương là một người chồng kiểu mẫu… Cũng có thể là Dương yêu em nhiều và Dương thực tình không muốn gây nguy hiểm cho em.

Tôi an ủi nàng :

— Em cũng đã làm đầy đủ bổn phận của em với Dương. Không ai có thể chê trách em được em điều gì, kể cả Vũ Dương.

Nàng ngồi lặng hồi lâu. Sau đó, nàng nghiêng mặt nhìn tôi :

— Nếu em không có lỗi với Vũ Dương, em có lỗi với anh. Em đã không nói hết sự thực với anh ngoài chuyện kéo anh vào cuộc nguy hiểm này.

Tôi lắc đầu :

— Đừng thắc mắc nữa. Nếu em có nói hết, tôi vẫn tới giúp em và Vũ Dương theo như lời em yêu cầu như thường.

— Giúp là một chuyện, nhưng vì giúp mà anh phải chết oan uổng trong vụ này thì thật oan cho anh…

— Chưa chắc chúng ta đã nhất thiết phải chết…

Tôi hạ giọng nói nhỏ hơn, mặc dầu lúc đó chúng tôi đã nói nhỏ lắm, thằng Xoa đang nằm phơi rốn đầu kia không thể nào nghe nổi tiếng chúng tôi nói với nhau :

— Em phải tin tôi. Chúng ta sẽ thoát.

Nàng thở dài :

— Em cũng đã nghĩ đến nhiều cách, nhưng em không thấy một lối thoát nào cả. Em chỉ còn ân hận có mỗi một điều, là làm anh cùng chết với em…

Như Chuyện Thần Tiên (Chương 14)

GIÓ THỔI ĐƯA THUYỀN ĐI ĐỀU VÀ NHẸ. TRỜI TRONG VÀ ĐẸP, BIỂN LẶNG sóng. Tất cả mọi điều kiện để thực hiện chuyến đi này đều tốt đẹp, chỉ có khi tới đích là nguy hiểm và ghê rợn mà thôi.

Một ngày qua, những hải lý theo nhau sắp hàng sau thuyền. Tôi đã thành công kế hoãn binh, nhưng hoãn được vài ngày không phải là hoãn được mãi mãi. Hoãn binh chỉ là kế của kẻ cùng đường, đáng lẽ phải chết ngay thì chết ngày mai, ngày mốt, nhưng cuối cùng rồi cũng phải chết. Mỗi ngày qua, tôi càng sợ hãi và tuyệt vọng.

Tôi nghĩ rằng trong thời gian chưa tới đích này, tôi có thể tìm được cơ hội chế ngự hai tên sát nhân. Tôi tưởng rằng thế nào cũng có lúc chúng phải sơ xuất, nhưng không, bất cứ lúc nào chúng cũng dập tắt ngay từ trong trứng ý nghĩ tấn công của tôi. Thằng Xoa có thể không biết, nhưng tôi tin rằng Khôi biết. Gã biết tôi hy vọng bắt được nhược diểm của gã và tấn công, nhưng gã tin rằng gã không có nhược điểm, hoặc nếu có, nhược điểm đó không đủ yếu để tôi có thể lợi dụng. Gã biết gã vẫn nắm chắc thế chủ động trong tay. Về chuyện này, quả thật gã không lầm.

Bất cứ lúc nào cũng có một tên – hoặc Khôi, hoặc Phăng-Xoa – canh chừng tôi. Bất kể ngày đêm, lúc nào cũng có một tên thức. Và Diễm Lan vẫn là “atout” chính của chúng. Chúng chỉ cần giữ Diễm Lan là giữ được tôi.

Và Diễm Lan im lặng nhiều tiếng đồng hồ dài. Nàng thường ngồi một mình ở cuối thuyền, mơ màng nhìn ra biển cả. Nàng chỉ nói với tôi và trước sự giám thị thường trực của hai tên sát nhân. Chúng tôi cũng chẳng có gì để nói với nhau.

Khi Khôi giữ tay lái, tôi cũng nằm dài một chỗ nào đó trên thuyền. Ban đêm, nhiều khi tôi cũng chỉ nằm nhưng không ngủ, mắt nhìn lên trời sao lấp lánh, lên cột buồm ngã nghiêng theo sóng, óc nghĩ tới cả trăm chuyện, nhưng tất cả những ý nghĩ ấy đều chỉ xoay chuyển trong một vòng tròn.

……………………..

Bây giờ là 12 giờ trưa, ngày thứ tư sau đêm du thuyền Đồng Nai rời bến Đà Nẵng. Tôi tính toán hướng đi và vị trí của du thuyền trên bản đồ, Khôi đứng sau tay lái, Xoa nằm dài trên chiếc ghế dài và Diễm Lan đứng riêng rẽ trong một góc.

Xoa ăn táo. Hàm răng gã nhai táo phát ra những tiếng rau ráu. Gã ăn nhiều, ngủ cũng nhiều và là người vô tư nhất trên du thuyền này. Chỉ mới mấy ngày ăn kỹ, ngủ kỹ trong gió biển, Xoa đã mập ra trông thấy. Cùng với sự tẩm bổ ấy, dục tình của gã dường như cũng tăng trưởng rất mạnh. Chỉ cần nhìn đôi mắt gã khi gã nhìn Diễm Lan – ánh mắt của gã như lột truồng nàng, cắn cấu da thịt nàng – tôi cũng biết rằng sự thèm khát đàn bà của gã, ở đây đàn bà là Diễm Lan, đã lên đến cao độ, chưa ai biết là nó sẽ bùng nổ lúc nào.

Diễm Lan cố tình không đếm xỉa gì đến Xoa, song nhiều lúc tôi cũng nhận thấy nàng rùng mình, da nổi gai ốc khi nàng thấy đôi mắt rắn của gã đè nặng trên ngực, trên bụng nàng.

Xoa ném lõi táo xuống biển, lượm trái khác và hỏi tôi :

— Sao đề đốc ? Chiến hạm của mình sắp đến nơi chưa ?

Tôi cũng như Diễm Lan, cố tình không đếm xỉa gì đến Xoa. Mặc cho nó muốn hỏi gì thì hỏi, tôi vẫn tiếp tục tính hướng đi của du thuyền về phía hải đảo Scorpion. Bàn tay tôi cầm cây viết chì vừa định gạch một đường dài xuống bản đồ bỗng ngừng lại.

Ý nghĩ chợt đến trong óc tôi như có thể phá tung được vòng vây đang giam hãm tư tưởng từ mấy ngày, mấy đêm liền, sau khi tôi tính toán hết cách vẫn không tìm ra biện pháp nào khả dĩ có thể giúp cho tôi và Diễm Lan thoát chết. Vòng lẩn quẩn giam hãm tư tưởng của tôi là: trước sau gì du thuyền cũng đưa chúng tôi tới đảo Scorpion, và khi tới nơi sẽ không thấy vụng san hô như lời Diễm Lan nói, tất nhiên là cũng sẽ không tìm thấy xác phi cơ. Khôi sẽ không tin rằng Diễm Lan không biết, gã vẫn nghĩ rằng nàng biết nhưng chưa chịu nói… Bây giờ nếu tôi đưa được du thuyền này tới một vùng nào đó có hòn đảo gần giống như đảo Scorpion, một nơi có nhiều vụng san hô và bảo Khôi rằng đó chính là nơi chúng tôi định đến. Sự có mặt của những vụng san hô quanh đảo sẽ cho tôi có lý do để lặn xuống tìm, cuộc tìm kiếm sẽ kéo dài nhiều ngày và nhờ vậy, Diễm Lan và tôi sẽ còn được sống thêm một số ngày nữa…

Nhưng dù có sống thêm vài ngày nữa cũng chưa phải là sống mãi… Song, biết đâu đấy ?

Tại sao tôi không tìm cách đưa du thuyền tới một nơi không phải là đảo Scorpion ? Có gì bắt buộc tôi cứ nhất định phải đưa du thuyền tới đó ? Khôi có biết đôi chút về hàng hải, nhưng nếu tôi lừa, gã sẽ khó phát giác. Nhìn trên bản đồ, đảo nào cũng giống nhau. Vẽ đường đi về một hải đảo, nhưng sự thực cho thuyền tới một hải đảo khác gần đó, người thường không sao có thể biết.

— Để tính coi – Tôi nói – chắc sắp tới rồi …

Không ngờ câu hỏi của nó được tôi trả lời, Xoa có vẻ tự quan trọng khi tôi nói tiếp :

— Coi nào… Bây giờ là thứ tư… Nếu gió cứ thổi thuận chiều như hôm nay, tới chiều thứ sáu mình sẽ tới nơi. Chậm nhất là sáng thứ bẩy.

Nó gật gù cái đầu :

— Đừng chậm hơn chủ nhật này là được. Cầu tìm cái đảo nào có tí thổ dân, có nhà thờ. Chủ nhật phải đi dâng lễ chứ…

Nó đi tới gần đại ca của nó để báo lại tin du thuyền sắp tới đích. Hai anh em chúng thì thầm nhỏ to gì đó với nhau. Chắc Khôi dặn dò thằng Xoa những gì nó phải làm khi chúng tôi tới đích. Tôi ra ngồi ở mạn thuyền. Diễm Lan đến ngồi cạnh tôi. Nàng khẽ nói :

— Như vậy là chúng mình chỉ còn được sống yên ổn bên nhau vài ngày nữa…

Nàng ngụ ý khi tới đích và sau khi không tìm thấy dấu vết chiếc phi cơ rớt, bọn Khôi sẽ dở thủ đoạn tàn khốc và chúng tôi sẽ phải chết. Chết như chúng tôi từng biết trước nhưng không sao có thể tránh được. Ngay sau khi Diễm Lan nói câu đó, tôi đã định nói cho nàng biết kế hoạch thoát thân cuối cùng mà tôi vừa nghĩ ra được và nhất định phải thực hiện. Nhưng tôi ngưng lại được. Tôi biết nếu tôi nói ra, kế hoạch có thể hỏng. Hỏng vì Diễm Lan có thể sẽ ngăn cản tôi liều mạng. Ít nhất, nàng cũng sẽ không chịu để cho tôi lãnh hết nguy hiểm. Nàng sẽ không chịu thoát thân trước bỏ tôi lại đối phó với hai tên sát nhân kia, mặc dầu tôi cố tình giải thich cho nàng hiểu rằng không bận nàng, nàng có thoát đi được rồi, tôi mới có hy vọng thắng được chúng.

Đáng lẽ phải nói nhiều với nàng, tôi chỉ nói:

— Chúng ta vẫn còn nhiều hy vọng tìm ra vụng san hô.

— Nếu không tìm ra, em sẽ nhẩy xuống biển. Em chỉ xin anh có một điều… đừng nhẩy xuống cứu em…

Tôi không thể để cho nàng tuyệt vọng. Khi tuyệt vọng, người đàn bà thường bất cần tất cả. Nên tôi vội nói :

— Đừng. Đừng liều mạng vô ích. Nếu chúng mình phải chết, hai thằng chúng nó cũng phải chết. Em phải cố bám lấy cuộc sống. Trong cái chết tới sát trước mắt, nhiều người vẫn tìm thấy cái sống.

Nhưng triết lý với Diễm Lan trong trường hợp này thật vô ích. Đó chỉ là những lời vô nghĩa. Tôi cần phải dặn nàng những việc thực tế :

— Khi tìm không ra vị trí và khi bọn chúng dở mặt hành hạ em, em hãy ôm chặt lấy thằng Xoa. Cố làm sao để nó bận tay vì em. Anh sẽ nhẩy tới chế ngự thằng Khôi. Khi mình liều mạng, mình có thể thắng…

Diễm Lan lặng yên, nhưng tôi cảm thấy nàng không chia xẻ sự lạc quan của tôi. Chính tôi cũng thấy những lời tôi nói là viễn vông. Không đời nào bọn Khôi để cho một chuyện như tôi vừa nói xẩy ra. Diễm Lan không bao giờ chế ngự được sự kinh tởm để ôm lấy thằng Xoa. Nó như con rắn độc… Chỉ cần nó chạm tay vào người nàng là toàn thân đã rùn lại rồi. Và chúng sẽ cẩn thận trói gô tôi lại trước khi hành hạ nàng. Tôi chỉ hy vọng những lời tôi nói dù vô lý đến mực nào cũng có thể giữ được cho nàng khỏi nghĩ đến chuyện tự tử.

o O o

Đêm xuống, tôi nằm trên sàn tầu, nhìn lên trời cao, ghi vị trí của du thuyền theo các ngôi sao. Đảo Scorpion ở về bên phải du thuyền. Sáng hôm sau, trong thời gian tôi giữ tay lái, tôi cho thuyền đi trệch hai mươi dậm về phía trái. Du thuyền sẽ tới một dẫy những hải đảo nhỏ, hoang vu của Thái Bình Dương. Những hải đảo này không có tên, vì quá nhỏ trên bản đồ, chúng chỉ được gọi bằng những con số. Vùng này có nhiều vụng san hô.

Khi trao tay lái lại cho Khôi, tôi giải thích du thuyền đi khác hướng một chút vì gió. Gã ghi nhận sự thay đổi này, nhưng không tỏ vẻ nghi kỵ gì hết. Gã vẫn yên trí du thuyền đi thẳng tới đảo Scorpion.

Ngày và đêm thứ năm trôi qua. Bình minh ngày thứ sáu lên trên biển. Một ngày thật đẹp hứa hẹn tới qua ánh bình minh vàng rực. Khi trời sáng hẳn, tôi nhìn thấy một hải đảo với ngọn núi cao, nhấp nhô nơi chân trời trước mặt. Du thuyền đang đi thẳng tới đảo.

Khôi đứng dựa lưng vào thành phòng lái, miệng hút thuốc, chiếu cặp mắt sắc nhìn tôi. Tôi biết gã đang quan sát xem thái độ của tôi ra sao khi tôi thấy mưu đưa thuyền đi về hướng khác của tôi bị bại lộ. Không cần phải hỏi, tôi cũng biết là Khôi đã biết mưu định của tôi và chính gã đã sửa lại hướng đi để cho du thuyền tiến thẳng tới đảo Scorpion.

Một lần nữa, tôi thấy kẻ thù của tôi nguy hiểm và thông minh hơn tôi nghĩ.

Trong vài phút, tâm trí tôi hoang mang, rời rã. Sự tuyệt vọng thật sự đến xâm chiếm cả tâm hồn lẫn thể xác tôi. Tôi không sao địch lại, đừng nói đến chuyện thắng, một kẻ thù hơn tôi mọi mặt như Khôi.

Hy vọng duy nhất để sống của Diễm Lan và tôi là tìm được một vụng san hô, cho đó là nơi phi cơ rơi và dừng thuyền lại, lặn xuống tìm. Khi lặn xuống đáy biển, , tất người lặn phải đeo bình dưỡng khí. Và Khôi sẽ không tin tôi. Hoặc Khôi, hoặc Xoa, sẽ lặn xuống cùng tôi. Trên thuyền có hai bình dưỡng khí và hai người có thể lặn được.

Tôi thua Khôi trên cạn, nhưng xuống đáy biển không sao có thể bằng tôi. Điều ấy tôi biết chắc chắn. Vì tôi là thợ lặn chuyên môn, vì tôi là người nhái, còn gã chỉ là người lặn tài tử. Cũng tất nhiên gã không thể lặn lâu và sâu được bằng tôi. Gã cũng không thể di động nhanh nhẹn được bằng tôi ở dưới nước.

Khi lặn xuống biển, tôi sẽ tấn công Khôi hoặc Xoa, tùy trường hợp tên nào theo tôi lặn xuống. Vẫn liều, nhưng may ra còn hy vọng thoát chết. Ở trên thuyền chỉ còn một mình Diễm Lan và một tên – hoặc Khôi, hoặc Xoa – tôi sẽ trồi lên với một lý do nào đó. Và tôi sẽ tấn công nốt tên ở trên.

o O o

Buổi trưa, du thuyền tới gần hải đảo. Hải đảo Scorpion trông giống một con cua nổi trên mặt biển. Đảo hoang, không nhìn thấy qua một xóm nhà nào hết, dù chỉ là một xóm nhà ngư phủ nghèo nàn. Cũng không thấy qua một bóng thuyền đánh cá nào quanh đảo.

Và mặt biển xanh phẳng lì như gương, không thấy mặt nước gợn sóng ở bất cứ góc nào quanh đảo. Nghĩa là không có một vụng san hô nào hết.

Không khí căng thẳng trên thuyền. Khôi tỏ vẻ bực dọc. Sự kiên nhẫn của gả cũng chỉ có giới hạn. Đôi mắt gã nhìn Diễm Lan có những ánh thật khủng khiếp.

Trong bữa ăn trưa, cả hai tên sát nhân cùng lầm lì. Làn da mặt Diễm Lan xanh xao và đôi mắt nàng nhiều lúc thất thần. Nàng biết đã đến đích và đã đến lúc chúng tôi phải chết.

Tôi biết là nàng xao xuyến và hồi hộp nhất bọn.

Không ai nói gì cả, bỗng dưng tôi la lên :

— Tôi đã nói với các người rằng việc tìm một vật rơi trên biển thật khó. Không ai chịu tin tôi. Các người tưởng vừa tới nơi đã nhìn thấy đuôi phi cơ thò lên mặt nước chắc ? Còn phải tìm lâu. Tin tôi đi… Có khi phi cơ nằm ở ngay dưới đáy thuyền này không chừng.

Chỉ có Diễm Lan nhìn tôi. Nét mặt Khôi lạnh như tiền. Còn khuôn mặt thô bỉ, súc vật của thằng Xoa hiện lên những nét khoái trá. Nó có vẻ muốn không tìm thấy phi cơ nhiều hơn là tìm thấy.

Tôi dịu giọng :

— Khi phi cơ rớt có thể là vào lúc nước xuống, vụng san hô lộ ra trên mặt nước. Chúng ta phải cho thuyền đi vòng quanh đảo nhiều lần. Và chờ lúc nước xuống.

Đến lúc này, Khôi mới buông nhẹ :

— Đồng ý. Tôi chờ tới năm giờ chiều nay.

Một giờ trưa, du thuyền Đồng nai bắt đầu chạy vòng quanh đảo Scorpion.

Khi chạy vòng, thuyền phải cho máy chạy. Tiếng động cơ nổ đều càng làm bầu không khí thêm căng thẳng và rùng rợn.

Tôi đứng trên boong, phóng mắt nhìn quanh. Tuy đã biết chắc rằng quanh đây không có một vụng san hô nào và mặt biển không thể có chổ nào rợn sóng, tôi vẫn hy vọng nhìn thấy một vừng sóng trắng nào đó để có thể cho rằng đó chính là vừng sóng Vũ Dương nhìn thấy phi cơ rớt xuống.

Nhưng mặt biển hoàn toàn lặng.

Thời gian trôi qua vừa nặng vừa nhanh. Tôi sợ không dám nhìn đồng hồ tay. Tôi sợ buổi chiều trôi đến năm giờ. Giờ cuối cùng Khôi định cho cuộc tìm kiếm vô vọng này.

Nhưng rồi buổi chiều cũng xuống. Tôi không còn tâm trí nào chú ý tới cảnh nắng chiều trên biển. Tôi trông thấy Khôi và Xoa ra hiệu cho nhau. Chúng đi xuống phòng ngủ bên dưới và Diễm Lan từ từ đi lên. Nàng tới ngồi cạnh tôi trên chiếc ghế dài trong phòng lái. Nàng cố gượng cười, nhưng cười không nổi. Đôi môi nàng rung động như người sắp bật lên khóc.

Chúng tôi ngồi im như hai pho tượng gỗ.

Tôi giật mình khi thấy Khôi nhô đầu lên từ cầu thang và tiếng gã quát lớn :

— Tắt máy.

Như một con người mất hết thần trí và không còn tự chủ, tôi đứng dậy làm theo lời gã.

Tiếng động cơ đột ngột im. Quanh chúng tôi chỉ còn tiếng gió biển rì rào, tiếng sóng biển đánh vào ghềnh đá của hòn đảo gần kia, và như có cả tiếng hai tên sát nhân bàn tán nho nhỏ với nhau bên dưới.

Khôi chỉ nhô đầu lên la có hai tiếng rồi lại đi xuống và Diễm Lan đứng bật dậy. Tôi quay lại và vừa vặn đón nàng trong vòng tay. Nàng ôm chầm lấy tôi, chặt cứng. Chúng tôi không có hôn nhau, chỉ ôm nhau như hai kẻ ôm nhau chờ chết.

Tấm thân tròn thơm mùi da thịt đàn bà trong tay tôi làm tôi bừng tỉnh. Đột nhiên tôi không còn thấy sợ nữa – có lẽ khi đã nắm chắc cái chết trong tay, khi đã sợ hết mức, con người ta không còn sợ nữa, một là con người phát điên, hai là hết sợ – tôi bỗng thấy giận dữ. Không… Chúng tôi không có tội gì cả. Hai thằng ăn cướp khốn nạn kia không có quyền giết chúng tôi như giết những con vật. Chúng tôi phải sống. Phải chiến đấu mà sống. Sống và yêu nhau.

Tôi đẩy nhẹ Diễm Lan ra và xoay mặt nàng về phía chiếc xuồng cấp cứu treo ở đầu thuyền :

— Em… Nghe anh nói…

Tôi nói vào tai nàng :

— Phải làm theo lời anh… Em thấy cái xuồng kia chứ ? Chỉ có mấy cái móc. Em có thể gỡ xuồng ra dễ dàng, quăng xuống biển và nhẩy theo. Cứ nằm trong xuồng để nó trôi đi. Quanh đây nhiều tầu biển lắm, thế nào cũng có tầu trông thấy em…

Nàng la lên:

— Không…

Tôi dằn mạnh hai tay nàng :

— Phải nghe anh… Bây giờ em chạy ra đó, nằm xuống, nấp kín. Đừng để chúng trông thấy… Nếu thấy chúng chế ngự được anh, em hãy quăng xuồng xuống và nhẩy theo…

— Không…

Nàng lại định ôm cứng lấy tôi. Tôi đẩy mạnh nàng ra :

— Đi…

Nàng chạy đi, loạng choạng trên những đống dây chão.

Một cơn bão nổi dậy trong tôi. Tôi không nghĩ đến chuyện nàng sẽ chết khô trên xuồng hay sẽ được cứu sống. Tôi chỉ biết có một điều: nếu chúng tôi chết, tôi sẽ chết trước nàng.

Và tôi phải hành động thật nhanh.

Trước cả khi Diễm Lan kịp tìm được chỗ nấp, tôi chạy ra đứng ở thành phòng lái, la lớn:

— Thấy rồi… Thấy rồi…

Có tiếng chân rầm rập chạy lên cầu thang.

Tôi nhẩy lên như thằng điên:

— Thấy rồi… Đúng nó rồi…

— Đâu ? Đâu ?

Khôi chạy lên. Gã vừa chạy vừa hỏi. Sự xúc động làm cho gã quên mất phòng vệ.

Tôi dang tay chỉ về chân trời :

— Kìa… Kìa… Sóng nổi trắng lên đó.

Khôi đứng cạnh tôi. Gã nhô người ra thành tầu, nghểnh cổ nhìn về hướng tôi chỉ. Tôi lùi lại lấy đà và chặt mạnh đòn Karate1 lên cần cỗ gã, chỗ ngay ót. Tôi chặt quá sức mạnh, tất cả sức nặng của thân xác tôi dồn hết vào cánh tay. Tôi chặt đúng, nhưng có cảm giác cả cánh tay tôi đã văng ra khỏi thân tôi, rơi theo Khôi.

Đang nhô người ra thành tầu, với phần trên của thân thể ở ngoài, trúng cái chặt vào ót quá nặng của tôi , Khôi cúi gập người xuống, chới với rồi rơi tòm xuống biển.

Không nhìn theo gã rơi, tôi quay lại vừa vặn nhìn thấy Xoa chạy lên khỏi thang. Không do dự nửa giây, tôi nhẩy vọt lên đưa hai chân tống xuống ngực Xoa. Nếu tôi đạp trượt cú này, nếu nó tránh được, tôi sẽ chết ngất. May mắn hai chân tôi giáng trúng ngực nó. Thằng sát nhân ngã ra đằng sau, đầu và lưng đập vào thành du thuyền. Khẩu súng cầm trong tay nó cũng đập mạnh vào thành gỗ. Một tiếng súng nổ và khẩu súng rời khỏi tay nó, văng ra xa.

Từ trên cao lao xuống, tuy đạp trúng đích, nhưng tôi cũng bị ngã. Trong khi đó địch thủ của tôi, tuy bị tôi đạp trúng, bị đau, nhưng chỉ đập lưng vào thành du thuyền, nó vẫn đứng được trong lúc tôi ngã dưới chân nó. Nó đá mạnh vào ngực tôi và chạy theo khẩu súng…

Một màn đen trùm xuống mặt tôi, nhưng tôi cố sức đứng dậy. Một tên đã ngã xuống biển trong lúc du thuyền còn đà và thuận gió vẫn trôi đi. Tôi chỉ còn phải chế ngự một thằng. Sự việc xảy ra theo đúng ý tôi muốn. Chế ngự được nốt thằng Xoa, chúng tôi sống, thần tiên mà sống, chậm nửa giây là chúng tôi vẫn chết…

Tôi vịn tay vào thành gỗ đứng dậy, nhìn theo thằng Xoa. Như trong một giấc mơ, như những hình ảnh của một cuốn phim quay chậm, tôi thấy Diễm Lan chạy trở lại. Nàng chạy tới chụp lấy khẩu súng rơi trên sàn…

Tôi lao người chạy theo thằng Xoa…

Diễm Lan vừa vồ được khẩu súng thì Xoa cũng vừa tới. Nó giựt lấy khẩu súng và giơ thẳng cánh giáng cán súng xuống đầu nàng…

Sự can thiệp của Diễm Lan vừa đủ thì giờ cho tôi chạy tới. Tôi không kịp ngăn thằng Xoa đánh nàng. Tôi chỉ kịp chụp lấy cổ nó từ đằng sau, áp dụng thế kẹp cổ của lính Biệt Kích. Thằng Xoa chúi người xuống và tôi trông thấy Diễm Lan nằm ngất trên sàn…

Thằng Xoa cầm khẩu súng, nhưng nó không bắn được tôi, vì tôi ở đàng sau nó và đang lấy hết sức siết cổ nó. Nhưng nó khỏe như trâu, và nó cũng biết Nhu Đạo. Nó biết nếu không gỡ nổi đòn kẹp này nó sẽ chết ngạt và tôi sẽ siết cho đến lúc toàn thân nó mền nhũn, nó hết sức vùng vẫy.

Nó đưa khẩu súng vào sát lưng để bắn lại đằng sau. Tôi đẩy mạnh nó vào thành thuyền. Lợi dụng thành gỗ, nó đu người lên đạp chân vào đó và đạp mạnh trở ra…

Lưng tôi chạm mạnh vào thanh chắn ở thành ngoài của du thuyền. Tôi biết tôi bị ngã ra khỏi thuyền nhưng hai cánh tay tôi vẫn chưa chịu buông nó. Cả tôi và nó cùng rơi từ trên cao xuống biển.

Sự va chạm mạnh với mặt nước làm cho tôi và nó rời nhau, nhưng chúng tôi cùng rơi xuống một chỗ. Tôi vớ lại được nó ngay. Nếu nó còn giữ được khẩu súng trong tay, chắc tôi phải chết…

Nhưng may mắn cho tôi là cái ngã quá mạnh và sự bất ngờ phải đối phó với nước làm Xoa rơi mất súng. Tôi chụp lấy nó và kéo nó chìm xuống. Sức chống cự của nó lúc này chỉ là cố gỡ ra để trồi lên. Nó đấm tôi, nhưng vô ích. Sức mạnh của những cú đấm bị nước cản đi. Tha hồ cho nó đấm, tôi chỉ cố gắng giữ cho nó chìm lâu dưới nước. Với kinh nghiệm thợ lặn, tôi biết cách và có thể nhịn thở được lâu hơn nó.

Những cú đấm của thằng Xoa yếu đi và tôi cũng hết hơi. Hai mắt tôi đã nhìn thấy màu đỏ. Tôi vội đưa hai chân lên kẹp lấy ngực nó, và cùng trồi lên, nhưng vì bị tôi kẹp bằng chân, tôi nhô được mặt lên khỏi mặt nước để thở được trong khi nó vẫn bị chìm dưới nước.

Vừa trồi lên, tôi hít vội một hơi rồi lại chìm xuống. Bây giờ nó chỉ còn là một khối thịt mà tôi cần giữ cho chìm thật lâu dưới nước. Lần thứ hai, khi chịu không nổi nữa, tôi phải trồi lên. Tôi để được hai chân lên vai nó và đạp sâu nó xuống nước…

Tôi nhìn quanh, vừa thở vừa chờ coi nó nổi lên. Nhưng thằng Xoa không bao giờ còn trở lên mặt nước nữa…

Khi chắc chắn nó đã chìm luôn dưới đáy biển, tôi mới nhìn tìm du thuyền.

Trời đất… Tôi điếng người. Chiếc thuyền vẫn còn để buồm thuận gió, trôi tuốt đi xa. Có ở dưới biển mới biết du thuyền trôi nhanh là chừng nào. Chỉ chưa đầy năm phút, thuyền đã nhỏ tít tắp như ở mãi tận chân trời. Tôi may mắn mà sau cùng lại không may. Trên thuyền chỉ còn một mình Diễm Lan, nàng lại nằm chết ngất. Nàng có thể ngất trong vài tiếng đồng hồ và khi tỉnh lại, khi nàng biết là tôi rớt xuống biển, thuyền đã theo gió trôi đi quá xa. Dù có muốn, nàng cũng không thể cho thuyền trở lại được. Nàng không biết cách cho độn cơ nổ, không biết điều khiển thuyền…

Tôi có thể bơi vào đảo, nhưng bơi vào đó để rồi chết đói, chết khát trên đó ư ?

Ngơ ngẩn nhìn theo chiếc thuyền mỗi lúc một đi xa hơn, nhỏ hơn, tôi bỗng nghe tiếng đạn nổ và viên đạn đi ngang đầu tôi.

Đến phát đạn thứ hai, tiềm thức tôi mới ghi nhận có kẻ đang bắn về phía tôi. Nhìn về phía phát ra tiếng nổ, tôi thấy Khôi… Tôi vừa quên mất gã.

Gã nổi lên ở cách tôi chừng 30 thước. Trong bộ áo veston sũng nước ấy, Khôi sắp chết đuối, nhưng gã không nghĩ tới chuyện tự cứu. Gã vẫn nhắm bắn tôi. Gã bơi không giỏi và chắc chắn gã vẫn còn choáng váng vì cú chặt của tôi. Gã đưa khẩu súng lên khỏi mặt nước, nhắm về tôi và nổ cò.

Đạn xuyên qua những làn sóng và đi đâu mất. Và cảnh tượng ấy thật kỳ dị, ghê gớm. Cảnh ấy làm cho tôi quên cả hụp xuống để tránh đạn. Tôi cứ nổi và nhìn ngây cảnh Khôi chết…

Gã nổi lên lần cuối cùng và viên đạn cuối cùng trong khẩu súng của gã vừa ra khỏi nòng. Như thỏa mãn vì đã bắn hết đạn, gã từ từ chìm xuống, cánh tay cầm súng vẫn giơ lên cao hơn đầu. Khẩu súng đen chìm xuống sau cùng…

Bây giờ chỉ còn một mình tôi trên mặt biển.

Tôi nhìn theo du thuyền Đồng Nai. Thuyền vẫn trôi xa tôi về phía mặt biển liền với chân trời…

Như Chuyện Thần Tiên (Chương 15)

MỘT KẺ ĐẮM TÀU GIỮA BIỂN, KHI BIẾT CHẮC RẰNG MÌNH SẼ CHẾT, VẪN TIẾP tục bơi.

Sau khi thả cho thân thể tôi nằm bồng bềnh trên mặt biển để thở lấy lại sức, tôi bắt đầu bơi về phía hải đảo.

Ở trên du thuyền, thấy hải đảo thật gần. Nhưng khi bơi dưói biển, hải đảo toả ra xa một cách đáng sợ. Những xúc động dữ dội vừa qua làm tăng thêm nỗi lo âu trong tôi. Thần kinh tôi như những sợi dây đàn bị căng quá độ nay chùng hết cả xuống. Chân tay tôi rời rã ngay trước cả khi tôi bắt đầu bơi. Lạc vào hoang đảo kia, chỉ có nắng và núi, nước biển bao quanh bốn bề, tôi sẽ không thể sống được mấy ngày. Nhưng thực ra, ngay trong phút đó, tôi vẫn không lo lắng cho mạng sống của tôi nhiều bằng lo cho Diễm Lan. Khi tỉnh lại, thấy chỉ còn mỗi một mình nàng trên thuyền, tuy trong thuyền có nước ngọt, thực phẩm còn cho phép nàng sống được nhiều ngày nữa, nhưng nàng không biết lái thuyền, không biết tìm phương hướng trên bản đồ, nhất là vì cô đơn, Diễm Lan có thể phát điên. Nàng có thể mê loạn nhìn thấy ảo ảnh đất liền và bỏ thuyền để nhẩy xuống biển bơi về ảo ảnh đó.

Bóng chiều xuống thật nhanh. Trận xung đột vừa qua diễn ra lâu hơn tôi tưởng. Chiếc đồng hồ vẫn còn đeo ở cổ tay tôi, nhưng mặt kiếng đã bị vỡ. Trong trận xung đột một sống, một chết với Xoa, tay tôi chắc đã đập mạnh vào thành du thuyền làm vỡ đồng hồ, nên tôi không còn biết giờ giấc nữa. Chỉ biết hôm nay mặt trăng lên sớm. Vừa tắt nắng, tôi đã thấy mặt trăng ngay trên đầu.

Tôi bơi từ từ, nương theo những làn sóng. Đến khi trăng sáng hẳn, tôi ước lượng đã bơi được chừng một phần tư khoảng cách từ chỗ tôi rớt xuống biển vào tới hải đảo. Bỗng dường như trên biển lặng có tiếng động cơ nổ.

Tôi bị mê loạn và tự nghe thấy tiếng máy thuyền chăng ? Có lý nào ? Tôi ngừng bơi và nhìn quanh bốn phía để tìm tiếng động. Từ phía xa nơi tay trái tôi, phía trôi đi hồi nẫy của du thuyền, tôi lờ mờ nhìn thấy có ánh đèn. Du thuyền Đồng Nai với Diễm Lan, nguồn sống cả tinh thần lẫn vật chất của tôi, trở lại ư ? Khi chưa nhìn rõ hẳn, tôi đã biết chắc đó là du thuyền của tôi và nàng. Diễm Lan không bị ngất lâu. Khi tỉnh lại thấy mất tôi, nàng biết ngay là tôi đã cùng với tên sát nhân té xuống biển. Trước khi bị đánh ngất, nàng đã trông thấy tôi đánh ngã xuống biển tên đáng sợ nhất trong hai tên áp đảo chúng tôi. Và nàng lập tức tìm cách cho du thuyền đi trở lại. Một mình nàng, với không một chút hiểu biết nào về thuyền buồm và động cơ, nàng đã hạ được buồm và mở được máy. Nguời như nàng thật tuyệt vời. Cũng may khi nàng tỉnh lại, thuyền chưa đi quá xa, nàng vẫn còn nhìn thấy hải đảo và chỉ việc làm sao cho thuyền chạy trở về gần đảo.

Du thuyền cách tôi tới hai cây số. Sự vui mừng khi thấy thuyền trở lại cùng với Diễm Lan làm tôi suýt chìm lỉm. Tôi uống mất một hớp nước :

— Diễm Lan… Anh ở đây…

Tôi dư biết gọi là vô ích, nhưng vẫn cứ gọi. Tôi có thể gọi nàng như thế đến mãn đời, miễn là sau cùng tôi được gặp nàng.

Diễm Lan biết cho thuyền quay trở lại, tất nàng cũng biết cho thuyền chạy vòng quanh đảo tìm tôi. Nàng sẽ chạy vòng như thế mãi cho đến lúc nào nàng biết chắc là tôi đã chết. Trước sau, sớm muộn gì tôi cũng lên được du thuyền, song tôi vẫn muốn được lên ngay, tôi bơi về phía du thuyền đi tới.

Mỗi lần một làn sóng đưa tôi lên cao, tôi cố sức mượn đà sóng để nhẩy lên, vung hai tay vẫy loạn, hy vọng Diễm Lan sẽ chóng trông thấy tôi. Những may rủi dồn dập đến làm cho tôi không còn biết chắc mình đang may hay đang rủi.

Trăng sáng vằng vặc như ban ngày cho tôi có điều kiện nhìn thấy rõ những vật trên du thuyền. Diễm Lan đứng bám một tay vào cột buồm cao, tay kia nàng để lên mặt. Tôi nhớ tới chiếc ống nhòm để trong phòng máy. Nàng đang dùng ống nhòm nhìn trên biển tìm tôi.

Nàng đã trông thấy tôi. Khi làn sóng khác đưa tôi lên cao, tôi nhìn lên và thấy nàng đã nhẩy xuống chạy vào phòng máy. Rồi tiếng động cơ tắt, du thuyền còn đà trôi dập dềnh trên sóng. Tôi chỉ còn vất vả vài phút nữa thôi.

Trên mạn thuyền, tôi trông thấy Diễm Lan đứng đó, tay cầm sợi dây chão định ném xuống cho tôi. Tôi xua tay ra hiệu không cần. Chúng tôi trông rõ mặt nhau. Nàng đứng yên nhìn tôi bơi nốt khoảng cách cuối cùng, nét mặt nghiêm trang. Tôi bám vào mạn thuyền và đợi khi thuyền theo sóng nghiêng về phía tôi, đu mình lên sàn. Diễm Lan quì gối trên sàn, đỡ vai cho tôi ngã nằm vào lòng thuyền.

Chúng tôi chưa ai nói với ai nửa lời. Khi tôi đã nằm yên trong lòng du thuyền, cơn xúc động mới vỡ ra như dòng sông đầy nước làm bể con đê. Tôi như sống cả một đời để được hưởng giây phút sung sướng này. Và cả Diễm Lan cũng vậy. Nàng khóc. Tôi cũng khóc. Tuy không muốn khóc, nhưng vẫn cứ khóc. Tôi dùng số sức tàn, ôm ghì lấy nàng, hôn nàng. Nàng cũng ôm ghì lấy tôi. Miệng chúng tôi gặp nhau và chiếc thuyền đi vào một vùng sóng khá lớn chao đi chao lại. Lần đầu tiên, tôi có cảm giác lâng lâng bay bổng vào một vùng trời đầy màu sắc.

Tôi hôn khuôn mặt ràn rụa nước mắt của nàng, hôn lên mắt, lên má nàng. Tôi áp má lên ngực nàng, nghe tiếng trái tim đập loạn trong đó. Chúng tôi vẫn chưa nói với nhau nửa tiếng.

Một lúc lâu sau, thật lâu, tôi ngửng đầu lên nhìn ngắm mặt nàng. Nước biển từ tóc tôi chẩy sang mặt nàng, làm ướt cả ngực nàng. Trên trán nàng có vết sưng tím. Đó là nơi cán súng của tên sát nhân đập mạnh vào hồi nẫy. Vụ giết người mới xảy ra, nhưng đối với tôi như đã xa xôi từ kiếp trước. Tôi chỉ còn thấy cuộc đời có một chuyện quan trọng mà thôi. Đó là chuyện chúng tôi còn sống – sống riêng với nhau trên một du thuyền lênh đênh giữa biển – sống và yêu nhau, và không còn sợ bị ai hành hạ. Và ánh trăng chiếu sáng làm tôi nhìn thấy rõ cả từng nét lông mi của nàng. Nàng đẹp đến nỗi hơi thở của tôi ngừng lại.

Nàng mở mắr. Mắt nàng ướt, nhưng sáng long lanh. Nước mắt đọng trên hàng mi như những hạt kim cương nhỏ. Nàng vừa muốn cười, vừa muốn khóc, làn môi nàng rung động :

— Em tưởng… không bao giờ em còn được gặp anh nữa…

Tôi hôn phớt lên môi nàng :

— Em đúng là Tình Nữ… Em còn sống, anh chưa thể chết được.

Rồi tôi la lên :

— Em đừng nói, đừng làm gì hết, đừng đi xa anh, anh muốn tự do nhìn em, muốn hôn em…

Hạnh phúc như đã làm cho tôi trở thành khùng.

Vì từ lúc leo trở lên du thuyền đến giờ, tôi chẳng làm gì khác ngoài những việc đó. Cứ kể ra nếu tôi có khùng, có điên cũng phải. Chúng tôi đã thắng. Bọn định giết chúng tôi đã bị gạt bỏ ra khỏi cuộc đời này. Vĩnh viễn. Chúng tôi tự do. Chúng tôi sống và chúng tôi yêu nhau.

Người ta nói giấc mộng đẹp nhất của tất cả những kẻ yêu nhau chân thành là đưa nhau đi sống ở một nơi nào không có loài người. Trước kia, cũng như nhiều thanh niên thuộc loại ăn chơi càn bạt ở Hà Nội, tôi vẫn thường nói đùa theo kiểu văn chưong cải lương: “Anh sẽ đưa em tới những nơi cuối bãi, đầu ghềnh, chân trời, góc biển” … hoặc “sơn cùng, thủy tận”. Trong văn chương cải lương, đó là lời vua Tống Nhân Tôn nói với ái khanh là Bàng Quí Phi trong tuồng “Xử án Bàng Quí Phi”, khi ông vua đa tình này, trong một phút bốc đồng, định bỏ ngai vàng để cùng người đẹp đi một đường tiếu ngạo giang hồ. Không ngờ bây giờ, sự thực, tôi đang có đủ điều kiện để thực hiện chuyến ra đi tới góc biển, chân trời ấy với người tôi yêu dấu.

— Anh yêu em… Có thể một ngày nào đó em sẽ thấy anh yêu em đến là chừng nào…

Nàng gật đầu, thì thầm :

— Em đã thấy rồi. Em cũng thế. Em cũng yêu anh, ngay từ phút đầu. Chính vì yêu anh nên em không muốn bỏ rơi Vũ Dương. Anh hiểu em không ?

Tôi trả lời nàng bằng chiếc hôn. Lòng nàng như trang giấy trắng mở rộng trước mắt tôi.

— Cũng chỉ vì em yêu anh quá nên em không dám tỏ tình trước mặt hai tên kia, sợ chúng biết. Chúng tưởng chỉ có anh yêu em mà thôi…

Nhắc đến Khôi và Xoa, nàng rùng mình. Tôi ôm nàng để giữ cho nàng khỏi lạnh.

— Chúng nó… đi rồi. Quên chúng nó đi…

Tôi nhìn thấy sự trang trọng trong đôi mắt nàng khi nàng nói :

— Chúng … đi rồi, nhưng chúng ta cũng không thể trở về được. Chúng ta cũng không thể đến được bến bờ nào hết, phải không anh ?

Ánh mắt nàng chỉ trang trọng thôi, không có ý tình tuyệt vọng hay buồn rầu. Song, tôi cũng không thể chịu đựng được khi thấy nàng lo âu về tương lai. Tôi la lên :

— Chúng ta có thể đi đến bất cứ nơi nào chúng ta muốn… Không có gì ngăn cản được chúng ta hết. Em muốn trở lại Sài Gòn cũng được nữa. Đây, anh chỉ cho em thấy…

Tôi nhổm dậy, nắm tay nàng đi vào phòng máy.

Tôi đặt ghế giữa phòng lái, long trọng mời nàng ngồi lên. Nàng mở lớn đôi mắt nhung hãy còn ướt nước mắt trên những giọt nước mắt đọng ở má, nhìn tôi như tưởng tôi phát điên. Trong lúc đó tôi bật tất cả những ngọn đèn trên thuyền, cho quanh chỗ nàng ngồi sáng trưng. Xong, tôi mở rộng những tấm carte trước mặt nàng :

— Em nhìn đây. Đây là những nơi em có thể đến được. Tức là cả thế giới. Bất cứ chỗ nào em muốn tới, anh sẽ đưa em tới. Em như một Nữ Hoàng. Nếu em muốn, em chỉ cần nhắm mắt lại và chỉ một ngón tay lên bản đồ, em sẽ tới đó. Thật mà… Chúng ta tự do, hoàn toàn tự do, muốn đi đâu thì đi. Không kẻ nào còn có thể tìm theo được dấu của chúng ta. Anh có thể đưa em đi vòng quanh thế giới trên du thuyền này. Nếu em không muốn vào đất liền, chúng ta sẽ không vào đất liền. Chúng ta cứ lênh đênh trên biển như thế này mãi mãi… Em quên rằng chúng ta còn số tiền cả trăm ngàn đô-la em mang theo lên thuyền ư ? Với số tiền ấy và du thuyền này, chúng ta có thể sống như một cặp vợ chồng tỷ phú… Em thấy không ? Quần đảo Hạ Uy Di này, Honolulu này… Đây là Bali, đây là Tinh Châu… Thế giới mở rộng chào đón em. Chúng ta sẽ sống sung sướng như trong mơ. Tất cả những gì chúng ta cần ở loài người chỉ là ét-xăng để chạy máy và thức ăn. Ét-xăng thực ra cũng không cần lắm, vì chúng ta có buồm và biển rộng lúc nào cũng có gió. Chỉ cần mua thức ăn. Ta có thể mua lại thức ăn của những thuyền đánh cá ngoài biển… Chúng ta có thể đi hết Thái Bình Dưong, đi sang Đại Tây Dương… Đi khắp những nơi người ta gọi là bốn biển…

Tôi ngừng lại. Nàng ngây người nhìn tôi như người lớn nhìn thương hại một anh bé con đang ba hoa :

— Sao em ? Em không thích sao ?

— Thích lắm chứ. Nhưng…

— Nhưng sao ?

— …những gì anh vừa nói có thể là sự thực được không ?

— Sao lại không là sự thực ? – Tôi kêu lên – Chúng ta đã sống cuộc sống thần tiên đó rồi mà…

Tôi nâng mặt nàng lên :

— Đừng khóc nữa, em yêu. Khi vào thiên đường, chúng ta còn khóc là bậy. Em hãy quên hết chuyện cũ. Loài người xa rồi. Chúng ta không còn dính dáng gì đến loài người nữa… Anh sẽ dậy em lái thuyền, ghi nhận tiếng nói của biển, của trăng sao, mây và mặt trời. Em sẽ bơi trong nước biển xanh như một nữ thủy thần… Chúng ta sẽ yêu nhau… Yêu nhau…

Nàng thốt lên một tiếng thở, như tiếng gọi yêu và ôm lấy tôi…

o O o

Buổi sáng tinh sưong, cùng với mặt trời lên, tôi giương lại những cánh buồm cho gió đưa chúng tôi đi xa hơn nữa về phía Nam. Tuy không cần phải di chuyển lắm, nhưng tôi cũng muốn đưa Diễm Lan đi xa vùng biển có hải đảo Scorpion này, để nàng khỏi nhớ lại những hình ảnh ghê rợn vừa qua.

Qua một ngày yêu nhau thần tiên, khi nắng của ngày đẹp bắt đầu nhạt, tôi hăng hái bắt tay vào việc. Trong hầm chứa đồ của du thuyền, tôi tìm được hai thùng sơn trắng và năm bảy thùng nhỏ sơn mầu. Từng ấy sơn thừa đủ để tôi biến bề ngoài của du thuyền Đồng Nai thành một du thuyền khác. Tôi hạ xuồng xuống biển và quét một lớp sơn trắng mói lên hàng chữ Đồng Nai ở hai bên mạn thuyền. Đợi cho sơn khô, tôi sẽ quét lớp sơn mới thứ hai, rồi thứ ba. Khi hàng chữ Đồng Nai biến mất, tôi sẽ kẻ một cái tên khác lên đấy. Không cần phải suy nghĩ, tôi đã có sẵn một cái tên thật đẹp, thật hợp với Diễm Lan để đặt tên cho du thuyền tình yêu của chúng tôi. Thuyền này sẽ là Tình Nữ.

Trong lúc tôi sơn thuyền, Diễm Lan hiện ra trên sàn trong bộ áo tắm bikini mầu xanh thẫm và cái mũ bơi mầu trắng. Bộ bikini này do tôi mua ở Sài Gòn và đưa lên thuyền trước. Tôi chỉ ước lượng thân hình của nàng khi mua những thứ mà ngay khi mua, tôi cũng không tin lắm là nàng sẽ có dịp dùng đến, nhưng thật vừa, thật đẹp. Nàng đi sang mạn thuyền bên kia, nhẩy xuống nước và lặn dưới đáy thuyền, nổi lên ở sau xuồng tôi. Nàng nhìn tôi làm việc một lát rồi sau đó giúp tôi kéo xuồng lên thuyền.

Chúng tôi ngồi sát nhau ở mũi thuyền, hút thuốc lá, nhìn ngắm hoàng hôn trên biển mông mênh và thỉnh thoảng không ai bảo ai, môi chúng tôi tự động tìm nhau, gặp nhau.

— Thuyền phải có tên mới chứ anh ? – Nàng hỏi tôi – Anh định chọn tên gì đặt cho thuyền ?

— Tên em.

Nàng ngạc nhiên :

— Tên em ? Diễm Lan ư ?

— Không. Tên em… của riêng anh kia. Tình Nữ.

Nàng ngừng lại nhìn tôi dò xét như sợ tôi nói đùa hoặc có ẩn ý gì chăng. Đôi gò má nàng ửng hồng như má người xuân nữ lần đầu nghe người yêu nói chuyện ái ân :

— Bộ… em… đa tình lắm sao ?

— Không đa tình lắm… nhưng cũng đủ đa tình để anh chết…

— Đừng…

Tôi hiểu nàng sợ nghe nói đến tiếng “chết”.

— Anh xin lỗi – tôi vội tiếp – … Em đa tình đủ để anh sống.

Nàng áp má lên ngực tôi, nghe tiếng tim đập trong đó một lúc lâu :

— Em yêu anh. Em muốn anh cứ hiền lành như thế này mãi. Nhiều lúc em nhìn mắt anh… khi anh… bọn họ… em thấy sợ…

Tôi hiểu ý nàng. Nàng không muốn thấy tôi trở thành hung dữ, thù hận và giết người. Tôi nhẹ vuốt mái tóc nàng :

— Em yên tâm. Anh sẽ hiền hoà như em muốn. Anh chỉ thù hận bọn chúng nó vì chúng định làm em khổ sở.

Chúng tôi lại quên dĩ vãng đen tối trong yêu đương.

Dưới ánh trăng sáng vằng vặc, trên mặt biển lặng như nước hồ thu, chúng tôi ngồi ăn cơm. Bữa cơm thứ nhất kể từ đêm chúng tôi lên thuyền ra biển. Chúng tôi có thùng gạo nàng-hương và rau, thịt đông lạnh đủ thứ trong tủ lạnh. Có cả nước mắm và hành tỏi. Việc tôi làm phụ nàng về bữa cơm này chỉ là việc lau bát đũa và rót nước mắm ra chén.

— Có tới hai tạ gạo ở dưới đó – nàng nói – cứ ăn đều ngày hai bữa, phải hai ba tháng chúng mình mới hết gạo.

Tôi mỉm cười khi thấy con người nội trợ trong nàng xuất hiện. Người đàn bà Việt Nam muôn đời có đa tình và văn minh đến mấy cũng vẫn tự cho mình cái bổn phận lo âu, tính toán về vấn đề gạo nước, muối mắm. Chị nào quên hay coi thường cái bổn phận đó phần nào không còn nguyên vẹn là đàn bà Việt Nam. Song, có điều phải nhận là tất cả những gì nàng làm, nàng nói, đều đáng yêu, kể cả khi nàng băn khoăn về gạo, nước mắm, về thùng gaz : “Không biết thùng gaz của mình xài độ bao lâu thì hết ? Hết gaz thì mua ở đâu ? Lấy gì mà đun bếp ?

— Gạo anh mua ở đâu mà ngon vậy ?

— Ở Sài Gòn. Cả nước mình cái gi ngon nhất đều có ở Sài Gòn. Chỉ cần có tiền là có…

— Có tiền, nhưng cũng phải biết mua mới có của ngon chứ… Ai đi mua gạo cho anh hay anh đi mua lấy ?

— Anh nhờ người. Ở Sài Gòn có hãng chuyên môn cung cấp đủ thứ cho tầu biển. Còm-măng là họ mang đến đủ thứ…

— Ngày mai, em sẽ xem trong tủ lạnh có những món gì. Tùy điều kiện, em sẽ trổ hết tài nấu nướng cho anh thưởng thức. Đừng tưởng em không biết nấu nướng…

— Ngày mai anh sẽ trổ tài câu cá cho em coi…

— Đừng…

Nàng sợ hãi như đã thấy tôi khiêng con cá biển to tướng tới trước mặt nàng :

— Cá biển lớn lắm. Em sợ không dám làm cá biển đâu…

— Anh sẽ làm cá cho em. Việc của em sẽ chỉ là dùng cá nấu canh chua hay rán. Hồi ở trong Biệt Kích, anh được dạy cách bẫy chim, bắt cá và làm món ăn lấy để sống mà không cần có mắm muối gì cả.

Như một cặp vợ chồng mới cưới, chúng tôi nói với nhau rất quan trọng về những vấn đề sinh hoạt rất thường. Cũng như một cặp vợ chồng mới cưới, chúng tôi yêu nhau. Tuần trăng mật tuyệt vời. Trong đất liền kia, ở quê hương nghèo và thiếu tiện nghi, thiếu điều kiện, những cặp vợ chồng mới cưới nào đưa nhau đi hưởng được tuần trăng mật ở Đà Lạt Palace là đã hách lắm. Dám chắc không một cặp vợ chồng mới cưới Việt Nam nào có điều kiện yêu nhau thần tiên như chúng tôi.

Trăng mọc ngang trời và ngang đầu. Du thuyền tắt hết đèn. Chúng tôi mang nệm gối lên nằm trong phòng lái, nhìn trăng sao, yêu nhau, ngủ và tỉnh dậy nói chuyện nho nhỏ với nhau.

Khoảng ba giờ sáng, tôi tỉnh lại. Trăng đã lặn và trên sàn thuyền ướt sương, Diễm Lan vẫn nằm bên tôi, nhưng tôi cảm thấy nàng không ngủ. Trong khi tôi ngủ, nàng vẫn thức và nàng như đang suy nghĩ. Tôi đặt tay lên đùi nàng. Những thớ thịt của thân thể nàng rung động dưới tay tôi. Nàng run, nhưng không nói nửa tiếng :

— Em yêu… Em làm sao thế ? Em lại lo sợ chuyện gì phải không ?

Một lúc sau, nàng mới run giọng đáp :

— Không. Em chỉ không ngủ được…

Có lẽ nàng đang nghĩ tới Vũ Dương, hoặc tới những kẻ đã chết kể từ khi nàng gặp tôi, đến những gì chờ đợi chúng tôi ở ngày mai. Nhưng tôi không thể hỏi nàng về những chuyện đó. Tôi cũng im lặng chờ đợi và dần dần, nàng trở lại bình thường, thần kinh và những thớ thịt của nàng trở lại mềm mại và nàng nằm sát vào tôi.

… … …

Ánh sao nhạt dần và trời đàng đông ửng hồng. Một ngày mới sắp hiển hiện rưc rỡ trên biển xanh. Diễm Lan thoát khỏi vòng tay tôi. Rất mềm, rất nhanh, nàng đứng lên. Nằm dưới chân nàng nhìn lên, tôi có cảm tưởng như nàng là một cánh hoa theo gió vươn về phía có mặt trời :

— Sáng rồi… Chúng mình xuống tắm… Ai xuống biển sau là thua…

Khi tôi ngồi dậy, nàng đã đứng sẵn ở thành thuyền, đang đội nón bơi lên tóc. Tôi chạy tới. Chúng tôi nắm tay nhau nhẩy chúi đầu xuống nước. Tiếng cười trong như ngọc của nàng vang bên tai tôi khi chúng tôi nhẩy xuống và trong làn nước xanh biếc, tôi ôm nàng. Chúng tôi cùng nổi lên. Tiếng cười trong lại vang lên bên tai tôi như nàng không lúc nào ngừng cười, như nàng cười cả lúc chúng tôi cùng chìm trong lòng nước.

Thân hình du thuyền như một khối xám dập dềnh trên đầu chúng tôi. Nền trời ửng hồng và trái đất không còn ai khác, trái đất chỉ còn có hai chúng tôi.

Cảnh biển thần tiên và lòng từ thiện, yêu thưong loài người cùng vạn vật của Thượng Đế làm cho tim tôi rung động. Tôi muốn kêu lên một tiếng lớn thẳng vút lên tới trời xanh, để Thượng Đế biết tôi đang sung sướng. Khi khổ đau, con người kêu la. Khi sung sướng, con người cũng phải biểu lộ sự sung sướng, lòng biết ơn củ mình bằng tiếng kêu. Thượng Đế ban cho tôi cuộc tình này sau thử thách. Thượng Đế hay Tạo Hóa, không sinh ra loài người để bắt loài người chịu khổ. Tôi có thể nhân danh loài người để cám ơn Thượng Đế.

Tôi hôn Diễm Lan và chúng tôi ôm nhau chìm xuống thế giới thủy tinh trong vắt. Có một lần nào đó tôi đã ôm nàng như thế này, và chúng tôi cùng chìm xuống biển như thế này, song, lần đó khác hẳn với lần này. Lần ấy như xa xôi lắm lắm và lần ấy chúng tôi hôn nhau để chết…

— Anh yêu em… Anh yêu em…

Nàng cũng la lên :

— Em yêu anh…

Trên biển như có tiếng vang từ khắp phía vẳng lại: “Yêu em… Yêu em… Yêu anh… Yêu anh…”

Bây giờ quanh chúng tôi, mặt biển, da trời, du thuyền, Diễm Lan… tất cả đều có mầu hồng. Những giọt nước đọng trên tóc nàng , trên da thịt nàng long lanh như kim cương.

— Đừng bao giờ chúng mình trở về đất liền nữa nhé – nàng nói – Chúng mình cứ ở trên biển mãi. Mãi mãi… Cho đến ngày chúng mình chết…

Như đó là một chuyện làm tôi thiệt hại, nàng vội hứa hẹn một đền bù :

— Em yêu anh mãi mãi…

Cường độ xúc động trong tôi lên mạnh làm tôi không còn nói được. Nhưng tình yêu khi lên đến độ cao nhất của nó không cần tiếng nói.

Chúng tôi bơi bên nhau. Nàng bơi đúng kiểu crawl, hai cánh tay xoay đều và chân đạp thẳng sủi nước, người nằm dài trên mặt nước. Thời hồng hoang ngày xưa theo Kinh Thánh Gia Tô, khi ông Adam và bà Eva chưa bị con rắn cám dỗ, có sung sướng chắc cũng chỉ đến như chúng tôi là cùng. Chúng tôi có thể sung sướng hơn cả ông Adam và bà Eva, bởi vì chúng tôi đã trừ khử được con rắn độc trong lúc hai ông bà vì con rắn độc mà thân bại, danh liệt, bị Thượng Đế Tác-dzăng nổi giận, đuổi ra khỏi cư xá Thiên Đường…

Khi trở lại bám vào mạn thuyền, nàng bảo tôi :

— Anh có nhớ có lần ở Sài Gòn, sau khi người ta làm xong ống dẫn nước máy từ sông Đồng Nai về, có một ông bộ trưởng nào đó em quên mất tên đi khánh thành ống nước máy, uống thử nước và khoe rằng nước máy Đồng Nai ngon như rượu sâm-banh ?

Tôi gật đầu :

— Nhớ chứ, nhưng sao ?

— Ngày ấy, đọc báo thấy chuyện đó, em cho ông ấy nói dóc… Nước sông làm sao như rượu được. Nhưng hôm nay, em lại thấy nước biển như rượu vậy… Em say… Anh có say vì nước biển không ?

— Anh cũng say. Nhưng không cần phải có nước biển, anh cũng say…

Cảm thấy đói, chúng tôi leo lên thuyền. Xuống đến căn bếp nhỏ, việc làm đầu tiên của nàng là bật bếp gaz đun nước pha cà phê. Xong, nàng kéo tấm màn để thay quần áo và trang điểm, tôi bận chiếc quần jean và lên ngồi phơi nắng sớm trên sàn tầu, hút thuốc lá chờ bữa ăn sáng. Tôi cảm thấy sạch sẽ từ thể xác tới tinh thần, sạch từ trong sạch tới ngòai, đúng là không chút bụi trần. Nếu đổi cuộc sống trên biển này để trở thành một tỷ phú trong thành phố Sài Gòn với những núi rác, những con đường đầy bụi và khói xe xích lô máy, xe lam, tôi quyết liệt từ chối.

Tôi thả tâm hồn đi vào một cuộc phiêu diêu, mơ màng kỳ diệu. Thời gian mới chỉ là sáng hôm qua và sáng hôm nay, nhưng cuộc đời tôi như đã đi vào một thời gian xa nhau hằng thế kỷ. Hôm qua, trên du thuyền này còn sự có mặt của Khôi, của Xoa, hai tên sát nhân với những thứ võ khí đàn áp người khác kiến hiệu nhất là sự tàn ác của chúng. Mới sáng hôm qua, tôi vẫn tin là thế nào Diễm Lan và tôi cũng phải chết. Và sự thật là chúng tôi suýt chết thật. Cũng mới sáng qua, tôi không biết tôi sẽ làm cách nào để cứu được Diễm Lan thoát chết. Vậy mà sáng nay, cuộc đời của chúng tôi như chưa từng bao giờ có những gã tên là Khôi, Phăng-Xoa…

Nhưng mơ mộng thì mơ mộng, tôi cũng phải trở về với thực tế. Chúng tôi đã loại trừ được Khôi và Xoa, nhưng vẫn còn bọn đồng đảng của chúng. Cảnh sát có không biết là chúng tôi đi ra biển bằng du thuyền, nhưng bọn buôn lậu biết. Còn một tên nữa, thằng Phách Mặt Mâm, đi với Khôi và Phăng-Xoa tới hạ sát Vũ Dương. Phách Mặt Mâm đã tiễn chân chúng tôi tới tận du thuyền và đã trở về Sài Gòn báo cáo với một người bí mật mà chúng gọi là Thủ Lãnh Đại Ca. Khi thấy Khôi đi mãi không trở lại, cũng không có tin tức gì về, tên Đại Ca nào đó sẽ nghĩ rằng một là Khôi đã tìm lại được xác phi cơ, lấy được số kim cương và trốn đi ngoại quốc hưởng một mình, hai là tôi – gã thợ lặn kiêm tài công – đã bằng cách nào đó giết được Khôi và cũng bỏ đi không trở về.

Tổ chức buôn lậu quốc tế này chắc chắn là có tầm hoạt động lớn, ít nhất cũng khắp Đông Nam Á Châu. Khi đã biết chúng tôi đi trên một du thuyền, chúng sẽ báo động cho đồng đảng ở khắp nơi canh chừng các hải cảng. Nếu thuyền chúng tôi vào bất cứ hải cảng nào: Hong Kong, Singapore, Yokohama, chúng sẽ được phi báo ngay tức khắc. Bọn côn đồ bất cứ đâu sẽ nhao nhao tìm bắt chúng tôi, vì chúng tin chắc rằng chúng tôi mang theo số kim cương bạc tỉ, số kim cương đang nằm đâu đó dưới đáy vùng biển xanh này…

Diễm Lan bước lên. Nàng bận chiếc tunique trắng ngắn đến nửa đùi, tay bưng hai ly cà-phê bốc hơi :

— Chiếc áo cuối cùng của em đây – nàng đưa một ly cà-phê cho tôi, ngồi xuống bên tôi và cười – … Nếu không được giặt quần áo, em sẽ bắt buộc phải cả ngày chỉ bận bikini. Lúc đó thuyền trưởng đừng có trách rằng em… khêu gợi thuyền trưởng…

— Nếu trời mưa, thuyền trưởng sẽ cho phép em tha hồ giặt. Vì luật hàng hải đã định rằng khi du thuyền đang ở trên biển khơi, không ai có quyền tắm hay giặt bằng nước ngọt.

Mặt trời đã lên cao, trời biển hết mầu hồng. Nước biển trở lại xanh ngắt và da trời cũng xanh ngắt. Gió nhẹ, sóng êm, du thuyền lướt nhẹ trên biển lặng. Hải đảo Scorpion đã xa chúng tôi, bốn phía mênh mông không một vật gì che tầm mắt.

— Nếu chúng mình thật sự tìm… – Diễm Lan bỗng hỏi tôi – Chúng mình có thể tìm ra được phi cơ không anh ?

— Không thể tìm được – Tôi lắc đầu – Ngay cả nếu Vũ Dương tới đây, anh cũng không tin có thể tìm lại được…

Vừa thốt ra cái tên Vũ Dương, kẻ đã chết, tôi ngỡ ngàng ngừng lại. Tôi ngại cái tên đó sẽ gợi lại những hình ảnh đen tối trong lòng Diễm Lan. Nàng sẽ trở lại buồn, hay sẽ hối hận… Nhưng không, tôi thấy khuôn mặt rạng rỡ trong ánh nắng hồng của nàng vẫn vô tư, hồn nhiên, như tôi vừa nói đến một người nào đó rất thường. Người tôi yêu đã quên hẳn chuyện cũ, nàng hoàn toàn là của tôi rồi. Đúng như lời nàng đã hứa : nàng chỉ nghĩ đến người cũ lần cuối. Nàng đã hứa với tôi câu ấy vào một đêm trên thuyền này còn có Khôi, có Xoa, còn có Tử Thần.

— Em nên nhớ, biển cả chiếm đến ba phần tư diện tích trái đất – Tôi vội tiếp – Loài người đã lên tới mặt trăng, nhưng chưa xuống được tới đáy biển sâu. Những đại dương vẫn còn đầy bí mật. Còn lâu lắm loài người mới có thể khám phá hết được những kỳ diệu của biển cả. Về chiếc phi cơ rớt, anh nghĩ như thế này… Phi cơ có thể vỡ tan thành từng mảnh khi xuống tới đáy biển, hoặc vỡ vì bị sóng đánh mạnh, hoặc vì áp lực của nước. Những mảnh nhỏ của phi cơ đã theo sóng tản mát đi khắp nơi. Không bao giờ có ai tìm được số kim cương ấy nữa… Hộp sắt đựng kim cương đã nằm sâu dưới cát…

Nàng nhìn tôi, đôi mắt sáng, tình tứ và làn môi nở cười :

— Nhưng… giả dụ như có thể tìm được, anh cũng không sốt sắng lắm với việc đi tìm ?

Nàng nói trúng tim tôi, tôi cũng phải cười :

— Em nói đúng. Bởi anh có đánh mất cục kim cương nào đâu ? Trời cho anh một cục kim cương lớn nhất thế giới, anh đang có cục kim cương bạc tỉ ấy, anh còn thèm vài cục nhỏ nhít khác làm chi ? Còn em ?

— Em cũng đã có đủ những gì em khao khát.

Nàng ngã đầu vào ngực tôi.

Chúng tôi im lặng rất lâu bên nhau. Trong khoảng thời gian ấy, tôi có cảm giác hình như nàng nói, hình như đó chỉ là tiếng nói tôi nghe được từ ý nghĩ của nàng :

— Trước kia, chưa bao giờ em thực sự khao khát được có tình yêu. Thật lạ kỳ… Tình yêu đến hay không hoàn toàn ở ngoài ý muốn của con người. Thời em mới lớn, em cũng nhiều lần mơ màng đến tình yêu, nhưng đó chỉ là thứ tình yêu em thấy thấp thoáng trong tiểu thuyết, trong xi-nê, thứ tình yêu lãng mạn không có thật. Chẳng hạn như em từng nghĩ rằng em có thể yêu một người mà không cần người đó yêu lại em, cũng không cần người đó biết là em yêu nữa. Đôi khi em tưởng tượng tình yêu bắt buộc phải tan vỡ như tình trong thơ TTKH vậy. Cho đến khi em hai mươi tuổi, khi bắt đầu đi hẳn vào đời, em thấy đời thực sự không có tình yêu, rồi em nghĩ rằng : quả thật đời không có tình yêu. Trong nhiều năm, em quên mất nó, và tình yêu không còn là cái gì em thấy cần phải có nữa. Bây giờ em mới hiểu tình yêu cần thiết cho con người như thế nào. Những người chưa từng được yêu, theo em, là những người khổ sở nhất đời, nghèo nàn nhất đời nữa…

o O o

Thuyền chúng tôi vẫn còn đồng hồ, vẫn còn radio, nhưng chúng tôi không còn cần biết giờ giấc nữa. Cuộc sống hồn nhiên hoàn toàn theo nhu cầu và tự do: đói ăn, khát uống, đêm ngủ và lúc nào cũng yêu nhau Khi nắng đã gắt, chúng tôi trở xuống cabine và soạn một bữa ăn sáng linh đình. Diễm Lan tìm thấy cả một hộp lớn những khăn ăn bằng giấy vẽ hoa. Nàng làm thêm món salad dầu dấm và ngồi trước mặt nàng – thân hình tượng ngọc, nhưng là một tượng ngọc có máu, có hơi ấm, biết rung động và có hơi thở – nàng chỉ bận có bộ bikini, tôi có cảm giác như tôi là một chàng Playboy tỉ phú. Anh chàng Hugh Hefner, chủ nhân tạp chí Playboy và những cơ sở Playboy của Mỹ, ăn chơi chưa chắc đã sung sướng, đầy đủ bằng tôi. Những em đẹp như tiên, thơm như mít tố nữ chỉ gần anh, chỉ cho anh thỏa mãn vì anh là chủ tờ Playboy có điều kiện lăng-xê họ, dám chắc không có em nào yêu anh thực tình vì con người của anh. Rời tờ Playboy ra, anh chỉ là con số không. Bây giờ tôi hiểu nỗi khổ tâm chán chường của những anh già giầu tiền khi các anh nhận biết rằng bọn đàn bà có nhan sắc chỉ yêu các anh vì tiền của các anh, chớ không phải vì con người riêng của các anh.

Buổi sáng, gió thổi mạnh. Tôi dậy Diễm Lan cách dùng buồm để cho thuyền nương gió đi theo hướng mình muốn, bất kể gió thổi về hướng nào. Nàng thông minh, chỉ đâu biết đấy. Nàng khéo léo trong việc điều khiển những lá buồm căng gió còn hơn cả tôi nữa.

Chúng tôi đùa nhau như hai anh chị mới lớn lần đầu được biết ái ân :

— Học trò tốt. Mỗi lần thầy chỉ dẫn mà em hiểu ngay, thầy thưởng em một cái hôn…

— Còn sau mỗi bài học, em phải trả công thầy bao nhiêu ?

— Một trăm cái…

— Thầy đòi tiền công đắt quá, thầy lấy em tám chục cái thôi…

— Nếu em mặc cả thì thầy tăng… 120 cái…

Dù gió thổi hướng nào, chúng tôi cũng không trở lại gần đảo Scorpion nữa. Khi trời lặng gió, tôi thả xuồng xuống biển và sơn nốt tên mới lên thành thuyền :

TÌNH NỮ
Đà Nẵng – VIỆT NAM

Và chúng tôi tắm, bơi, lặn dưới biển xanh gần như suốt ngày. Bất cứ lúc nào, chúng tôi cũng có thể đột ngột theo nhau nhẩy xuống biển. Nàng nằm tắm nắng trên sàn thuyền. Lúc đầu nàng còn bận bikini, về sau nàng bỏ mảnh trên đi và da thịt nàng trở thành hồng như hồng ngọc.

Tôi bắt đầu dạy nàng cách lái thuyền và những nguyên tắc căn bản về hàng hải. Nàng sợ học không được vì nàng không biết gì về toán. Tôi trấn an nàng rằng có nhiều cách học để có thể điều khiển được du thuyền, như những tài công thuyền buôn Trung Hoa và Việt Nam không hề ở hàng hải nào ra, nhưng vẫn đi biển không hề xảy ra tai nạn. Đêm đến, những đêm huyền diệu lung linh ánh sao, tôi chỉ cho nàng biết cách tìm phương hướng qua vị trí những ngôi sao trên trời.

Tôi thả mồi câu đằng sau thuyền. Mỗi ngày, chúng tôi chỉ câu một con cá đủ ăn mà thôi, và ngày nào cũng có cá tươi cho chúng tôi ăn.

Nàng say sưa, mê mải, sung sướng với cuộc sống cách biệt mặt đất và loài người. Điều này làm cho tôi mừng rỡ nhất. Thoạt đầu, tôi tưởng nàng chỉ cố gắng quên để cho tôi vui. Nàng chỉ cố yêu biển vì thấy tôi yêu biển. Nhưng những ngày, những đêm theo nhau qua, tôi biết nàng say sưa và vui sống thực tình. Nànn đúng là một nữ thủy thần. Việc nàng trên mặt đất mới đáng ngạc nhiên, không phải việc nàng sống trên biển xanh.

Và tình trạng huyền diệu nhất là tình yêu của chúng tôi. Tình yêu ấy cũng mang mang như biển. Càng đi nhiều, người ta càng thấy trời biển mênh mông. Càng gần nhau và yêu nhau, chúng tôi càng thấy tình yêu của chúng tôi rộng lớn. Có những lúc chúng tôi cùng ôm chầm lấy nhau, như nếu không ôm lấy nhau ngay, một trong hai đứa chúng tôi có thể chết. Một buổi trưa, sau giây phút tình ái dâng lên đến trời xanh như thế, nàng bảo tôi :

— Em sung sướng… Em sung sướng quá nữa… Chúng ta sẽ nhớ mãi giây phút này, nhớ đến suốt đời chúng ta.

— Em nói đúng. Nhưng đừng quên : đời chúng ta chỉ mới bắt đầu. Chúng ta còn được hưởng nhiều ngày sung sướng nữa…

— Nếu cần chết, em có thể chết ngay được, không chút oán hận…

Tôi không còn để ý đến ngày giờ nữa. Tôi chỉ nhớ đó là một buổi tối, có thể là khuya rồi, vì trăng đã lên ngang trời. Chúng tôi nằm trên sàn tầu, nhìn lên trời cao và nàng nói :

— Trăng riêng của chúng ta, anh thấy không ?

Đúng là trăng sáng cho riêng chúng tôi. Tôi mơ màng nghĩ đến chuyện chúng tôi cứ lênh đênh trên biển rộng như thế này mãi cho đến năm mười năm, xa cách hẳn mặt đất với những phiền toái của xã hội loài người chung đụng lúc nhúc, tranh giành, hãm hại nhau, hoàn toàn không hay biếy hay bận tâm gì hết về những biến chuyển lớn nhỏ xẩy ra trên mặt đất xa xôi, để rồi có một trận đại chiến lớn xẩy ra, tiêu diệt tất cả loài người trên mặt đất. Chỉ một số ít người trên biển khơi là còn sống…

Tôi gạt bỏ ý nghĩ chết chóc đen tối đó đi. Đang sống trong thiên đàng, tôi không có quyền nghĩ đến cái chết. Tôi nhìn lên trăng và chợt nhớ bây giờ là tháng bẩy, là mùa thu. Và trăng đẹp nhất vào mùa thu. Tôi nhớ lại những đêm trăng ngày xưa ở quê tôi, một làng nhỏ nằm ven bờ sông Đuống. Tôi kể cho nàng nghe những kỷ niệm của tôi. Nàng từng nghe nói đến sông Hồng Hà ở Bắc Việt, sông Hương ở miền Trung nơi nàng sanh trưởng, và sông Cửu Long ở miền Nam trù mật, chưa bao giờ nàng nghe nói đến sông Đuống. Tôi kể cho nàng nghe về dòng sông của thời tôi thơ ấu. Sông Đuống xuất phát từ sông Hồng Hà, đúng ra nó là một chi nhánh của sông Hồng. Sông chảy qua những phủ huyện Từ Sơn, Tiên Du, của tỉnh Bắc Ninh, rồi xuống Quảng Yên, Hải Phòng và ra biển. Hữu ngạn của sông Đuống là những phủ huyện Gia Lâm, Lang Tài, Gia Bình, Thuận Thành; tả ngạn của nó là những huyện Từ Sơn, Tiên Du, nơi phong cảnh núi non tuyệt đẹp. Mà Tiên Du cũng là nơi chàng Từ Thức gặp nàng Giáng Hương thuỏ ấy.

Nàng không biết gì nhiều về chuyện thần tiên như mộng như thực Từ Thức – Giáng Hương. Nàng tưởng đó là chuyện thần thoại của Trung Hoa, như chuyện phim xinê nàng từng coi ở Sài Gòn “Lương Sơn Bá yêu Chúc Anh Đài”. Tôi kể cho nàng nghe chuyện Từ Thức- Giáng Hương: Từ Thức là người Việt Nam, không họ hàng xa gần gì với Từ Hải, sống ở đời nhà Trần.

— Em biết ở đời nhà Trần nước mình, nhân vật nào nổi tiếng nhất không ?

Nếu nàng nói nàng không biết, chắc tôi cũng không chút ngạc nhiên, không cả chút bất mãn. Tình Nữ đâu có cần thuộc sử, dù là sử của… 4000 năm văn hiến của một quốc gia có đền thờ Quốc Tổ trong Sở Thú, ở gần ngay chuồng khỉ. Nhưng nàng nói ngay :

— Có Trần Hưng Đạo chứ ai ? Bộ anh cho em là người đàn bà Lèo ư ?

Tôi hôn nàng :

— Khá lắm. Xin lỗi… Xin lỗi…

Từ Thức quê ở huyện Tống Sơn, tỉnh Thanh Hóa. Về đời nhà Trần, quốc gia Việt Nam chỉ mới có biên thùy miền Nam tới vùng Thanh Nghệ, chưa tiến xuống được tới Quảng Trị bậy giờ. Từ Thức thi đỗ, được làm quan ở huyện Tiên Du. Người đời xưa thường lấy vợ sớm. Bằng cớ là trong các truyện Liêu Trai, thư sinh hai mươi tuổi thường đã chết vợ và nhân vật nữ dù là người thật hay hồ ly cũng chỉ nhiều lắm là mười lăm, mười sáu tuổi. Nhưng không thấy ngoại sử ghi chép gì về chuyện vợ con của quan huyện Từ Thức. Chỉ thấy nói ở gần huyện đường Tiên Du có một ngôi chùa cổ, trong chùa có trồng một cây mẫu đơn – thứ hoa này hình như không có ở miền Nam, hoặc nếu có, cũng có rất ít – mỗi năm mùa xuân đến, cây mẫu đơn nở hoa, nam thanh nữ tú khắp nơi kéo đến thăm chùa, thưởng hoa, dần dần tạo thành một ngày hội. Năm ấy, nhân ngày hội thưởng hoa, huyện quan Từ Thức cũng tới chùa xem hoa. Chàng thấy một thiếu nữ xinh đẹp tuổi chừng mười lăm, mười sáu bị người coi vườn hoa bắt giữ đòi tiền bồi thường vì tội nàng mãi xem hoa nên vịn phải một cành mẫu đơn và làm gẫy cành đó.

Từ huyện trưởng thương tình bèn cởi áo cừu đưa vào chùa chuộc nàng. Người thiếu nữ cảm tạ rồi đi. Theo tôi, chi tiết quan huyện phải cởi áo veston đưa vào chùa chuộc tội cho nữ thường dân này có vẻ hơi hoang đường. Đẹp thì đẹp thật đấy, nhưng chắc khó có thể là thật. Người xưa ghép chi tiết này vào chuyện với dụng ý tăng thêm mỹ thuật cho câu chuyện vốn đã đẹp và thơ mộng có thừa này. Đời xưa cũng vậy mà đời nay cũng vậy, quan huyện ở miền quê là hách lắm, được dân kính nể lắm chứ, lý đâu quan huyện phải cởi áo mới xin sư cụ tha được một người con gái chỉ can tội làm gẫy một cành hoa. Nhưng thôi, ta chẳng nên xét nét quá. Chỉ biết sau đó, Từ huyện quan chán cảnh công chức nên trả ấn từ quan. Chàng trở về huyện Tống Sơn, Thanh Hóa và đi chơi khắp nơi danh lam thắng cảnh, vui cùng cây cỏ, quên bẵng công danh. Một hôm Từ đi chơi tới cửa biển Thần Phù, trông ra khơi có đám mây ngũ sắc đùn lên như núi, bèn bơi thuyền ra xem. Tới nơi, quả là núi, nhưng bồng bềnh trên mặt nước. Chàng bỏ thuyền lên đó và tới một cửa động đề hàng chữ Động Quỳnh Dao, dăm cô xiêm áo trắng muốt chờ chàng ở đó đưa chàng vào động. Chàng được một bà tiên tiếp kiến, cho chàng biết đây là đảo Bồng Lai, tan hợp theo gió sương trên mặt biển, người trần tục chỉ có thể trông thoáng thấy Bồng Lai chứ không thể đến gần, trừ người có duyên với tiên nữ như Từ.

Bà tiên cho gọi một tiên nữ tới giới thiệu với Từ. Nàng tên là Giáng Hương và nàng chính là người con gái bẻ gẫy cành hoa được chàng cởi áo chuộc cho năm trước. Từ được kết hôn với Giáng Hương, được sống luôn trong chốn nước Nhược, non Bồng ấy. Được vài năm, Từ bỗng nhớ quê hương, xin phép vợ cho trở về thăm nhà, thu xếp xong chuyện nhà sẽ trở lại cùng nàng sống mãi. Giáng Hương buồn lắm, nhưng không ngăn Từ. Từ lên xe mây bay về quê nhà. Tới nơi thấy sông núi vẫn như ngày chàng ra đi nhưng nhà cửa, làng xóm đã khác xưa. Từ kinh hoảng biết rằng một ngày ở trên tiên dài bằng một niên ở dưới trần, và chàng ra đi đã tới sáu, bẩy mươi năm. Người trong làng được chàng hỏi thăm kể rằng ông nội, ông ngoại họ tên là Từ Thức trước đây một hôm chèo thuyền ra biển rồi mất tích. Từ giở thư của Giáng Hương ra xem thấy nàng ngỏ lời vĩnh biệt, duyên tiên đã hết, chàng không còn trở lại non tiên được nữa. Xe mây đã biến mất. Từ buồn rầu đội nón lá, khoác áo cừu đi vào dẫy Hoành Sơn và không trở lại…

— Anh cũng như Từ Thức, được gặp em là tiên nữ – Tôi nói với nàng – Đây là Bồng Lai của anh. Chỉ khác với Từ Thức là anh không muốn trở về…

Không nói đến chuyện trở về, nhưng ôm nàng trong tay, lòng tôi nổi lên niềm lo âu: rồi cũng như Từ Thức, nàng và tôi rồi sẽ nhớ mặt đất với loài người. Chúng tôi tưởng có thể lênh đênh vói nhau trên biển như thế này mãi, nhưng rồi chúng tôi cũng phải trở về. Bắt buộc phải có ngày về. Song, về đâu ? Về bằng cách nào ? Tôi chưa thể tưởng tượng.

o O o

Hình như là buổi sáng, chúng tôi vùa từ dưới biển lên thuyền. Nàng nằm tắm nắng, tóc xõa, ngựa trần trên sàn mũi thuyền. Tôi ngồi bên đọc và phê bình cho nàng nghe những đoạn tôi cho là hay nhất, những đoạn làm tôi cảm động nhất trong bộ Tam Quốc Chí, bộ truyện gối đầu giường của tôi. Khi đem bộ truyện này xuống thuyền, tôi nghĩ rằng trên thuyền sẽ có Vũ Dương và tôi sẽ làngười cô đơn nhất thế giới.

Nàng chỉ tay, cánh tay trần phơn phớt làng lông măng vàng óng như da trái đào mùa xuân, về chân trời :

— Đảo Bồng Lai của anh kìa…

Tôi rời sách nhìn về phía nàng chỉ. Mây ở đấy đùn lên như núi dựng và một cầu vồng ngũ sắc từ đó vươn lên, vắt vòng trên mặt biển. Mây như sương mù, chỉ có mầu xám chứ không đen. Bồng Lai khi hiện ra trước mắt Từ Thức chắc cũng có hình trạng và mầu sắc như thế.

Nhưng đó chỉ là cơn mưa. Mưa trên biển kéo tới thật mau. Chúng tôi chạy vội đi thu buồm xuống, đóng cửa phòng lái và phòng ngủ bên dưới. Mưa tới với gió mạnh như một cơn bão nhỏ. Trong tiếng sấm, tôi la lên:

— Mưa rồi đó. Em có quyền tắm…

Mưa đổ xuống ào ào. Chờ cho nước mưa trôi đi chất muối đọng trên nóc phòng lái, tôi mở ống máng hứng nước mưa chẩy vào bồn trữ nước ngọt. Khi tôi nhìn xuống, Diễm Lan đứng giơ hay tay lên trong mưa. Nàng cười, miệng há ra để nưóc mưa tràn vào họng.

Tay nàng cầm chai shampooing để gội tóc. Tôi nhẩy xuống bảo nàng :

— Đưa đây. Anh gội cho em.

Nàng ngồi trên chiếc ghế sắt kê dưới hiên phòng lái. Từ ngực nàng trở xuống có mưa hắt. Tôi gỡ chiếc bandeau và mái tóc dài nhung ướt của nàng xõa xuống đôi vai.

Mưa như hắt từng thốc nước lớn lên thân thể chúng tôi. Không cần nếm, chúng tôi cũng cảm thấy vị ngọt của nước trời, thứ nước mà người Trung Hoa gọi rất đúng là “Vô Căn Thủy”, thứ nước đem nguồn sống lại cho vũ trụ và sinh vật thảo mộc.

Nàng đổ chất shampooing lên bàn tay tôi và tôi xoa mạnh lên tóc nàng. Nàng ngồi đó, hai gò ngực căng tròn, nẩy lên theo nhịp tay tôi, da thịt nâu hồng với mái tóc trắng xóa đầy bọt trắng, trông như một Nữ Hoàng da đỏ khỏa thân nhưng đội một cái mũ bằng bông trắng. Tôi chưa kịp nói cho nàng biết như thế, nàng cũng cảm thấy cảnh khôi hài đặc biệt đó. Mắt chúng tôi nhìn nhau và chúng tôi cùng phá lên cười vang.

Bọt trắng chẩy xuống mặt, xuống ngực nàng và tôi cúi xuống hôn nàng, rồi chúng tôi ôm nhau, vừa cười, vừa lăn vào mưa.

Không còn gì đáng cười cả, nhưng chúng tôi vẫn cười. Cho đến khi mưa tạnh, mặt trời lại hiện ra, trời biển sáng trưng, tôi cầm chiếc khăn bông lau mạnh cho khô mái tóc của nàng. Tóc nàng dầy bây giờ mềm thật mềm và sạch. Phản chiếu ánh nắng, tóc nàng trở thành vàng, thành bạc. Dù trời có cho tôi tuổi thọ 800 năm như ông Bành Tổ, tôi cũng không quên cuộc tắm mưa hôm nay. Tôi là người đàn ông sung sướng nhất kể từ ngày trái đất có loài người.

Chiều ấy, nàng giao hẹn:

— Để em sửa soạn một bữa cơm tối thật thơ mộng. Ăn trong ánh nến và nếu có trăng sớm, chúng mình sẽ ăn trong ánh trăng. Anh phải ở trên phòng máy, bao giờ em mới xuống mới được xuống…

Khi được phép xuống ca-bin, tôi thấy bàn ăn đã được bầy biện sẵn sàng với ánh nến lung linh của hai cây nến trắng đặt ở hai đầu. Diễm Lan chưa có ở đấy. Nàng từ sau tấm rideau bước ra, trông như một tiên nữ trong bộ robe trắng nàng bận buổi tối xuống du thuyền. Chiếc robe đã được nàng giặt trong cơn mưa lớn hồi chiều và tuy áo không ủi, vẫn tuyệt đẹp trong người nàng. Tay nàng cầm ve nước hoa Channel No 5 nhỏ xíu và đang chạm nhẹ nút chai thủy tinh vào hai bên tai.

— Em biết lúc này mà còn xức nước hoa thật kỳ – như e lệ vì cử chỉ đàn bà làm đỏm ấy, nàng vừa cười vưà nói – Nhưng em tìm được ve nước hoa này trong sắc tay…

— Không hại gì… – Tôi bảo nàng – Phó thuyền trưởng lúc nào cũng có bổn phận phải tìm cách làm Thuyền Trưởng hài lòng. Từ nay, mỗi buổi tối, Phó thuyền trưởng phải trình diện Thuyền Trưởng đều đều trong bộ đồng phục đàng hoàng nhất. Nếu làm Thuyền trưởng bất mãn sẽ bị trừ một ngày lương…

— Đồng phục của Thuyền trưởng hình như không được may bằng vải mà là bằng… da người ?

— Đúng.

Chúng tôi sống trong cuộc yêu đương nồng nàn như mơ mộng. Thời gian và không gian không còn là vấn đề làm chúng tôi phải bận trí. Du thuyền muốn đi đâu thì đi, tự do theo gió như mây trôi, miễn là không trở lại gần hải đảo Scorpion, miễn là không dạt tới đất liền. Nhưng tôi không biết nguyên nhân vì đâu, có những đêm khuya tôi bàng hoàng chợt tỉnh, linh tính cho tôi đoán biết là Diễm Lan đang nằm bên tôi, nhưng nàng đang lo âu. Tâm hồn nàng như đang vật vã trong một màn lưới bao vây mà nàng không sao có thể thoát được. Như nàng đang sống trong một hỏa ngục riêng không có tôi.

Nàng nằm đó, cạnh tôi trên du thuyền bồng bềnh, nhưng nàng không ngủ. Nàng nằm im, mắt mở nhìn lên trời đêm. Thân hình nàng căng thẳng, cứng như một vật vô tri, như người đang chết lặng đi vì sợ.

Nàng sợ gì ? Tại sao nàng sợ ? Hình như nàng không muốn chia sẻ nỗi lo sợ ấy với tôi.

Như Chuyện Thần Tiên (Chương 16)

NÀNG SAY SƯA BƠI LỘI VÀ LÀM QUEN VỚI SÓNG NƯỚC. THUYỀN TRÔI vào một vùng biển có cá mập, nhưng nàng tỏ ra không sợ hãi loài cá dữ này nhiều lắm. Tôi giảng cho nàng nghe thực ra loài cá mập không nguy hiểm lắm cho người đang bơi lội và thoải mái dưới nước y như chúng. Cá mập chỉ tấn công người khi bị khiêu khích hay khi chúng ngửi được mùi máu tươi ở trong nước. Cá mập kiếm ăn quanh quẩn ở gần bờ biển mới đáng sợ vì lũ này từng quen tấn công và sống bằng những sinh vật ở trên mặt đất chẳng may rơi xuốn biển, còn cá mập ở giữa biển khơi rất hiền. Nếu gặp chúng, người ta cứ coi như chuyện thường, vẫn cứ tiếp tục thản nhiên bơi lặn. Đừng hoảng sợ. Loài cá này như có năng khiếu cảm thấy sự sợ hãi của các sinh vật khác.

Bây giờ nàng đã có thể bơi được cả ngày dưới biển. Bơi, khi đã quen, cũng như người đi bộ trên mặt đất. Đi mãi vẫn đi đuợc, miễn là đừng chạy vội để bị hết hơi. Nhiều hôm biển lặng, chúng tôi bơi xa thuyền đến hai, ba cây số. Nhiều hôm khác có gió thổi thuyền đi, chúng tôi để cho thuyền trôi đi thật xa mới bơi theo.

Tôi dạy nàng mang mặt nạ, ống hơi và bình dưỡng khí trên lưng lặn sâu xuống đáy biển. Chỉ ba ngày sau, nàng đã lặn được cùng tôi xuống những đáy biển sâu cả trăm thước. Đêm tới, chúng tôi nằm bên nhau nhìn lên trời sao.

Quê hương xa rồi, và chúng tôi cũng không nghĩ đến ngày về.

o O o

Diễm Lan thích nhất là lúc đang trườn mình trên làn cát trắng có những cây rong vật vờ trên đáy biển sạch, đột nhiên gặp một đàn cá lướt tới :

— Em muốn bơi cùng với chúng – nàng nói – Em tuởng nếu mình ở dưới biển lâu, mình có thể nghe được tiếng nói của chúng. Nếu nói chuyện được với cá thì thú biết chừng nào.

— Cá bơi nhanh quá – nàng cười tiếp – Hình như cá nó có vẻ không thích chơi chung với người. Thấy em đến gần, chúng nó sợ hãi bảo nhau lũi hết…

— Em biết tại sao không ? Tôi đùa với nàng – Tại vì ở dưới đáy biển, cá cái nhiều hơn cá đực. Các chị cá phải ráo riết bảo vệ hạnh phúc của các chị. Thấy em tới với thân hình quyến rũ ghê gớm của em, các chị cá phải đốc thúc những anh cá chồng chạy cho mau…

— Bộ em đẹp lắm sao ?

— Đẹp nhất, đẹp quá, đẹp chịu không nổi chứ không đẹp lắm.

— Lâu lắm rồi, anh đâu có khen em đẹp…

— Lâu lắm của em là bao nhiêu lâu ?

— Là một tiếng đồng hồ…

— Em biết tại sao thỉnh thoảng anh lại phải nói đùa em không ?

Đôi mắt nàng nhìn tôi mơn man như lụa nõn :

— Em biết. Vì chúng mình sống sung sướng, thần tiên quá nên thỉnh thoảng chúng mình phải nói đùa nhau đôi câu, để nhớ rằng chúng mình hãy còn sống và đang ở trên biển chứ chưa lên thiên đường… Nhiều khi em có cảm giác như em là tiên, em có thể cất mình bay vút lên trời xanh nếu em muốn…

o O o

Chừng mười lăm ngày sau khi Khôi và Xoa rơi xuống biển, vào một buổi sáng, Diễm Lan đang bơi dưới làn nước xanh, tôi vào phòng máy mở bản đồ ra đo tọa độ : du thuyền Tình Nữ đang ở trong vịnh Bắc Việt. Gió Nam thổi từ nhiều ngày, nhiều đêm đã đưa du thuyền và chúng tôi trở về phía Bắc. Bây giờ, bên trái chúng tôi là Hải Phòng, trước mặt chúng tôi, chếch về phía bên phải, là đảo Hải Nam. Trước mặt chúng tôi là Hương Cảng.

Tôi không nói chuyện này với Diễm Lan. Có thể nàng không ngờ được rằng du thuyền đang ở gần đất liền và đã đi ngược trở về phía Bắc đến như thế.

Ở đây, trời nóng hơn. Mặt trời như đứng tim ở một chỗ suốt ngày, không khí cũng ngừng di chuyển. Mặt biển vô biên mệt mỏi và uốn khúc lười biếng quanh chúng tôi.

Vì gần đất liền nên có những con hải âu bay quanh du thuyền. Loài hải âu không phiêu lưu quá xa ngoài biển khơi, chúng sợ buổi tối bay trở về đất liền không kịp. Chúng sống nhiều nhất ở những cồn cát quanh các hải cảng nhiều tầu thuyền. Không biết từ đâu trôi lại một mảnh ván thuyền khá lớn. Ván thuyền của một chiếc thuyền bị đắm ? Trên ván có đứng dựng lên một thân cột và trên đầu cái cột ấy, một con hải âu lông cánh trắng đứng nhìn chúng tôi. Tôi thấy đầu con chim gật gật khi du thuyền trôi gần nó nhất như nó tán thành việc làm của chúng tôi.

Rồi một đàn cá nhỏ vừa nổi vừa đi trên mặt nước. Đàn cá nổi làm trắng xóa cả một vùng bể. Tiếng cá nhẩy vọt lên trên mặt nước phát ra một làn tiếng động rào rào nghe như tiếng mưa, như tiếng sỏi ném xuống mặt cát.

Hôm nay, tôi nhận thấy Diễm Lan ít nói và tư lự hơn mọi ngày. Đêm tới, một đêm không trăng nhưng sao lấp lánh đầy trời. Dãy Ngân Hà hiện rõ như chưa từng bao giờ rõ đến thế trong đời tôi – trời lấp lánh đầy sao sáng gợi cho tôi nhớ lại những đêm hè thời tôi còn là một chú nhi đồng ở Bắc Việt – quá nửa đêm, tôi lại chợt tỉnh giấc ngủ nồng để thấy Diễm Lan thao thức bên tôi. Đôi mắt nàng mở lớn nhìn lên trời cao :

— Em làm sao vậy ? – Tôi bồn chồn hỏi nàng – Em có chuyện gì làm em sợ ?

Nàng gượng cười :

— Không. Em làm gì có chuyện gì phải lo sợ ? Sao anh hỏi em như thế ?

Vì anh thấy nhiều lần em có thái độ lạ lắm… Như đêm nay em không ngủ chẳng hạn, em cứ nằm đó. Anh biết em đang lo âu chuyện gì…

— Không có đâu… Chỉ tại vì em sung sướng quá mà thôi… Em đang suy nghĩ đến… chúng ta…

— Về chuyện gì ? Có phải em sợ không thể sống mãi được cuộc sống lênh đênh này, phải không em ?

— Sao lại không sống được ? Có anh cạnh em, sống ở đâu em cũng sung sướng hết…

Tôi ngã đầu lên ngực nàng, lắng nghe tiếng tim nàng đập nhẹ trong đó. Ngay lúc ấy, khi nàng nói nàng không có chuyện gì để lo buồn, nàng sung sướng hoàn toàn với tôi, tôi tin nàng. Nhưng trong tim tôi vẫn còn vương vấn chút nghi ngờ : tôi không nghi nàng không yêu tôi, tôi chỉ nghi nàng lo âu một chuyện gì đó mà nàng không muốn cho tôi biết. Chỉ vì nàng yêu tôi nên không muốn cho tôi biết…

Nhưng chuyện ấy là chuyện gì ?

Tôi cũng bắt đầu thao thức những khi nàng thao thức. Nhưng tôi giả vờ ngủ để cho nàng không biết rằng tôi thức và biết nàng thức. Tôi suy nghĩ về trường hợp bắt buộc phải sống cuộc sống thủy thủ không bao giờ cập bến của nàng. Người đàn bà khó hòa hợp với cuộc sống thủy thủ, nhất là người đàn bà văn minh và lịch sự như nàng. Có thể nàng đã thấy nhớ những mỹ viện, những bộ y phục đẹp và những lần đi dạo trong thương xá Eden, Tax… , nhớ những phố phường đông vui của Sài gòn, nhớ xi-nê.

Và tôi bắt đầu nghĩ cách đưa nàng trở về thành phố.

o O o

Buổi sáng, mặt trời chưa lên, nhưng trời biển đã sáng choang như tất cả lồng trong một tấm gương vĩ đại. Gió không thổi, du thuyền đứng im, mặt nước lặng tợ như mặt hồ.

Chúng tôi đứng bên nhau ở sàn tầu cao nhất, nhìn ra tứ phương. Mặt nước cũng có mầu hồng của nền trời và chân trời liền với mặt biển.

Một đàn cá lớn nổi lên cách thuyền chừng 200 thước. Những con cá lưng đen, bụng trắng theo nhau nhẩy vọt lên trên mặt nước như làm một cuộc thi đua con nào nhẩy lên được cao hơn. Những con cá thân dài đến hai thước. Không phải là cá mập, cũng không phải là cá đuối. Đây là đàn cá nược, loại cá biển cũng lớn như cá mập, cá đuối, nhưng hiền lành nhất trên và dưới biển. Loại cá này không bao giờ tấn công người hay chịu ăn thịt người. Đặc biệt chúng lại hay thích đùa giỡn với thuyền. Dân thuyền chài thường rỡn chơi với cá nược. Họ gọi loài cá này lên đua thi với thuyền của họ bàng cách cầm dùi gõ cách cách liên hồi lên mạn thuyền, âm thanh ấy truyền xuống nước và cá nược nghe được. Chúng thường từ cả chục cây số xa tìm đến vọt lên mặt nước chạy đua với thuyền. Cả tiếng đồng hồ chúng mới chán và bỏ đi.

Tôi kể đặc tánh ấy về cá nược cho Diễm Lan nghe. Đàn cá nược trong thời gian ấy vẫn theo nhau nhẩy vọt lên quanh thuyền chúng tôi. Chúng như biết rằng đang có cử tọa nhìn và tán thưởng thành tích của chúng nên ra sức biểu diễn…

— Mình xuống bơi thi với chúng… – Diễm Lan vui vẻ và sốt sắng la lên, vẻ ưu tư đêm qua của nàng đã hoàn toàn tan biến, nàng vui và sốt sắng như một cô nữ sinh vừa biết bơi lần đầu tiên đến biển … – Em muốn xuống dưới biển, ở dưới nhìn lên xem chúng thi nhẩy cao chắc là thú lắm…

Nàng đã quen lặn rồi. Từ mấy ngày trước nàng đã có thể một mình xuống thật sâu và tự nàng mang mặt nạ cùng bình dưỡng khí lên lưng. Chiều nàng, tôi thả sợi dây xuống nước. Khi từ đáy biển trồi lên, chúng tôi sẽ bám vào sợi dây này để lên thuyền. Nếu mệt, Diễm Lan có thể cởi bình dưỡng khí ngay ở dưới nước, buộc bình vào sợi dây này để lên thuyền cho dễ và nhẹ nhàng.

Khi tôi quay lại, nàng đã mang xong bình dưỡng khí lên lưng. Nàng chỉ còn bận có chiếc slíp nhỏ xíu. Lần đầu tiên tôi nhận thấy mầu xanh của chiếc slíp ấy đã bạc. Với tấm thân nâu hồng gần như hoàn toàn khỏa thân, với mái tóc xõa trên đôi vai – lâu rồi nàng không dùng đến chiếc mũ nylon bọc mái tóc khi xuống nước nữa – trông nàng như nàng Jane, người đàn bà mà xi-nê Hollywood bầy vẽ ra cho làm bạn với chàng Tarzan trong rừng thẳm. Nhưng nàng là một nàng Jane sống động, có thực, một nàng Jane không chút giả tạo của xi-nê.

Rồi tôi lại thấy nàng như một Nữ Hoàng, không, hơn cả một Nữ Hoàng, nàng như một Nữ Thần Sống của một dân tộc chuyên sống trên biển khơi không bao giờ đặt chân lên đến đất liền.

Trước khi mang mặt nạ thở hơi dưỡng khí và ống kiếng để có thể nhìn rõ dưới nước lên mặt, nàng đi đến cạnh tôi, choàng hai vòng tay lên cổ tôi và nồng nàn gắn môi nàng lên môi tôi. Chúng tôi nồng say, âu yếm hôn nhau như mọi buổi sáng, như mọi lần hôn nhau. Không có gì lạ hay khả nghi trong buổi sáng và chiếc hôn này, nhưng linh tính bỗng dưng lờ mờ báo động với tôi. Tôi ôm ghì nàng trong tay, tôi như không muốn buông nàng ra, cũng không muốn để cho nàng xuống nước.

— Em… Em yêu… Anh yêu em…

Như người đàn bà này sắp đi một chuyến đi xa xôi ngàn đêm hay dấn thân vào một cuộc liều lĩnh đầy nguy hiểm, tôi muốn ôm ghì lấy nàng, muốn giữ nàng ở lại cạnh tôi, để tôi có thể bảo vệ được nàng.

Nhưng tôi trấn tĩnh lại được. Có gì là nguy hiểm ? Tôi trở thành con nít mất rồi. Tôi chỉ việc cũng mang bình dưỡng khí trên lưng, choàng ống kính lên mắt và nhẩy xuống biển cùng với nàng.

— Em đừng đến gần cá quá nhé… Cá nược hiền lành thật đấy, nhưng cũng đừng quá coi thường chúng. Bao giờ mình cũng phải đề phòng phản ứng bất ngờ của cá biển…

Nàng hôn tôi chiếc hôn thứ hai – và cũng là chiếc hôn cuối cùng – rồi chụp ống kiếng xuống mắt, đưa ống dưỡng khí lên miệng ngậm, nàng đẩy nhẹ qua thành thuyền xuống nước.

Đàn cá đùa rỡn làm thành một vòng tròn quanh thuyền. Nắng bắt đầu lên, những tia nước tóe lên dưới thân đàn cá vọt lấp lánh sắc hồng, sắc đỏ.

Tôi chạy vội vào ca-bin lấy đồ nghề thợ lặn của tôi, mang vội lên người và nhẩy xuống biển theo nàng.

Làn nước mát dịu và trong suốt làm cho tinh thần căng thẳng lo âu vô duyên cớ của tôi dịu lại. Bơi trong làn nước trong suốt như pha lê đó, tôi mỉm cười vì nỗi lo âu vừa cảm thấy trên thuyền của tôi. Tôi yêu nàng quá, quá… Khi yêu người ta trẻ lại nhiểu tuổi. Tôi vừa trẻ lại quá đáng và trở thành trẻ con : sợ không dám để cho người yêu xa mình dù chỉ là xa từ giường ngủ tới nhà bếp. Cuộc trăng mật của chúng tôi càng ngày càng làm cho tôi cần có nàng sát cạnh bên tôi, xa nửa thước cũng không được. Tôi nghĩ đến những cặp vợ chồng loài sam dưới biển, con đực suốt đời bám trên lưng con cái. Loài sam bám sát gần nhau đến nỗi loài người có câu để chỉ những cặp nhân tình trẻ hay những cặp vợ chồng mới cưới yêu nhau, mê nhau là “dính như sam”. Tôi là một chú sam đực rời lưng vợ ra là chết ngắc. Yêu nhau như thế này mãi kiếp sau chúng tôi chắc sẽ trở thành một cặp vợ chồng sam. Và nếu được làm sam đực, chắc tôi sung sướng lắm vì yên chí lớn.

Loài cá nược hiền lành tuy thích chạy đua nước rút với thuyền và biểu diễn nhẩy cao, nhưng lại nhát người. Chúng như chỉ thích thấy người ở trên thuyền. Bỗng dưng thấy có hai con cá lạ bơi đến gần, chúng vội vã bảo nhau lảng đi xa. Nhưng Diễm Lan cũng thỏa mãn, nàng đã được bơi dưới đàn cá và được nhìn ngắm chúng từ dưới bụng chúng, một cảnh mà ít người có thể được thưởng thức.

Khi đàn cá đã đi xa, nàng và tôi bơi cạnh nhau quanh thuyền. Rồi chúng tôi ghé vào bám ở mạn thuyền, bỏ ống dưỡng khí và mặt nạ ra để thở khí trời. Bỗng nhiên gió nổi và biển có sóng. Khi Diễm Lan chuẩn bị để tiếp tục lặn, tôi dặn nàng:

— Hình như biển sắp động, có thể có mưa hay bão kéo đến, em đừng đi xa thuyền nhé…

— Em lặn quanh đây thôi, nàng đáp.

Tôi cũng lặn xuống, nhưng không đi theonàng. Tôi lặn quanh đáy du thuyền tìm xem làn ván đáy thuyền có chỗ nào bị rêu bám hay chưa. Rêu biển là vật tàn phá ván thuyền nguy hiểm nhất, kể cả những chiến thuyền, thương thuyền bằng sắt cũng bị loài rêu tấn công. Chúng đã bám vào đâu là y như rằng chỗ đó bị ăn mỏng đi. Nhưng khi chúng mới bám, chỉ cần lấy ngón tay cạo nhẹ là chúng cũng bong ra.

Lặn quanh đáy thuyền, tôi vẫn để ý nhìn Diễm Lan. Nàng cũng chỉ bơi lặn quanh thuyền. Tôi nhìn thấy mái tóc đen của nàng xõa và trôi thành một đường trên vai nàng. Trong nửa phút, tôi nghĩ đến chuyện lát nữa đây, tôi sẽ đề nghị cắt bớt tóc cho nàng. Trên thuyền có cây kéo, tôi sẽ không phải cắt tóc nàng bằng dao như chàng Tarzan chính cống.

Vài phút sau, trong lúc ở phía đuôi thuyền, tôi trông thấy một bóng đen dài và thon lướt nhanh bên dưới. Một chú cá mập. Trong vùng này, cá mập xuất hiện là chuyện thường, nhưng tôi cảm thấy chú cá mập này đặc biệt có vẻ hung dữ, hiếu chiến. Người sống nhiều dưới biển thường có cái cảm giác nguy hiểm, rình mò.

Tôi chú ý đến con cá mập nhiều hơn sau khi có cảm giác ấy. Tôi rời đáy thuyền để lướt tới chặn đầu nó. Như một chiếc phi cơ phản lực phóng pháo, nó quay trở lại. Tôi đập mạnh tay và quơ chân để đuổi nó. Tôi không muốn để nó tới gần Diễm Lan. Nó bị tôi cản đường và lao xuống sâu hơn.

Tôi đuổi theo con cá cho nó đi thật xa nên tôi cũng lao theo nó. Nhìn lại, tôi trông thấy rõ Diễm Lan đang ở dưới du thuyền. Nàng đang bơi và hình như nàng muốn nổi lên. Có lẽ nàng cũng đã trông thấy cá mập và thấy tôi đuổi cá.

Tôi lặn xuống sâu hơn và ánh sáng quanh tôi bắt đầu tối lại. Con cá lượn những vòng bên dưới tôi. Tôi đã xuống sâu khoảng ba mươi thước.

Khi con cá mập lảng đi xa, tôi vẫn còn bơi quanh ở mực nước sâu hơn chờ nó trở lại. Một đàn cá nhỏ dẫn nhau tới bao quanh tôi. Bây giờ tôi có cảm tưởng như tôi cũng là một con cá. Tôi không bơi nữa, để mặc cho những thớ thịt dãn ra. Với đàn cá vây quanh, tôi như đang dự một cuộc khiêu vũ nhịp nhàng. Chừng ba phút sau, không thấy bóng dáng con cá mập khả nghi trở lại, tôi từ từ đạp chân cho tôi trồi lên.

Ngửng đầu lên, tôi trông thấy rõ đáy du thuyền nhưng không thấy Diễm Lan đâu. Chắc nàng đã lên thuyền.

Tôi vẫn từ từ nổi lên. Khi còn cách đáy du thuyền chừng mười thước, mắt tôi bỗng thoáng ghi nhận một vật gì đang rơi nhanh từ ngang mặt tôi xuống đáy biển. Toàn thân tôi bỗng lạnh ngắt và cứng đơ ra khi tôi nhìn rõ vật đang rơi nhanh đó là vật gì…

Diễm Lan đang rơi xuống. Nàng rơi thật nhanh. Chỉ vài cái chớp mắt từ lúc tôi thoáng nhìn thấy vật lạ và nhận ra đó chính là nàng. Nàng đã rơi sâu xuống tới bốn mươi thước nước. Khi con người chìm nhanh như vậy trong lòng nước, người đó chỉ có thể là đã chết hoặc chết ngất.

Nàng rơi gần như thẳng đứng, chân xuống trước, mái tóc như đứng thẳng. Tôi vội xoay mạnh người và vừa bơi tới vừa lao xuống theo nàng. Tôi bơi nhanh đến nỗi sức ép của nước làm hai mang tai tôi đau nhói như bị kẹp bởi một cái kềm lớn. Nhưng tôi vẫn hết sức bơi tới. Sự sợ hãi, kinh dị, làm cho chân tay tôi trở thành cuống quít …

Người nàng vẫn rơi thẳng đứng, nhưng giờ đây, tôi thấy nàng vừa rơi vừa xoay tròn. Và sức rơi của nàng mỗi lúc một nhanh hơn. Nàng đã rơi sâu tới sáu mươi thước trong lúc tôi chỉ mới xuống được tới ba mươi thước.

Bọt nước từ mặt nạ của nàng nổi lên thành một đường trắng dài, áp lực của nước trở thành quá nặng, tôi không còn chịu nổi nữa. Hai mắt tôi hoa lên và sắc nước tối sầm lại. Tôi như người say rượu mạnh…

Diễm Lan đã xuống sâu tới trăm thước. Nàng rơi nhanh xuống vực thẳm tối đen dưới đáy biển sâu. Tôi mất nàng… Không… Tôi không thể mất nàng… Chân tay tôi nặng như chì và dưỡng khí bị sức ép quá nặng của nước không còn lọt được vào phổi tôi nữa, nhưng tôi vẫn lao xuống…

Hình ảnh cuối cùng tôi nhìn thấy là nàng vẫn rơi… Rơi nhanh xuống làn đêm dày đặc của vực sâu. Mắt tôi hoa lên rồi tôi không còn biết gì nữa…

Như Chuyện Thần Tiên (Đoạn Kết)

ĐOẠN KẾT

TÔI NGẤT ĐI, NHƯNG NHỜ Ở NHỮNG PHẢN ỨNG TỰ NHIÊN CỦA MỘT người nhái từng lặn xuống sâu nhiều lần, tôi nổi lên được mặt nước.

Tôi hoàn toàn không hay biết gì từ giây phút tôi nhìn thấy Diễm Lan lần cuối khi nàng chìm trong bóng tối của biển sâu, cho đến lúc tôi thấy tôi qùy gối trên sàn du thuyền.

Khi tỉnh lại và nhận biết thực tại, tôi thấy tôi quỳ gối, gục đầu trên ván, quanh tôi nước chảy đọng thành vũng. Có lẽ tôi đã qùy gối bất động như vậy trong một lúc khá lâu vì hai vai tôi đã rát nóng vì bị mặt trời thiêu đốt…

Im lặng hoàn toàn bao phủ du thuyền, cảm giác trống rỗng khủng khiếp chụp lấy tôi. Tôi loạng choạng đứng lên và ngơ ngác không biết phải làm gì, nên làm gì nữa…

Tôi lê gối ngã lên ghế, đưa hai tay lên úp lấy mặt. Cơn xúc động quá mạnh làm tôi bàng hoàng như sống trong mơ. Tôi không tin ở tai nạn vừa xảy ra. Diễm Lan không thể chết được. Nàng vừa mới sống bên tôi. Sống động, da thịt tươi mát, thơm tho, quyến rũ. Tiếng cười của nàng còn vương vấn quanh tôi, cả mùi da thịt đàn bà đa tình của nàng. Thời gian trôi qua bao lâu rồi ? Nửa giờ ? Một tiếng ? Tôi không còn biết nữa…

Có chuyện gì đã xảy ra ? Tai nạn gì đã làm cho người tôi yêu chết ngất và chìm nhanh xuống đáy biển như người rớt từ một chiếc phi cơ đang bay ngang trời cao ? Vì nguyên nhân nào nàng lại chết ngất ?

Trước khi tôi rời đáy thuyền để đuổi theo con cá mập, tôi còn nhìn thấy nàng đang nổi lên và bơi về phía đáy thuyền. Đã nhiều lần kể từ khi tôi bắt đầu dạy nàng lặn sâu xuống biển với mặt nạ và bình dưỡng khí, tôi đã căn dặn nàng phải đề phòng kỹ mỗi khi muốn nổi lên. Nàng đã vô ý để đầu nàng va trúng đáy du thuyền, hoặc khi nàng vừa nổi lên, du thuyền bị gió đưa đi đột ngột nên cần lái hay guồng chân vịt trồi ra dưới nước đã đánh trúng đầu nàng. Cũng có thể là một luồng sóng ngầm đánh tới xô mạnh nàng vào đáy thuyền. Một khi tai nạn ấy xảy ra, nàng có thể bị choáng váng và chỉ cần nửa phút là người nàng chìm xuống. Mặt nạ của nàng có thể bị xô lệch hoặc cần dưỡng khí từ bình đeo trên lưng bị tuột khỏi miệng nàng…

Hoảng loạn, tôi như người điên, nhảy qua thành thuyền xuống nước, quên mất rằng mặt nạ và bình dưỡng khí trên lưng tôi đã được tháo ra. Tôi lặn xuống tìm nàng, nhưng chỉ có nước biển xanh ngắt một màu.

Nàng đã lên thuyền. Hồi nãy tôi hoa mắt nên nhìn thấy nàng chìm xuống. Tôi tưởng tôi thấy nàng chìm xuống chớ sự thật, nàng đang ở yên lành trong căn bếp nhỏ. Nàng đang nấu bữa cơm chiều. Đúng rồi. Tôi leo vội lên thuyền và chạy xuống ca-bin…

— Em…

Tôi kêu lên. Đúng rồi. Trong không khí căn phòng ấm cúng này có mùi nàng. Tôi lảo đảo vịn vào vách. Nàng hiện ra trước mắt tôi. Nàng rẽ tấm màn xanh bước ra trong bộ robe trắng, tay nàng cầm ve nước hoa nhỏ xíu. Nàng cười với tôi, mắt nàng sáng long lanh, tay nàng đưa nút ve thủy tinh lên chạm vào làn tóc bên tai:

— Em tìm thấy ve Chanel này trong sắc…

Tôi chồm tới ôm lấy nàng. Vẫn ôm ghì lấy nhau, chúng tôi ngã xuống…

o O o

Lần này, tôi ngất đi thật lâu…

Khi tỉnh lại, tôi thấy tôi nằm một mình trên sàn thuyền lạnh, tấm màn che bị kéo mạnh rớt xuống phủ lên tôi. Và quanh tôi, ánh sáng của ngày đã tắt, thay vào đó là bóng xám của buổi chiều đang tối…

Hình bóng nàng vẫn quanh quẩn quanh tôi, mùi thơm của da thịt nàng cũng vậy. Rõ ràng tôi còn thấy nàng. Rõ ràng tôi còn thấy nàng. Nàng không chết. Nàng vẫn sống với tôi trên du thuyền này…

Vịn vào thành giường, tôi đứng dậy. Nàng vừa mới làm lại giường xong, nệm gối ngay ngắn, tươm tất. Trên mặt gối trắng, tôi thấy vướng một sợi tóc dài của nàng. Ngã úp lên mặt gối, tôi ngửi đầy lồng ngực mùi thơm của nàng.

Tôi ôm ghì nàng trong vòng tay.

— Em yêu. Đừng chết… Nếu em chết, anh cũng chết…

Tôi nói với nàng như thế và ý tưởng cùng chết bỗng làm cho tâm thần đang hoảng loạn, ghê khiếp, điên cuồng, không chịu chấp nhận thực tại của tôi dịu hẳn đi. Tôi chẳng từng ước nguyện được chết trước nàng là gì ? Chết có gì đáng sợ đâu ? Bởi chết đi, tôi lại được gặp nàng. Chúng tôi lại được cùng nhau chung sống…

Qua khung cửa sổ tròn, tôi nhìn thấy vừng mặt trời vàng ối lớn như bánh xe ngựa đang chìm xuống biển. Đêm xuống, gió nổi và thuyền trôi theo gió. Trên tôi, những cánh buồm căng gió phát ra những tiếng phật phật. Tiếng cánh buồm ăn gió đó càng làm cho tôi cảm thấy sự im lặng nặng nề đè chặt trái tim tôi. Giờ này mọi tối, tôi cùng nàng cùng ngồi ăn bữa tối quanh chiếc bàn kia…

Nhưng tối nay chỉ có một mình tôi trên thuyền, chỉ có một mình tôi chơ vơ giữa biển…

Tôi nhắm mắt lại. Và vừa nhắm mắt, hình ảnh Diễm Lan hiện ra rõ từng nét trên riềm mắt tôi : Nàng đang rơi xuống vực thẳm, người nàng đứng thẳng, mái tóc xỏa bay bay trên đầu nàng… Nàng rơi xuống, rơi mãi, rơi không bao giờ ngừng …

Thuyền vẫn trôi đi…

Tôi nghe thấy tiếng nàng gọi từ khắp mặt biển mang đến…

Mặt biển tối và trời đêm âm vang tiếng gọi của nàng.

— Đừng sợ, Diễm Lan…

Kìa… Nàng trôi trên sóng, tay giơ lên vẫy tôi. Tôi nhẩy vào xuồng và hạ xuồng xuống biển rất nhanh, bơi đến chỗ nàng. Nhưng sóng đã đánh nàng dạt sang góc biển khác. Suốt đêm, tôi bơi xuồng tìm vớt nàng trên biển, cho đến khi trời sáng.

Không ăn, không uống, không ngủ, song tôi không thấy mệt. Tôi phải cứu nàng. Bằng mọi giá, tôi không thể để biển xanh cướp người tôi yêu dấu nhất đời. Người tôi yêu không thể chết…

Bình minh lên, rồi mặt trời hiện như mọi ngày. Tôi rời xuồng để vào phòng máy dở bản đồ ra tính tọa độ. Trong một đêm lộng gió, thuyền tôi đã trôi được hai mươi hải lý về hướng bắc. Như thế này là tôi đến gần Hồng Kông hơn. Tôi hạ buồm, cho động cơ chạy và đi về nơi chiều qua tôi trông thấy Diễm Lan lần cuối. ..

o O o

Một ngày trôi qua, đêm tới – đem không trăng, không cả sao. Một đêm cuối tháng và trời biển âm u. Không chắc tôi có thể trở về đúng được chỗ cũ hay không, tôi chỉ hy vọng là về đúng.

Buổi trưa, trời nắng và nóng hơn bao giờ hết. Trời biển như lồng trong một tấm gương lớn. Mặt nước phản chiếu ánh sáng làm tôi chói mắt. Đứng bám vào cột buồm, tôi phóng tầm mắt nhìn thật xa ra chung quanh. Mặt biển mênh mang trải dài vô tận. Trong phút đứng bám vào cột buồm nghiêng ngả ấy, đột nhiên sự thật đến đập mạnh vào tiềm thức tôi : một cánh hải âu từ trời cao sà xuống, đậu trên một mảnh ván trôi bồng bềnh trên sóng. Mảnh ván ấy có một cây cột dương lên cao. Tôi nhớ lại khi tôi nhìn thấy mảnh ván này với con hải âu lần đầu. Đó là lúc Diễm Lan và tôi sắp lặn xuống biển. Tôi đã trở lại đúng nơi Diễm Lan chìm xuống.

Mặt biển mênh mông, tâm thần tôi hoảng loạn, mê sảng. Khi tai nạn xẩy ra, tôi không hề ghi nhận vị trí đích xác. Việc tôi đưa du thuyền trở lại được đúng chỗ này không thể là một ngẫu nhiên hay tình cờ. Tôi tin chắc có một sức mạnh huyền bí nào đó đưa tôi trở lại. Sức mạnh huyền bí và vô hình ấy chỉ có thể là Diễm Lan. Sự hiện diện của con hải âu kia trên mảnh ván cho tôi biết chắc như thế. Cũng có thể linh hồn bất tử của nàng đã nhập vào con hải âu.

Nước mắt rưng lên trong mắt tôi khi tôi nhìn ngây con hải âu. Tôi nói với nó như nó hiểu được tiếng tôi, như trước đây tôi từng trò chuyện với nó :

— Hải âu… Đừng bay… Tôi cho ăn…

Tôi xuống ca-bin tìm trong tủ lạnh. Du thuyền rời bến Đà Nẵng không biết đã bao nhiêu ngày – chắc chắn là đã lâu lắm – nhưng thực phẩm dự trữ còn đầy trong tủ lạnh. Nhưng tôi không tìm được món gì có thể hấp dẫn được hải âu. Không lẽ tôi liệng cho nó những cây rau tươi ?

Nhưng hải âu không cần tôi nuôi. Biển xanh có biết bao nhiêu cá. Khi tôi trở lên boong để báo cho nó biết tôi không có gì cho nó ăn được cả, tôi thấy nó từ trên cao đâm nhào xuống biển như một chiếc phi cơ làm “piqué” để phóng tên lửa. Mặt nước phẳng tóe lên một bông hoa bạc. Khi chim bay vọt lên, mỏ nó ngậm một con cá trắng. Nó đậu trở lại trên mảnh ván, ngửa cổ nuốt con cá vừa bắt được.

Tôi không còn khái niệm về thời gian và ngày đêm. Tôi cứ quanh quẩn mãi trên vùng biển tôi đã mất người yêu. Gió thổi và sóng đánh thuyền trôi đi, tôi cho thuyền trở lại bằng động cơ. Và con hải âu ngày lại ngày vẫn đậu trên mảnh ván đó, đánh dấu nơi tôi đánh mất người yêu.

Tôi biết tôi sẽ không còn đi đâu nữa. Ít nhất, tôi sẽ không bao giờ còn trở lại đất liền. Tôi chỉ trở về khi có Diễm Lan. Nàng ở đâu, tôi ở đó. Nàng ở đây và tôi ở đây. Mãi mãi…

Chỉ trong vòng một tháng trời, Diễm Lan và tôi, chúng tôi đã sống qua một ngàn năm yêu đương, ân ái. Cuộc tình thần tiên của chúng tôi đẹp nhất đời này. Bất kể có bao nhiêu ngàn triệu đàn ông, đàn bà sống trên trái đất, mỗi thế kỷ chỉ có một cuộc tình đẹp mà thôi. Và cuộc tình của chúng tôi là cuộc tình đẹp nhất thế kỷ này.

Bởi vì thế kỷ này có biết bao người đàn ông, đàn bà sống cạnh nhau suốt những đời dài không yêu nhau bằng tôi và Diễm Lan yêu nhau trong nửa tháng.

Tôi quyết định ở lại trên vùng biển này mãi mãi với nàng.

Rồi trong những đêm dài mênh mông không ngủ, những ngày nắng gió không một tiếng động, trừ những tiếng kêu của con hải âu trên đầu tôi – dần dần tôi tìm được cách gần nàng.

Khi tôi đã quyết định cùng xuống đáy biển với nàng, cơn tuyệt vọng của tôi lắng xuống.

Diễm Lan… Diễm Lan… Anh yêu em… Anh yêu em lắm… Anh sẽ xuống vùng Thủy Tinh Cung lóng lánh đó với em. Chúng ta sẽ không bao giờ xa nhau đúng như lời chúng ta nguyện ước. Chúng ta ước mơ được mãi bên nhau. Ước mơ ấy nay thành sự thực. Anh chẳng còn đòi hỏi gì nữa và anh chắc em cũng như anh. Chúng ta dìu nhau bềnh bồng trên sóng, cùng ngắm những bình mình hồng, những đêm trăng sao vằng vặc. Từ Thức ngu muội đã ngàn năm một thuở lọt vào được Bồng Lai còn xuẩn ngốc đòi trở về. Anh không dại như Từ Thức. Anh ở lại mãi bên em. Mặt đất già nua lúc nhúc những người, những ngợm kia không có gì đáng để anh luyến tiếc…

Trên mặt bàn trong phòng máy, tôi bầy sẵn bình dưỡng khí và chiếc mặt nạ thợ lặn. Trong một khoảng thời gian rất lâu, tôi đứng nhìn xuống mặt biển lóng lánh ánh bạc, ánh vàng. Nước biển như trong suốt tới đáy và dưới đó, tôi thấy lung linh hình bóng những cung điện lưu ly. Nàng đang chờ tôi trong một lâu đài pha lê nào đó…

Hôm nay, tôi sắp rời du thuyền để xuống Thủy Tinh Cung với nàng. Tôi trở xuống phòng ngủ lần cuối. Trên chiếc giường nhỏ chúng tôi từng ân ái, tôi tìm thấy ve nước hoa Chanel No 5 nhỏ xíu của nàng. Tôi sẽ mang ve nước hoa này xuống dưới đó cho nàng. Giờ đây, tôi đặt nó trên bàn cạnh quyển Nhật Trình. Rồi tôi ngồi vào bàn cầm bút ghi lại những sự kiện đã xảy ra trên du thuyền từ trước khi chúng tôi rời bến Đà Nẵng. Tôi có bổn phận phải để lại đây một chút dấu tích của chúng tôi. Du thuyền sẽ trôi dạt trên biển, nhưng rồi sau cũng sẽ có một chiếc tầu nào đó đi ngang bắt gặp nó. Người thủy thủ nào lên du thuyền Tình Ái của chúng tôi sẽ biết chúng tôi đi đâu, về đâu qua quyển Nhật Trình này.

Có một lúc tôi mơ màng hồi tưởng lại giây phút đầu tiên nàng hiện ra trước mắt tôi trên sàn xi-măng của cầu tầu – đó là một buổi sáng nắng vàng, nàng ngọt và thơm như một khối mật ong – tôi xiết chặt ve nước hoa trong lòng bàn tay và ngón tay tôi làm bật nút ve. Một giọt nước thơm rơi trên trang giấy. Mùi hương ngây ngất, ngào ngạt đượm trong phòng này. Mùi hương làm cho tôi say. Có tiếng nàng gọi tôi dưới đó…

Tôi nhắm mắt lại, và trong một giây đồng hồ, tôi sống lại tất cả cuộc tình thần kỳ huyền diệu của chúng tôi. Từ đầu.

Rồi tôi thấy hiện ra những vùng sâu thẳm màu xanh thẫm, những ánh bạc huyền diệu sáng lên, tắt đi như mời gọi. Tiếng gọi thiêng từ đáy đại dương làm tôi rung động từng tế bào. Say… Say…

o O o

Đến đây là trang cuối và những giòng cuối quyển Nhật Trình kỳ lạ của chiếc du thuyền không người lênh đênh giữa biển. Ông Thuyền Trưởng gập quyển sổ bìa cứng lại. Câu chuyện tình bi thảm, hào hùng và tuyệt đẹp của hai người lạ có tên Hoàng Chương và Diễm Lan làm cho ông chấn động cả tâm hồn, mặc dầu ông là người cứng rắn, gần như cả đời chẳng biết tình yêu nam nữ là gì.

— Tội nghiệp cho hắn…

Ông Thuyền Trưởng nói lớn lên ý nghĩ đó. Ông tưởng tượng ra chàng thanh niên ấy sống qua những giây phút điên loạn khủng khiếp biết là chừng nào. Trong trường hợp của Hoàng Chương, lối thoát duy nhất chỉ có thể là nhẩy xuống biển theo Diễm Lan.

Bây giờ đêm đã khuya – hai giờ sáng – chiếc tầu vẫn tiến thẳng về hướng Hồng Kông. Chỉ có tiếng máy tầu rầm rì trong đêm, nhưng ông Thuyền Trưởng đã nghe quá quen tiếng động rì rì liên tục ấy nên như không gian không có nó, như quanh ông đêm khuya hoàn toàn yên lặng.

Ông Thuyền Trưởng không phải là người thích đọc sách. Những lần trước đây, mỗi lần đọc vài trang báo trong lúc nằm trên giường là ông ngủ thiếp đi. Kể cả ban ngày cũng vậy. Nhưng đêm nay, sau khi đọc xong câu chuyện tình của đôi người trẻ tuổi mà ông chưa từng gặp mặt, ông tỉnh trí và trí óc ông hoàn toàn minh mẫn. Ông nằm đó, đốt điếu thuốc lá Bastos và thả khói bay mù căn phòng nhỏ với ánh đèn mờ. Đêm ở vùng biển này trời đã lạnh. Từ quyển sổ nằm trên chiếc giường nhỏ bên cạnh ông tiết ra mùi hương – nước hoa đàn bà là một thứ mùi xa lạ với những căn phòng trên những chiếc tầu chở hàng gồm toàn đàn ông – làm cho ông bỗng dưng nghĩ đến đàn bà. Một người đàn bà đẹp, tuổi chưa tới ba mươi…

Như người đàn bà tên là Diễm Lan được tả trong quyển sách này.

Rồi phút xúc động của người thủy thủ già qua đi. Trí óc ông ta bắt đầu trở lại minh mẫn. Ông nhíu đôi lông mày rậm lại khi biết rằng câu chuyện tình như chuyện thần tiên này có thể làm cho ông thức trắng đêm nay. Ông thức trắng đêm, hoặc nói một cách khác, ông bị mất ngủ không phải vì câu chuyện quá cảm động, quá đẹp hay quá bi thảm mà chỉ vì chuyện có một vẻ gì đó rất khả nghi…

Ông lờ mờ ngờ rằng câu chuyện do anh chàng giang hồ Hoàng Chương nào đó ghi lại trong quyển Nhật Trình này – với ý định rõ rệt là để cho những kẻ tìm thấy chiếc du thuyền không người lênh đênh giữa biển đọc và làm chứng – đã không xẩy ra đúng hẳn như sự thật. Nhất là ở đoạn cuối của chuyện.

Nhưng chuyện khả nghi ở những chi tiết nào ? Ông Thuyền Trưởng thắc mắc và bận trí vì phải suy nghĩ tìm những chi tiết đó.

— Kỳ lạ… Tại sao lại là người đàn bà biết trước về chuyện ấy ? Lẽ ra, người nhận thấy chuyện đó trước phải là anh chàng chứ ? Hắn đã từng đi biển mà ? Hắn từng biết những thể thức và luật lệ hàng hải. Không lẽ tình yêu làm cho hắn quên hết ?

Chi tiết làm cho ông Thuyền Trưởng thắc mắc ngay từ khi ông đọc đến đoạn đó là việc người đàn bà tên là Diễm Lan trong chuyện lại là người biết trước rằng họ không thể nào đem chiếc du thuyền này vào bất cứ một hải cảng nào trên thế giới sau khi du thuyền đã đổi tên là Tình Nữ. Việc đổi tên thuyền từ Đồng Nai sang Tình Nữ chỉ là một hành động trẻ con. Một chiếc du thuyền có động cơ đi được qua biển không thể đổi tên dễ dàng như thế.

Đúng lý ra, một người có kinh nghiệm về hàng hải như Hoàng Chương phải biết chuyện ấy trước hơn ai hết. Nhưng điều khả nghi là ở đây, tức là theo những lời ghi lại trong quyển Nhật Trình, người nhận thấy họ không thể nào thoát được cuộc truy tầm của bọn buôn lậu sẵn sàng giết người và từng giết người bằng cách đổi tên cho du thuyền, cũng như họ không sao có thể đưa du thuyền không có giấy tờ chứng minh này vào bất cứ một hải cảng lớn nhỏ nào trên trái đất này.

Một vài lượt sơn phủ lên cái tên thật của du thuyền rồi vẽ lên đấy một cái tên mới không làm thay đổi nổi căn cước của du thuyền. Nó có cả tập hồ sơ với hàng trăm tờ giấy chứng nhận của nó. Vẽ tên khác lên mạn thuyền rồi cho rằng như vậy là đã xong, đã yên trí, sẽ không còn sợ ai tìm theo được dấu mình nữa… Việc làm ấy chắc chắn một gã giang hồ sành sỏi như anh chàng Hoàng Chương trong chuyện này không bao giờ làm. Hoặc có làm, tức là có đổi tên cho thuyền, cũng là để chơi cho vui chứ không thể cho đó là chuyện thật.

Điểm khả nghi lớn thứ hai mà ông Thuyền Trưởng nhận thấy trong chuyện này là kể từ phút hai người nọ thanh toán được hai tên sát nhân, họ không hề đả động đến chuyện trở về thành phố. Cứ theo như chuyện ghi lại thì chàng và nàng cùng thỏa thuận sẽ cứ sống mãi như thế với nhau trên thuyền, sẽ không bao giờ vào bến, không bao giờ trở lại Việt Nam…

Đó cũng là chuyện trẻ con. Khi đang sống chật chội trong đất liền, khi gặp những chuyện bất như ý hoặc nguy hiểm, người ta có thể nghĩ rằng nếu người ta được sống trên một du thuyền có đầy đủ mọi thứ cần dùng, người ta sẽ lênh đênh mãi trên biển không bao giờ trở vào đất liền. Nhưng chỉ cần người ta sống trên thuyền và phiêu dạt giữa biển nửa tháng, người ta mong nhớ đất liền với thành phố ngay lập tức. Con người được sinh ra để sống trên mặt đất. Kể cả những dân tộc gọi là sống trên biển cũng phải sống nép vào bìa đất. Người đàn bà thanh lịch như nàng Diễm Lan không thể thiếu những mỹ viện, những nhà may y phục với cả ngàn thứ hàng nhập cảng, thiếu nước hoa Phú-lang-sa, thiếu cinéma Rex… Và nhất là thiếu nước tắm. Cả anh chàng Hoàng Chương cũng vậy. Dù có thể chỉ sống bằng ái tình với nước biển, chàng và nàng cũng vẫn phải đưa nhau trở về đất liền.

Lênh đênh mãi trên biển, họ sẽ bị các tàu tuần tiễu bắt được. Đó cũng là chuyện tất nhiên phải xẩy ra, chẳng sớm thì muộn. Ông Thuyền Trưởng nghĩ thầm : “Mình biết như thế. Chắc chắn gã Hoàng Chương cũng phải biết như thế. Gã yêu Diễm Lan, gã phải nghĩ tới việc bảo vệ nàng dài ngày. Nơi trốn kẻ thù kín nhất vẫn là lọt vào những thành phố đông đảo vài triệu người…”

Nếu họ lọt vào được thành phố, bọn gian sẽ khó tìm được họ. Họ có thể chìm mất trong biển người, nhưng điều khó khăn cho họ nhất là đưa du thuyền vào bất cứ hải cảng nào ở Đông Nam Á Châu này, họ cũng bị bọn gian phi chờ sẵn hoặc biết.

— Làm cách nào đưa nàng vào hải cảng lớn như Hồng Kông mà tay chân của bọn gian không biết ?

Ông Thuyền Trưởng nghĩ như thế và đột nhiên ông cảm thấy tim ông đập mạnh, người ông nóng bừng lên. Máu nóng trong ông vừa chuyển động : giây phút ấy ông ta chính là gã Hoàng Chương quả cảm đang tìm cách bảo vệ nàng Diễm Lan đa tình.

— Làm cách nào cứu nàng ?? Làm cách nào ??

Đang nằm, ông ta bỗng ngồi bật dậy. Hình như ông vừa tìm ra được một giải pháp bảo vệ hữu hiệu cho nàng Diễm Lan đa tình “thân hình tượng ngọc thơm như một khối mật ong”. Mắt ông ta sáng lên và ông la thành tiếng :

— Tuyệt… Tuyệt… Đúng là như chuyện thần tiên.

Hoàng Chương còn sống – Ông Thuyền Trưởng náo nức với sự phát giác ấy – Và cả Diễm Lan vẫn còn sống.

Cơn xúc động lại qua đi. Khi trái tim dịu lại, ông ta nồng nàn ao ước – như ông chưa từng ao ước một chuyện gì nồng nàn đến thế bao giờ – … Hoàng Chương và Diễm lan đều còn sống.

o O o

Chiếc tàu chở hàng dòng dây kéo theo chiếc du thuyền đã được một đêm, một ngày. Bây giờ lại là hoàng hôn.

Mặt biển thật lặng và tầu sắp đi vào hải cảng Hồng Kông. Ông Trưởng Tầu vừa cho lệnh đánh điện vào Sở Kiểm Soát Hàng Hải của Hồng Kông để báo tin tầu mình sắp tới. Trong điện tín này, ông cũng báo cáo sơ qua việc tìm thấy du thuyền không có người ở giữa biển và kéo du thuyền theo tầu ông vào Hồng Kông.

Ở đây, biển có nhiều sương mù. Và trong màn sương ở phía xa trước mũi tầu, những người thủy thủ đã thấy sáng nhấp nháy những ánh đèn pha đặt nổi xa nhất ngoài biển của hải cảng Hồng Kông.

Ông Trưởng Tầu đứng trong phòng lái cao, trầm tư nhìn về chiếc du thuyền lướt đi êm sau tầu. Tay ông cầm chiếc ống dòm cỡ lớn, thỉnh thoảng ông lại đưa lên, nhìn sang du thuyền, như để tìm hay quan sát một cảnh tượng gì đáng nhìn trên đó.

Du thuyền được kéo theo tầu bằng một sợi dây cáp dài tới 500 thước. Chiều dài của sợi dây này để đề phòng khi tầu ngừng, du thuyền còn đà vẫn lướt tới, nhưng sẽ hết đà và ngừng lại ở khoảng 300 thước. Nếu kéo thyền bằng dây ngắn quá, thuyền có thể thuận đà đâm vào tầu khi tầu ngừng lại.

Khi màn đêm xuống ở khoảng cách nửa cây số, mắt thường chỉ nhìn thấy du thuyền là một khối nhỏ lờ mờ trắng. Mắt thường không thể nhìn thấy bóng người trên du thuyền, nếu trên du thuyền đêm xuống có người.

Cái chết và cuộc sống của hai người trẻ tuổi yêu nhau tha thiết trên du thuyền kia đã ám ảnh tâm trí ông Trưởng Tầu suốt ngày hôm nay. Đúng như ông ta biết trước, đêm qua ông đã thức trắng đêm. Ở vào số tuổi của ông, việc thức trắng đêm không còn là việc làm tổn hại nhiều đến sức khỏe nữa. Những đêm tầu gặp bão hay đi vào vùng biển động, hoặc động cơ bị trục trặc, ông vẫn từng thức suốt đêm như thế. Có khi ông thức cả hai ba đêm liền.

Vào khoảng 4 giờ sáng nay, ông Trưởng Tầu trở dậy đun lấy nước pha trà tầu. Ông ngồi độc ẩm trong buổi sáng trời mờ sương lạnh, tỉnh trí đọc lại từ đầu đến cuối quyển Nhật Trình của du thuyền Tình Nữ.

Ông đọc lại, không phải là đọc để biết, để thưởng thức như người đọc một truyện tình đẹp, gay cấn, hấp dẫn, mà là đọc để phân tích từng chi tiết. Ông như một bác sĩ giải phẫu mổ xẻ từng phần cơ thể của một tử thi. Đúng hơn, ông như một kỹ sư tháo rời ra từng bộ phận của một cái máy lạ để tìm biết sự bí mật làm máy chuyển động.

Sự bí mật mà ông muốn tìm biết qua những trang Nhật Ký là sự thật : cặp tình nhân trên du thuyền kia còn sống hay đã chết ??

Điểm mâu thuẫn nhất mà ông Trưởng Tầu thấy rõ nhất là điểm chính Diễm Lan, người đàn bà tuy đẹp nhưng chắc chắn là không biết gì về luật hàng hải, lại là người biết rằng chiếc du thuyền của họ không thể đưa họ vào bất cứ hải cảng nào mà bọn buôn lậu không biết.

Sau khi họ thanh toán được hai tên sát nhân, Diễm Lan vẫn còn sợ hãi. Những trang nhật trình cho biết có nhiều đêm nàng không ngủ được. Đó là những lúc nàng lo sợ trước tương lai đen tối…

Và Hoàng Chương, người thanh niên trong chuyện tình này, là người vừa quả cảm, vừa giầu tưởng tượng. Những gì gã viết lại có thể coi như một tiểu thuyết. Người thanh niên ấy tất phải làm đủ mọi chuyện có thể làm được để giữ vững tình yêu xứng đáng được hy sinh để giữ của họ.

Họ không thể cứ sống lênh đênh mãi ngoài biển khơi, họ cũng không thể sống được một khi họ trở về đất liền. Song, nếu họ cùng chết đi… mọi vấn đề sẽ tự giải quyết. Nếu bọn buôn lậu có bằng chứng chắc chắn rằng họ đã chết, mọi truy tầm sẽ ngừng. Cặp tình nhân sẽ có điều kiện êm đềm sống và yêu nhau.

Nhiều lần trong ngày, ông Trưởng Tầu đã định xuống xuồng để đích thân sang kiểm soát du thuyền. Nếu ông sang đó, ông tin rằng ông sẽ tìm được một vài bằng chứng để biết chắc chắn những người trên đó đã chết hay vẫn còn sống. Song, đến phút sắp ra lệnh cho thủy thủ hạ xuồng, ông ta lại thôi.

Vì ông nghĩ rằng, nếu sang du thuyền và nếu tìm thấy bằng chứng là du thuyền còn có người sống, ông sẽ bắt buộc phải báo cáo với nhà chức trách hàng hải. Và nếu ông báo cáo như thế, sẽ có hại lớn cho cặp tình nhân. Chi bằng đừng tìm, đừng biết là hơn…

Nhưng ông Trưởng Tầu, tuy chỉ là một tầu chở hàng, cũng là người giầu tưởng tượng không kém anh chàng Hoàng Chương nào đó từng sống, từng yêu trên chiếc du thuyền kia. Đứng trên sàn tầu cao, ông nhìn du thuyền lướt êm trong bóng chiều đang tắt và ông tưởng tượng…

…Mưu giả chết thường được gọi là kế “Kim thiền thoát xác” trong những truyện cổ. Người ta phải giả chết để được sống là chuyện thường… Trong trường hợp của cặp tình nhân bị săn đuổi này, mưu giả chết để đánh lừa kẻ thù thật thần diệu. Phẳi là người thông minh lắm hoặc may mắn lắm mới nghĩ ra được mưu này. Anh chàng Hoàng Chương đúng là kẻ vừa thông minh vừa gặp may. Nếu người anh yêu không tuyệt đẹp như nàng Diễm Lan, có thể anh đã không thể nghĩ ra được cái mưu ấy…

Với những người trẻ tuổi từng quen lặn dưới biển, nhất là lại có mặt nạ thợ lặn và bình dưỡng khí trên lưng, việc lặn dưới nước nửa ngày, một ngày… không phải là việc khó. Họ chỉ cần lặn và bám ở dưới sàn du thuyền, bám ở phía đuôi thuyền, là đủ để cho những thủy thủ trên chiếc tầu chở hàng này không trông thấy. Đêm xuống, họ đàng hoàng lên thuyền. Cả ban ngày nữa. Họ có thể cứ ở dưới phòng ngủ, họ chỉ cần để ý canh chừng, nếu thấy trên tầu thả xuồng xuống biển, họ ung dung mang đồ lặn tụt xuống biển ở phía đuôi thuyền cũng vẫn thừa thì giờ…

Muốn làm cho thiên hạ tin rằng họ đã chết, họ để lại trên thuyền cái sắc đựng gần một trăm ngàn đô-la. Số bạc ấy là bằng chứng mạnh mẽ, hùng hồn nhất về chuyện họ đã chết. Không ai tin rằng họ chịu bỏ lại số bạc lớn ấy khi họ trốn đi. Nếu còn sống, họ còn cần có tiền. Chỉ có chết, họ mới chịu bỏ lại số đô-la lớn ấy…

Số đô-la cũng được ghi trong quyển Nhật Trình. Hoàng Chương chỉ ghi lại sơ sài số bạc trong chiếc sắc khoảng 100.000 đô-la và số tiền những thủy thủ lên du thuyền tìm thấy cũng gần đúng với con số ấy. Song, có gì bảo đảm họ chỉ có từng ấy tiền ?? Biết đâu số đô-la họ có chẳng gấp hai, gấp ba số tiền họ để lại ??

Và ai biết đâu người thiếu phụ lại chẳng còn đem theo một số nữ trang giá trị ?? Hoặc có thể nàng còn có tiền gửi ở trong một trương mục ở một ngân hàng nào đó trong thành phố Hồng Kông họ sắp tới kia ?? Trong lòng ông Trưởng Tầu, người thủy thủ già ấy nổi lên một hy vọng : đôi tình nhân còn nhiều tiền, còn thật nhiều tiền…

Vào được Hồng Kông, có tiền, họ sẽ mua được những giấy tờ căn cước mới. Họ sẽ trở thành dân Tầu một cách hợp pháp để rồi một ngày đẹp trời nào đó, họ đưa nhau lên Caravelle đi Tokyo, đi Paris, đi… Sài gòn. Ở Hồng Kông, họ có thể mua được tất cả, miễn là họ có tiền.

Cũng có lúc ông Trưởng Tầu thắc mắc đến chuyện không hiểu họ có tìm thấy được chiếc phi cơ rơi dưới biển hay không ? Ông kết luận là không. Tất cả câu chuyện của họ đều là sự thực, trừ đoạn cuối cùng…

— Họ xứng đáng được sống… – ông Trưởng Tầu thì thầm một mình – Họ không có tội gì cả, trừ cái tội chiến đấu để được sống…

Và cuối cùng ông quyết định sáng mai đây, khi tầu tới hải cảng, ông sẽ đến sở Cảnh Sát Hàng Hải. Và ở đây, ông sẽ khai rằng đã chết hết. Ông sẽ không khai những chi tiết lẩm cẩm như là thủy thủ của ông lên du thuyền, họ còn thấy trên bàn hai ly cà-phê, một ly uống dở hãy còn ấm. Và trên bếp gas, ấm đun nước vẫn còn nóng. Chi tiết này có thể làm cho những kẻ đa nghi đặt câu hỏi : một gã tuyệt vọng vì người yêu chết chìm đến cái độ nhẩy xuống biển cùng chết với nàng, còn đầu óc đâu mà đun nước pha cà-phê ??

o O o

Tám giờ tối, những dẫy đèn của Hồng Kông sáng rực như một vùng kim cương trong sương mù.

Ông Trưởng Tầu vẫn đứng trong phòng máy nhìn về chiếc du thuyền lướt êm sau tầu. Đôi mắt tuy đã hấp hái của ông vẫn còn rất tinh. Khi tầu chỉ còn cách đất liền chừng hai cây số, ông nhìn thoáng thấy cái mà ông đứng ở đây từ chiều chỉ cốt để nhìn thấy…

Cái đó là hai vật đen đen, tròn tròn như hai trái dừa nước… từ từ rời đuôi chiếc du thuyền. Trên mặt biển sương mù, hai vật tròn ấy trôi về phía bờ biển…

Ông Trưởng Tầu đã nhấc cái ống nhòm lên để nhìn cho rõ. Nhưng không hiểu sao ông lại hạ xuống. Có thể là ông đã nhìn thấy đủ những gì ông cần thấy, cũng có thể là ông không muốn nhìn rõ hơn. Bởi vì hai vật đó cũng có thể là hai trái dừa, hoặc hai vật gì đó không thuộc về người …

Làn môi khô của người thủy thủ già bỗng thoáng hiện nụ cười hài lòng. Rồi ông thì thầm một mình :

— Chúc các em thành công…

Sau đó, ông quay vào để thực hiện cuộc cho tầu cặp bến.

.

HOÀNG HẢI THỦY (1971)